Thursday Feb 03, 2022

Gliese 581c: Exoplaneta supertierra

Gliese 581c es un planeta supertierra que fue descubierto en 2007. Reside en el sistema Gliese 581, que a 20 años luz de la Tierra está relativamente cerca de nuestro planeta (en términos celestes). Aunque las primeras investigaciones sugerían que Gliese 581c podría tener agua líquida en su superficie porque reside en la «zona habitable» de su estrella, las más recientes sugieren que podría tener un entorno similar al de Venus.

Descubrimiento

La existencia de Gliese 581c se anunció en 2007 en la revista Astronomy and Astrophysics. El trabajo fue dirigido por Stephane Udry, astrónomo del Observatorio de Ginebra. Gliese 581c fue uno de los dos planetas supertierra que su equipo encontró, ambos en el borde de la zona habitable de la estrella.

Gliese 581c se encontró utilizando el método de la velocidad radial, lo que significa que se detectó a través de los tirones de su estrella madre. El instrumento que realizó el descubrimiento fue el espectrógrafo HARPS en un telescopio de 3,6 metros gestionado por el Observatorio Europeo Austral en Chile. (HARPS es uno de los instrumentos de búsqueda de planetas más prolíficos de los que disponen los astrónomos en la actualidad.)

En aquel momento, los investigadores dijeron que Gliese 581c es «el exoplaneta conocido que más se parece a nuestra Tierra» porque sólo tenía cinco veces la masa de nuestro planeta. (Búsquedas posteriores han encontrado muchos planetas mucho más cercanos a la masa de nuestra Tierra.)

Aunque Gliese 581c fue clasificado como similar a la Tierra, los investigadores advirtieron que las condiciones reales del planeta pueden ser muy diferentes a las nuestras. La temperatura de la superficie, por ejemplo, dependería de la composición y el grosor de la atmósfera. La atmósfera también determina la cantidad de luz que se refleja en el planeta y la magnitud del efecto invernadero.

La estrella madre de Gliese 581c, llamada Gliese 581, es una estrella enana de clase M. Es más fría que el sol, lo que significa que su zona habitable estaría más cerca que nuestro propio sistema solar. Las enanas M son favorables para la búsqueda de planetas porque son más tenues, lo que significa que los planetas que pasan por la estrella serían más fáciles de ver. También hay un menor tamaño relativo entre el planeta y la estrella, lo que hace que sus efectos gravitacionales sean más evidentes.

Características y habitabilidad

Los investigadores que examinan Gliese 581 han tenido diferentes opiniones a lo largo de los años sobre cuántos planetas había; un ejemplo fue el descubrimiento de Gliese 581g en 2010. Las firmas del planeta no aparecieron en las búsquedas independientes, y hoy la mayoría de los astrónomos en ese campo consideran que el planeta no existe.

El hecho de no conocer con exactitud el número de planetas hace difícil determinar el radio de Gliese 581c. El planeta no ha sido visto directamente pasando por la cara de su estrella, por lo que los astrónomos sólo pueden conocer sus características a partir de la influencia de Gliese 581c sobre otros planetas y la estrella. El radio, a su vez, determinaría cuestiones como si el planeta está más cerca de un planeta similar a la Tierra (con una atmósfera más pequeña) o más cerca de un planeta similar a Neptuno (con una atmósfera mucho más gruesa).

Gliese 581c tarda unos 13 días en orbitar su estrella madre. (En cambio, la órbita de Mercurio alrededor de nuestro sol, mucho más grande, tarda unos 88 días). Debido a que Gliese 581c está tan cerca de su estrella, una creencia común es que el planeta está bloqueado por las mareas. Esto significa que mientras orbita, el planeta siempre mantiene el mismo lado hacia el sol. Este fenómeno es común entre las lunas de Júpiter y Saturno en nuestro propio sistema solar. La luna de la Tierra también está bloqueada tidalmente con nuestro propio planeta.

Si un planeta está bloqueado tidalmente, esto significa que un lado (el que mira a la estrella) es siempre más cálido que el otro (que siempre mira en dirección contraria a la estrella.) Cualquier consideración sobre la habitabilidad tendría que tener esto en cuenta. El único ejemplo firme de planeta habitable que conocemos -nuestra propia Tierra- tiene un ciclo regular de día y noche en la mayoría de las zonas del planeta, excepto en los polos. Durante miles de millones de años, las formas de vida se han adaptado a este ciclo. No está claro cómo podría sobrevivir la vida en una zona de día perpetuo o de noche perpetua, pero se están realizando estudios al respecto.

Un artículo de seguimiento publicado en 2007 en la revista Astronomy and Astrophysics, dirigido por Werner von Bloh, del Instituto de Investigación del Impacto Climático de Potsdam, sugería que Gliese 581c es demasiado caliente para albergar vida debido a su cercanía a su estrella madre. Esto significa que el planeta podría tener un entorno más parecido al de Venus, con una superficie extremadamente caliente y un efecto invernadero desbocado bajo una gruesa atmósfera. Esto se confirmó en un estudio de 2011 en Astronomy and Astrophysics dirigido por Y. Hu, que trabaja en el laboratorio de la Universidad de Pekín para el estudio del clima y la atmósfera oceánica.

Aunque Gliese 581c no se ha discutido mucho en la literatura científica en los últimos años, los astrónomos están trabajando de forma más general para mejorar sus modelos de planetas que están cerca de sus estrellas madre. Un ejemplo es un artículo de 2013 publicado en la revista Nature, en el que un equipo dirigido por Jeremy Leconte examina las condiciones en las que se producen los efectos invernadero desbocados en planetas similares a la Tierra. Esta línea de investigación vuelve a recibir mayor atención tras el descubrimiento en 2016 de Próxima Centuari b, un planeta potencialmente habitable a tan solo cuatro años luz de la Tierra.

Noticias recientes

{{ articleName }}

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.

Back to Top