Thursday Feb 03, 2022

Wann wurde Malaria zum ersten Mal entdeckt und von wem? Wie wird die Krankheit übertragen? Welche Auswirkungen hat sie?

Toby Fagan, der derzeit als Postdoktorand an der Universität Edinburgh über Malaria forscht, gibt diese Antwort:

Bild: TOBY FAGAN

Malaria ist eine der am weitesten verbreiteten Krankheiten – es gibt mehr als 125 verschiedene Malariaarten, die Säugetiere, Vögel und Reptilien befallen, was auf einen frühen Ursprung hinweist. Sie hat den Menschen wahrscheinlich während unserer gesamten Entwicklungsgeschichte heimgesucht, obwohl die ersten historischen Berichte über Symptome, die denen der Malaria entsprechen, auf die alten Ägypter (um 1550 v. Chr.) und die alten Griechen (um 413 v. Chr.) zurückgehen. In diesen frühen Beschreibungen wurde ein Zusammenhang zwischen Fieber und nassem Boden festgestellt. Tatsächlich leitet sich das Wort „Malaria“ vom italienischen Wort für „schlechte Luft“ ab – die mal’aria, die mit Sümpfen und Mooren in Verbindung gebracht wird.

Ein einzelliger Parasit, der als Sporozoon bekannt ist, verursacht Malaria. Diese Sporozoen gehören zur Gattung Plasmodium, und die vier Arten, die den Menschen bedrohen, sind P. falciparum, P. malariae, P. vivax und P. ovale. Von diesen vier Arten sind P. falciparum und P. vivax am weitesten verbreitet, und P. falciparum ist bei weitem am gefährlichsten.

Bild: JIM GATHANY/CDC
MOSKITO. Diese blutfressende Anopheles gambiae-Mücke ist einer der wichtigsten Malariaüberträger der Welt.

Moskitos allein verbreiten Malaria in der Natur. (Die Krankheit kann unnatürlich durch gemeinsam benutzte Nadeln oder durch Bluttransfusionen von infizierten Spendern übertragen werden.) Wenn eine Stechmücke ein infiziertes Individuum sticht, werden die männlichen und weiblichen Geschlechtsstadien des Sporozoans, die Gametozyten, mit der Blutmahlzeit aufgenommen. Im Darm der Mücke kommt es zur Befruchtung, und es bildet sich eine „Ookinete“. Die Ookinete bohrt sich dann durch die Magenwand der Mücke und wird zu einer Oozyste, die sich anschließend teilt und etwa tausend infektiöse Sporozoiten produziert. Bei P. falciparum dauert dieser Prozess fünf bis sieben Tage, wonach die Sporozoiten freigesetzt werden. Sie wandern dann zu den Speicheldrüsen des Insekts. Da Mücken beim Stich ihren Speichel injizieren (er enthält gerinnungshemmende und lokal betäubende Substanzen, die das Blutsaugen erleichtern), werden die Malaria-Sporozoiten an das nächste Opfer der Mücke weitergegeben.

Sobald sie in die Blutbahn des gestochenen Individuums gelangt sind, setzen sich die Sporozoiten in der Leber fest. Jeder Sporozoit dringt in eine separate Leberzelle ein und braucht bei P. falciparum fünf bis sieben Tage, um sich zu teilen und Tausende von „Merozoiten“ zu produzieren, von denen jeder ein rotes Blutkörperchen (Erythrozyt) infiziert, wenn die Leberzelle platzt. Nach dem Eindringen in den Erythrozyten baut der Merozoit das Hämoglobin der Zelle ab und ernährt sich von den Aminosäuren. Der wachsende Parasit oder Trophozoit wird schließlich zu einem „Shizont“, wenn er beginnt, sich erneut zu teilen und neue Merozoiten zu bilden. Dieser erythrozytäre Zyklus dauert bei den verschiedenen Malariaarten unterschiedlich lange – 48 Stunden bei P. falciparum, aber 72 Stunden bei P. malariae-Infektionen. (Eine seltene, heimtückische Ausnahme von diesem Ablauf kann bei Infektionen mit P. vivax oder P. ovale auftreten: Wenn der Sporozoit in die Leberzelle eindringt, produziert er nicht sofort Merozoiten, sondern kann ein Jahr lang oder länger in der Leber verweilen, bevor er aktiviert wird. Dieses Stadium wird als Hypnozoit bezeichnet und kann viele Monate nach einer scheinbaren Heilung einen Rückfall der Malaria verursachen).

Charakteristische Anzeichen einer Malariainfektion sind Fieber und grippeähnliche Symptome, einschließlich Kopf-, Muskel- und Gelenkschmerzen. Diese beginnen in der Regel nach einer Inkubationszeit von 10 bis 14 Tagen nach dem infektiösen Biss, während der der Malariaparasit zunächst die Leber besiedelt und sich dann in aller Ruhe im Blut vermehrt. Klassischerweise tritt das Fieber intermittierend auf, d. h. alle paar Tage, entsprechend dem erythrozytären Zyklus. Jedes Mal, wenn die infizierten Zellen platzen und neue Merozoiten freisetzen, werden auch toxische Stoffwechselprodukte und Malariaantigene freigesetzt. Das Immunsystem des Körpers reagiert darauf mit Fieber. Bei einer Infektion mit P. falciparum treten Fieberschübe an den Tagen 1, 3 und 5 auf, während bei P. malariae Fieberschübe an den Tagen 1, 4 und 7 auftreten, und so weiter. Es ist jedoch wichtig, zwei Punkte zu beachten. Erstens zeigen Malaria-Fieber, insbesondere bei P. falciparum-Infektionen, nicht immer zyklische Temperaturschwankungen. Zweitens kann die P. falciparum-Malaria innerhalb von 48 Stunden nach den ersten Anzeichen tödlich verlaufen, so dass unbedingt ärztliche Hilfe in Anspruch genommen werden muss, wenn man nach einem Besuch in einer Region, in der Malaria ein Problem darstellt, solche Symptome entwickelt.

Alphonse Laveran, ein französischer Militärarzt, beschrieb 1880 den Malariaparasiten – und schlug vor, dass er Malaria verursacht. Das letzte Stück des Puzzles wurde jedoch von dem britischen Arzt Sir Ronald Ross zusammengesetzt, der 1897 in Indien arbeitete und die Entwicklung von Oozysten in Moskitos beobachtete, die sich von infizierten Individuen ernährt hatten. Ross‘ Beschreibung des vollständigen Lebenszyklus des Malariaparasiten brachte ihm 1902 den Nobelpreis für Medizin ein.

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