Thursday Feb 03, 2022

Cómo la creencia de Teddy Roosevelt en la jerarquía racial determinó su política

Theodore Roosevelt, conocido por su energía ilimitada y su espíritu audaz y aventurero, poseía una de las mayores personalidades de todos los presidentes estadounidenses. Sin embargo, dijo una vez: «Es una cualidad de las naturalezas fuertes que sus defectos, al igual que sus virtudes, destaquen en un relieve audaz.»

Eso podría decirse ciertamente del 26º presidente, cuyo complejo legado incluye no sólo sus logros como reformador progresista y conservacionista que reguló las grandes empresas y estableció el sistema de parques nacionales. También creía firmemente en la existencia de una jerarquía racial, lo que determinó sus actitudes sobre las relaciones raciales, los derechos sobre la tierra, el imperialismo estadounidense y la emergente -e inquietante- ciencia de la eugenesia.

«La fuerza de la raza en la historia ocupaba un lugar singularmente importante en la amplia perspectiva intelectual de Roosevelt», escribió Thomas G. Dyer en Theodore Roosevelt and the Idea of Race. Roosevelt creía fundamentalmente que la grandeza de Estados Unidos provenía de su gobierno por hombres blancos racialmente superiores de ascendencia europea.

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Roosevelt creía que la autodeterminación individual era posible

Booker T. Washington cenando con el presidente Theodore Roosevelt.

Biblioteca del Congreso/Corbis/VCG/Getty Images

Roosevelt sostenía que aunque los hombres blancos se mantenían firmes en la cima de la jerarquía social, las razas «inferiores» podían ascender desde sus puestos inferiores. «Roosevelt creía que los individuos podían aprender rasgos positivos a lo largo de su vida y asumía que la movilidad racial estaba dentro del control humano», dice Michael Patrick Cullinane, profesor de historia de la Universidad londinense de Roehampton y autor de Theodore Roosevelt’s Ghost: The History and Memory of an American Icon. Pero Roosevelt no llegó a esas ideas por sí mismo. Según Cullinane, su ideología racial se basaba en sus lecturas de los principales teóricos de la evolución, como Jean-Baptiste Lamarck y Charles Darwin.

Roosevelt «admiraba los logros individuales por encima de todas las cosas», escribió su biógrafo Edmund Morris, razón por la cual se convirtió en el primer presidente que invitó a un afroamericano a cenar en la Casa Blanca cuando compartió el pan con el fundador de la Institución Tuskegee, Booker T. Washington, pocas semanas después de su toma de posesión. «Lo único sabio, honorable y cristiano que se puede hacer es tratar a cada negro y a cada blanco estrictamente según sus méritos como hombre, no dándole ni más ni menos de lo que demuestre ser digno de tener», escribió Roosevelt sobre su reunión.

Roosevelt también defendió a Minnie Cox, la primera mujer afroamericana directora de correos del país, después de que fuera expulsada de Indianola, Mississippi, por el color de su piel. Nombró a estadounidenses de raza negra para puestos destacados, como su nombramiento del Dr. William Crum como recaudador de aduanas en Charleston, Carolina del Sur, que suscitó una considerable oposición política y esta respuesta presidencial: «No puedo consentir que se cierre la puerta de la esperanza -la puerta de las oportunidades- a ningún hombre, por muy digno que sea, sólo por motivos de raza o color»

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Tomó una visión más tenue de los grupos raciales en su conjunto

Una pintura que representa a Teddy Roosevelt y sus Rough Riders asaltando San Juan Heights en una batalla clave de la Guerra Hispano-Americana el 1 de julio de 1898 cerca de Santiago de Cuba, Cuba.

Ed Vebell/Getty Images

Sin embargo, a pesar de esas palabras, Roosevelt apenas veía a todos los negros estadounidenses como iguales. «Como raza y en masa son totalmente inferiores a los blancos», le confió a un amigo en una carta de 1906. Diez años después, le dijo al senador Henry Cabot Lodge que «la gran mayoría de los negros del Sur son totalmente incapaces de obtener el sufragio» y que concederles el derecho al voto podría «reducir partes del Sur al nivel de Haití.»

Roosevelt también creía que los hombres negros eran malos soldados. Denigró los esfuerzos de los soldados búfalos que lucharon junto a sus hombres en la Colina de San Juan durante la Guerra Hispanoamericana, afirmando falsamente que huyeron bajo el fuego. «Las tropas negras eran remisas en sus obligaciones y sólo llegaban hasta donde las dirigían los oficiales blancos», escribió. En realidad, los soldados búfalos sirvieron con distinción, y varios hombres fueron reconocidos oficialmente por su valentía. Veintiséis murieron en las laderas de la colina de San Juan.

En cuanto a los nativos americanos, el considerable tiempo que Roosevelt pasó ganando en el territorio de Dakota no hizo sino endurecer su mentalidad hacia ellos, años antes de ser presidente. «No voy tan lejos como para pensar que el único indio bueno es el indio muerto», dijo en 1886, «pero creo que nueve de cada diez lo son, y no me gustaría indagar demasiado en el caso del décimo. El vaquero más despiadado tiene más principios morales que el indio medio».

Roosevelt consideraba a los nativos americanos como un impedimento para el asentamiento de los blancos en Estados Unidos y creía que los hombres blancos de la frontera habían forjado una nueva raza, la americana, mediante «una lucha incesante librada contra el hombre salvaje y la naturaleza salvaje».

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La opinión de Roosevelt sobre la raza influyó en su política interior y exterior

Una caricatura política que representa el Corolario Roosevelt de la Doctrina Monroe, una política exterior diseñada para evitar la interferencia europea en los asuntos del hemisferio occidental.

Archivo Bettmann/Getty Images

Como presidente, favoreció la expulsión de muchos nativos americanos de sus territorios ancestrales, incluyendo aproximadamente 86 millones de acres de tierras tribales transferidas al sistema forestal nacional. Los logros de Roosevelt en materia de conservación del medio ambiente y la creación de parques nacionales se produjeron a expensas de los pueblos que habían administrado la tierra durante siglos. Roosevelt también apoyó las políticas de asimilación para que los indígenas americanos se integraran en la sociedad americana en general. Estas políticas, con el tiempo, contribuyeron a diezmar la cultura y las comunidades indígenas.

Las actitudes de Roosevelt hacia la raza también tuvieron un impacto directo en su política exterior como presidente, dice Cullinane: «Como creía que los anglosajones blancos habían alcanzado la cúspide de los logros sociales, pensaba que estaban en condiciones de enseñar a los demás pueblos del mundo que no habían llegado a esas alturas. Los Estados Unidos ayudarían a tutelar y elevar el hemisferio occidental».

Esa visión del mundo constituyó la base del apoyo vocal de Roosevelt al imperialismo estadounidense, y en la Casa Blanca presidió un imperio de ultramar en expansión que incluía territorios ganados en la Guerra Hispanoamericana, como Puerto Rico, Guam, Cuba y Filipinas. Su Corolario Roosevelt a la Doctrina Monroe, también conocido como su política exterior de «gran garrote», sentó las bases de una política más intervencionista en América Latina. También amplió la influencia estadounidense en la región fomentando una rebelión en Panamá que dio lugar a la construcción estadounidense del Canal de Panamá.

Y su deseo de restablecer las jerarquías raciales no se limitaba al hemisferio occidental. «Es de incalculable importancia que América, Australia y Siberia pasen de las manos de sus propietarios aborígenes rojos, negros y amarillos», escribió Roosevelt en su libro de 1889 The Winning of the West, «y se conviertan en patrimonio de las razas dominantes del mundo.»

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Sólo los ciudadanos «del tipo correcto» deben procrear

La filosofía racial de Roosevelt sobre la superioridad de los blancos encajaba con su apoyo al movimiento eugenésico, que abogaba por la cría selectiva para diseñar una raza de personas con características más «deseables», y la esterilización de las personas «menos deseables», como los criminales, las personas con discapacidades de desarrollo y, para algunos, las personas de color. «La sociedad no tiene por qué permitir que los degenerados se reproduzcan», escribió en 1913. «Algún día nos daremos cuenta de que el deber primordial, el deber ineludible del buen ciudadano del tipo correcto es dejar su sangre en el mundo; y que no tenemos nada que hacer para permitir la perpetuación de los ciudadanos del tipo equivocado».

«Los hombres deben ser juzgados con referencia a la época en la que viven», dijo Roosevelt en un discurso pronunciado en 1907 en la inauguración de un monumento a los peregrinos. En su época, Roosevelt no estaba solo en su defensa de las jerarquías raciales, el imperialismo estadounidense y la eugenesia, que se convirtió en la base de las leyes de esterilización obligatoria promulgadas por más de 30 estados. El hombre que le derrotó en la campaña presidencial de 1912, Woodrow Wilson, compartía puntos de vista similares sobre la raza, y figuras prominentes como Alexander Graham Bell, John D. Rockefeller y Winston Churchill apoyaron el movimiento eugenésico.

En el contexto de su época, «Roosevelt se comprometió significativamente con la idea de la raza. Leyó y publicó sobre el pensamiento evolucionista más importante», dice Cullinane. «Dicho esto, también hubo voces más progresistas en la época de Roosevelt que él desestimó».

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