Thursday Feb 03, 2022

Was geschah mit Amerikas einzigem einheimischen Papagei?

Heute vor hundert Jahren tat der letzte lebende Vertreter einer ganzen Rasse von Lebewesen seinen letzten Atemzug, ein Verlust, der von den Menschen, die ihn herbeigeführt haben, kaum bemerkt wurde

Karolina-Sittich (Conuropsis carolinensis), Museumsexemplar. (Credit: Smithsonian Institution,… National Museum of Natural History, Department of Vertebrate Zoology, Division of Birds / CC BY-NC-SA 3.0)

Smithsonian Institution via a Creative Commons license

Die Schönheit und der Genius eines Kunstwerkes können wiedererschaffen werden, auch wenn sein erster materieller Ausdruck zerstört ist; eine verschwundene Harmonie kann den Komponisten wieder inspirieren; aber wenn das letzte Individuum einer Rasse von Lebewesen nicht mehr atmet, müssen ein anderer Himmel und eine andere Erde vergehen, bevor ein solches wieder sein kann.“

— Charles William „Will“ Beebe (29. Juli 1877 – 4. Juni 1962)

Heute vor hundert Jahren starb der letzte Carolinasittich, Conuropsis carolinensis, ein Männchen namens Incas, in Gefangenschaft im Zoo von Cincinnati. Obwohl es so aussah, als sei er eines natürlichen Todes gestorben, wurde gemunkelt, dass Incas an einem gebrochenen Herzen starb, weil seine Gefährtin und ständige Begleiterin von mehr als drei Jahrzehnten, Lady Jane, nur wenige Monate zuvor gestorben war. Es gab keine Überlebenden, da nie ernsthafte Anstrengungen unternommen worden waren, diesen farbenfrohen und sympathischen Papagei in Gefangenschaft zu züchten oder ihn in der freien Wildbahn zu schützen.

Eigentlich waren Incas und Lady Jane in dasselbe Gehege gebracht worden, in dem auch Martha, die letzte Reisetaube, lebte, die vier Jahre zuvor gestorben war. (Lesen Sie mehr über Martha und die Reisetauben hier, hier, hier, hier und hier.)

Der Carolinasittich war ein mittelgroßer, langschwänziger Papagei mit meist grünem Gefieder, manchmal mit einem deutlichen Blaustich, einem gelben Hals und gelben Wangen, einem roten oder orangefarbenen Kopf und einem blassen, hornfarbenen Schnabel. Er war die einzige Papageienart, die auf dem amerikanischen Festland endemisch war und weiter nördlich lebte als jede andere zeitgenössische Papageienart.

Wir sind uns ziemlich sicher, dass es zwei Unterarten gab (die westliche Unterart, C. c. ludovicianus, war ein Zugvogel, während die bekanntere östliche Unterart, C. c. carolinensis, sesshaft war), die sich durch ihre unterschiedlichen Körpergrößen und Gefiederfarben unterscheiden. Die geografischen Verbreitungsgebiete dieser beiden Unterarten sind durch die Appalachen getrennt und überschneiden sich nur in einem sehr kleinen Gebiet (siehe Abbildung 1).

Carolina-Sittiche kamen einst in den Tiefland-Laubwäldern und an den Waldrändern der südöstlichen und südzentralen Teile der Vereinigten Staaten vor und waren oft in oder in der Nähe von Schilfgebieten zu finden. Obwohl er fast verschwunden ist, war der Canebreak ein wichtiges Sumpf- und Flussökosystem, das vom Riesenbambus (Arundinaria gigantea), der einzigen in Nordamerika heimischen Bambusart, dominiert wurde. Das Flussrohr ist heute eine gefährdete Art, ebenso wie die Vögel, Schmetterlinge und andere Arten, die von ihm abhängen, aber diese Pflanze war einst in den bewaldeten Flusstälern des Südostens der Vereinigten Staaten weit verbreitet; ihr Verbreitungsgebiet reichte bis nach Oklahoma und Texas im Westen und bis nach Maryland im Norden.

Als europäische Siedler in das Gebiet eindrangen, das später die Vereinigten Staaten werden sollte, zerstörten sie schnell die Heimat der Carolinasittiche – den einzigartigen Lebensraum der Rohrkolben und die ausgedehnten östlichen Laubwälder – um Platz für Farmen und Städte zu schaffen. Doch die anpassungsfähigen Papageien ließen sich nicht so leicht unterkriegen: Sie dehnten ihre Gewohnheiten und ihren Geschmack auf kultivierte Früchte, Mais und andere Getreidesorten aus – eine Praxis, die ihnen schnell die anhaltende Feindschaft der empörten Farmer einbrachte, die sie unerbittlich jagten und als Schädlinge erschossen. Die äußerst geselligen und geselligen Carolinasittiche erleichterten diese Massenabschlachtung noch, indem sie sich zu Hunderten um ihre verwundeten und sterbenden Artgenossen scharten.

„Die ganze Schar fegte wiederholt um ihre niedergeschlagenen Gefährten herum und ließ sich wieder auf einem niedrigen Baum nieder, keine zwanzig Yards von der Stelle entfernt, an der ich stand“, schrieb Alexander Wilson, ein so genannter Naturforscher, über seinen eigenen Amoklauf im Jahr 1808, als er eine große Schar dieser Sittiche massakrierte. „

In ihrer Eile, die einheimische Tierwelt auszurotten und durch domestizierte Hoftiere und Nutzpflanzen zu ersetzen, erkannten leider nur wenige Landwirte und Naturforscher, dass die Carolina-Sittiche für sie von Nutzen waren, weil die Papageien besonders gern Klettenlabkrautsamen fraßen. Der Wundklee, Xanthium strumarium, ist eine weit verbreitete Pflanze, die ein Glucosid-Gift enthält, das besonders lebergiftig ist. Carolinasittiche waren die einzigen bekannten Arten, die diese Pflanze oder ihre Samen verzehrten, ohne Schaden zu nehmen. Aber sie waren möglicherweise in der Lage, diese toxischen Wirkungen an Tiere weiterzugeben, die sie töteten und fraßen: Ein anderer früher Naturforscher, der Maler John James Audubon, stellte fest, dass Hauskatzen starben, nachdem sie Carolinasittiche gefressen hatten. (Audubon stellte auch fest, dass diese Papageien „erträgliches Futter“ waren, was die Frage aufwirft: Wie konnten Menschen diese Papageien essen, Katzen aber nicht?)

Auch als die Landwirte diese Papageien als Schädlinge dezimierten, wurden sie zum Spaß getötet (ähnlich wie die Reisetaube) und damit ihre bunten Körper und Federn die Hüte der Frauen als obszönes Modestatement schmücken konnten. Um den Druck auf die schwindenden Populationen dieser Art noch zu verstärken, importierten europäische Siedler ihre domestizierten Honigbienen – eine weitere invasive gebietsfremde Art -, die dann mit den Carolinasittichen um ihre eigenen Nisthöhlen konkurrierten.

Die lebhaften und charmanten Carolinasittiche sind laut Paul Bartsch, einem Zoologen an der Smithsonian Institution, der ein Carolinasittich-Küken von Hand gefüttert hat, wunderbare Haustiere. Dieser Papagei war mehr als nur ein Haustier, er wurde zu einem geschätzten Mitglied seines Haushalts und erhielt den Namen „Doodles“. Doodles war ein Geschenk des Ornithologen Robert Ridgway, der eine Reihe von Carolinasittichen in Gefangenschaft gezüchtet hatte.

Trotz der Leichtigkeit, mit der diese Art in Gefangenschaft gezüchtet werden kann, und wohl wissend, dass die Populationen in freier Wildbahn rasch zusammenbrechen, unternahmen weder private Vogelzüchter noch Zoos ernsthafte Anstrengungen, Carolinasittiche in Gefangenschaft zu züchten und die Art möglicherweise für die Zukunft zu erhalten.

Vielleicht angewidert von der Ungeheuerlichkeit dessen, was sie getan hatten, oder vielleicht abgelenkt durch die Jagd und das Töten gefährlicherer Wildtiere – ihre Mitmenschen im Großen Krieg – schienen wütende Farmer zur Besinnung zu kommen oder ihres Blutsports überdrüssig geworden zu sein, nachdem der Carolinasittich auf einen scheinbar „guten Lebensraum“ in Zentralflorida beschränkt worden war. Nach 1860 wurde der Papagei nur noch selten außerhalb Floridas gesichtet, aber selbst dann konnten sich diese Vögel nicht vor der Verfolgung durch den Menschen retten – der letzte bekannte wilde Papagei wurde 1904 in Okeechobee County, Florida, erschossen. Dr. Bartschs geliebter Gefährte Doodles, der damals als einer der letzten lebenden Vertreter seiner Art galt, starb 1914, einige Jahre vor Incas und Lady Jane. In den 1920er Jahren galt die Art als ausgestorben, nachdem mehrere Jahrzehnte ohne bestätigte Sichtungen vergangen waren. Doch wie bei jedem Aussterben kursierten flüsternde Gerüchte, dass es Schwärme dieser Papageien irgendwie geschafft hätten, in den tiefsten, dunkelsten Sümpfen Floridas zu überleben, aber nach etwa 50 Jahren waren auch diese Gerüchte wieder verschwunden.

Was hat den Carolinasittich schließlich zum Aussterben gebracht? War es die massive Zerstörung des Lebensraums? Der zügellose Abschuss?

„Unserer Meinung nach sind Krankheiten die Bedrohung, die am ehesten mit den verfügbaren Informationen über das endgültige Verschwinden der Art in Zentralflorida übereinstimmt, obwohl frühere Rückgänge in der Region wahrscheinlich zum Teil durch andere Belastungen wie Abschuss und Fang für den Heimtierhandel verursacht wurden“, schrieben Noel Snyder und Keith Russell (ref.) In ihrem Bericht wird auch nicht näher ausgeführt, um welche spezifische Geflügelkrankheit es sich handeln könnte.

Andere Experten sind der Meinung, dass Krankheiten in Verbindung mit dem Wettbewerb mit entkommenen Honigbienen um Nisthöhlen die endgültige Ursache für das Aussterben des Carolinasittichs waren.

Ungeachtet dessen, was der letzte Nagel im Sarg des Carolinasittichs war, verlor Nordamerika nach der Ankunft der europäischen Siedler seine einzige endemische Papageienart, und dieser Verlust war wahrscheinlich auf eine Kombination von Faktoren zurückzuführen, insbesondere auf die großflächige Zerstörung des Lebensraums und die unerbittliche Verfolgung.

Quellen:

Kevin R. Burgio, Colin J. Carlson, und Morgan W. Tingley (2017). Lazarus Ecology: Recovering the distribution and migratory patterns of the extinct Carolina parakeet, Ecology and Evolution, 7:5467-5475 | doi:10.1002/ece3.3135

Paul Bartsch (1906). A Pet Carolina Paroquet, Atlantic Naturalist

GrrlScientist (2012). Extinct Carolina Parakeet gives glimpse into evolution of American parrots, The Guardian.

What Happened To America’s Only Endemic Parrot? | @GrrlScientist

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