Thursday Feb 03, 2022

¿Cuándo se descubrió el paludismo y quién lo hizo? ¿Cómo se transmite la enfermedad? ¿Cuáles son sus efectos?

Toby Fagan, que actualmente realiza una investigación postdoctoral sobre la malaria en la Universidad de Edimburgo, da esta respuesta:

Imagen: TOBY FAGAN

La malaria es una de las enfermedades más ubicuas que se conocen: hay más de 125 especies diferentes de malaria que infectan a mamíferos, aves y reptiles, lo que indica un origen temprano. Es probable que haya afectado a los humanos a lo largo de nuestra historia evolutiva, aunque los primeros informes históricos de síntomas que coinciden con los de la malaria se remontan a los antiguos egipcios (alrededor del año 1550 a.C.) y a los antiguos griegos (alrededor del año 413 a.C.). Estas primeras descripciones señalaban la asociación entre las fiebres y la tierra húmeda. De hecho, la palabra «malaria» deriva en realidad del italiano para «mal aire», el mal’aria asociado a los pantanos y ciénagas.

Un parásito unicelular conocido como esporozoo causa la malaria. Este esporozoo pertenece al género Plasmodium, y las cuatro especies que amenazan al ser humano son P. falciparum, P. malariae, P. vivax y P. ovale. De estas cuatro, P. falciparum y P. vivax son las más comunes, y P. falciparum es con diferencia la más peligrosa.

Imagen: JIM GATHANY/CDC
MOSQUITO. Este mosquito Anopheles gambiae, que se alimenta de sangre, es uno de los principales vectores de la malaria en el mundo.

Los mosquitos propagan por sí solos la malaria en la naturaleza. (La enfermedad puede transmitirse de forma no natural a través de agujas compartidas o por transfusión de sangre de donantes infectados). Cuando un mosquito pica a un individuo infectado, los estadios sexuales masculinos y femeninos del esporozoo, o gametocitos, son absorbidos en la comida de sangre. La fecundación se produce en el intestino del mosquito y se forma un «ookinete». A continuación, el ookinete atraviesa la pared del estómago del mosquito y se convierte en un ooquiste, que posteriormente se divide para producir unos mil esporozoitos infecciosos. En P. falciparum, este proceso dura de cinco a siete días, tras los cuales se liberan los esporozoítos. A continuación, migran a las glándulas salivales del insecto. Dado que los mosquitos inyectan su saliva cuando pican (que contiene anticoagulantes y sustancias anestésicas locales que facilitan la succión de la sangre), los esporozoítos de la malaria pasarán a la siguiente víctima del mosquito.

Una vez dentro del torrente sanguíneo del individuo mordido, los esporozoítos se dirigen al hígado. Cada esporozoíto invade una célula hepática distinta y, en el caso de P. falciparum, tarda de cinco a siete días en dividirse y producir miles de «merozoítos», cada uno de los cuales infectará un glóbulo rojo (eritrocito) cuando la célula hepática estalle. Tras entrar en el eritrocito, el merozoíto descompone la hemoglobina de la célula, alimentándose de los aminoácidos. El parásito en crecimiento, o trofozoito, acabará convirtiéndose en un «shizont» cuando comience a dividirse de nuevo para formar nuevos merozoitos. Este ciclo eritrocitario dura un tiempo variable en las distintas especies de paludismo: 48 horas en P. falciparum y 72 horas en P. malariae. (En las infecciones por P. vivax o P. ovale puede producirse una rara y furtiva excepción a esta progresión: cuando el esporozoíto invade la célula hepática, no produce merozoítos inmediatamente, sino que puede permanecer durante un año o más en el hígado antes de activarse. Este estadio se conoce como hipnozoíto y puede provocar una recaída de la malaria muchos meses después de una aparente curación).

Los signos característicos de la infección por paludismo son fiebre y síntomas parecidos a los de la gripe, como dolores de cabeza y musculares o articulares. Suelen comenzar tras un periodo de incubación de 10 a 14 días después de la picadura infecciosa, durante el cual el parásito del paludismo habita primero en el hígado y luego se multiplica silenciosamente en la sangre. Clásicamente, la fiebre es intermitente y se repite cada pocos días, lo que corresponde al ciclo eritrocitario. Cada vez que las células infectadas estallan, liberando nuevos merozoitos, también se liberan metabolitos tóxicos y antígenos de la malaria. El sistema inmunitario del organismo responde con fiebre. En las infecciones por P. falciparum, las fiebres se producen en los días 1, 3 y 5, mientras que en P. malariae, las fiebres se producen en los días 1, 4 y 7, y así sucesivamente. Sin embargo, es importante recordar dos puntos. En primer lugar, las fiebres palúdicas, especialmente en las infecciones por P. falciparum, no siempre muestran cambios cíclicos de temperatura. En segundo lugar, el paludismo por P. falciparum puede causar la muerte en las 48 horas siguientes a los primeros síntomas, por lo que es esencial buscar ayuda médica si se presentan dichos síntomas tras una visita a una región donde el paludismo es un problema.

Alphonse Laveran, un médico del ejército francés, describió el parásito del paludismo -y propuso que lo causaba- en 1880. Pero la última pieza del rompecabezas la puso un médico británico, Sir Ronald Ross, que trabajaba en la India en 1897 cuando observó el desarrollo de ooquistes en mosquitos que se habían alimentado de individuos infectados. La descripción de Ross del ciclo vital completo del parásito de la malaria le valió el Premio Nobel de Medicina en 1902.

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