Thursday Feb 03, 2022

Monstruos de Gila y lagartos de cuentas mexicanos (Helodermatidae)

(Helodermatidae)

Clase Reptilia

Orden Squamata

Suborden Scleroglossa

Familia Helodermatidae

Descripción en miniatura
Grandes, lagartos robustos y venenosos con escamas distintivas en forma de perlas (osteodermos) en las superficies dorsales de la cabeza, las extremidades, el cuerpo y la cola

Tamaño
12-18 in (30-45 cm) de longitud entre el hocico y la boca; 14-39 in (35-100 cm) de longitud total; 1.0-4.4 lb (450g-2 kg)

Número de géneros, especies
1 género; 2 especies

Hábitat
Desierto caliente, bosque tropical caducifolio

Estado de conservación
Vulnerable: 2 especies

Distribución
Regiones desérticas del suroeste de Estados Unidos y noroeste de México; drenajes del Pacífico a lo largo de la vertiente occidental de México y sur de Guatemala; y dos drenajes del Atlántico en Chiapas y el este de Guatemala

Evolución y sistemática

El clan de los helodermátidos tiene una historia evolutiva rica y diversa que se remonta a 98 millones de años a través de Europa, Asia y América del Norte hasta una época muy anterior a la aparición de muchos dinosaurios. El registro fósil muestra que las especies restantes de lagartos helodermátidos son reliquias de un linaje más diverso que incluía al menos otros seis géneros que habitaban en hábitats desérticos, forestales y de sabana subtropicales. Los miembros de la familia se las arreglaron para sobrevivir a la gran extinción del Cretácico, que acabó con los dinosaurios hace 65 millones de años. Los lagartos helodermátidos han sufrido relativamente pocos cambios morfológicos a lo largo de este tiempo, y pueden considerarse apropiadamente como fósiles vivientes. El género Heloderma ha existido al menos desde el Mioceno temprano (hace unos 23 millones de años).

Hoy en día sólo quedan dos especies: el monstruo de Gila (Heloderma suspectum) y el lagarto mexicano de cuentas o escorpión (H. horridum). Las dos especies se distinguen fácilmente por la cola proporcionalmente más larga del lagarto de cuentas mexicano (al menos el 65% de la longitud del cuerpo; no más del 55% en el monstruo de Gila). El escorpión es un lagarto más largo, larguirucho y arbóreo que el monstruo de Gila.

Heloderma horridum fue descrito por primera vez por Wiegmann en 1829 en Huajintlán, Morelos, México. Se reconocen cuatro subespecies. Heloderma suspectum fue descrita por primera vez por Cope en 1869, en el límite internacional entre Estados Unidos y México, Sierra de Moreno, Arizona. Se reconocen dos subespecies.

No se reconocen subfamilias.

Características físicas

Los lagartos helodermátidos reciben su nombre por la textura distintiva de su piel, que consiste en protuberancias óseas redondeadas (osteodermos) en su superficie dorsal. El nombre Heloderma deriva del griego que significa «piel tachonada». Su andar torpe, sus gruesas lenguas bifurcadas, su robusta arquitectura craneal y sus glándulas venenosas en la mandíbula inferior les dan un aspecto engorroso que algunos consideran monstruoso. Las marcas del cuerpo pueden ser brillantes y coloridas o descoloridas y crípticas. Los juveniles suelen tener patrones de bandas, que se rompen con la edad en una variedad de marcas adultas que consisten en puntos, manchas o bandas cruzadas en forma de cadena de color negro o amarillo sobre un fondo de color rosa, naranja, amarillo, gris pizarra o negro. Las extremidades son relativamente

cortas y fuertes; las patas con garras recuerdan a las pequeñas manos humanas. Las reservas de grasa se almacenan en la cola, que puede ser regordeta en los individuos bien alimentados, pero suele ser bastante delgada en los lagartos capturados en la naturaleza. El tamaño de los individuos oscila entre apenas 15 cm de longitud total (cría de monstruo de Gila) y hasta 1 m de longitud en el caso de un lagarto de cuentas grande, que puede pesar más de 2 kg.

Distribución

Los monstruos de Gila se encuentran desde cerca del nivel del mar hasta unos 1.550 m (5.090 pies) desde el sur de Nevada, el suroeste de Utah y el sureste de California a lo largo de gran parte de Arizona y Sonora, México, y parte del suroeste de Nuevo México. Los lagartos de cuentas mexicanos se encuentran desde el nivel del mar hasta unos 1.600 m (5.250 pies) a lo largo de las estribaciones del Pacífico de México desde el sur de Sonora hasta Chiapas, a lo largo de los drenajes del Pacífico en el sur de Guatemala, y a lo largo de dos drenajes del Atlántico en Chiapas y el este de Guatemala.

Hábitat

Los monstruos de Gila son principalmente habitantes del desierto, aunque también habitan en comunidades de pastizales y bosques semidesérticos a lo largo de las estribaciones de las montañas. Prefieren los cañones o las laderas rocosas adyacentes y, más raramente, los valles abiertos. Su presencia está fuertemente influenciada por la disponibilidad de microambientes adecuados (cantos rodados, madrigueras, nidos de ratas, etc.) utilizados como refugios, donde pasan la mayor parte de su tiempo. Los lagartos de cuentas mexicanos habitan principalmente en los bosques secos tropicales y en los matorrales espinosos, apareciendo con menos frecuencia en los bosques bajos de pino-roble. Frecuentan arroyos arenosos y rocosos relativamente abiertos, así como terrenos montañosos de vegetación densa y mesetas.

Comportamiento

Los monstruos de Gila y los lagartos de cuentas pasan más del 95% de su tiempo escondidos dentro de los refugios (grietas rocosas, madrigueras, madrigueras de ratas de carga y árboles). Sin embargo, cuando están activos en la superficie, pueden recorrer largas distancias -más de 1 km- en busca de comida y pareja. Los estudios de campo con radiotelemetría han demostrado que ambas especies son principalmente diurnas. El momento específico de la actividad varía entre los individuos, las estaciones y las ubicaciones geográficas.

Durante la temporada de cría, los monstruos de Gila y los lagartos de cuentas realizan espectaculares comportamientos rituales de combate entre machos que son sorprendentemente similares a los de muchos lagartos monitor (Varanus). En el caso de los lagartos de cuentas, el combate consiste en la formación de una postura de arco alto, con los vientres apretados y los hocicos, las extremidades delanteras y las puntas de la cola formando puntos de contacto en el suelo. La presión ejercida por los combatientes acaba por colapsar el arco, y el lagarto dominante emerge

en la cima. Los combatientes pueden formar repetidamente el arco en combates que pueden durar varias horas. Una sesión de combate típica exige un esfuerzo físico considerable y deja a ambos participantes exhaustos.

El combate de los monstruos de Gila también consiste en una serie de combates de lucha ritualizados, en los que los combatientes se montan a horcajadas y luego realizan un giro del cuerpo en un esfuerzo por ganar la posición superior. Los monstruos de Gila no adoptan las posturas arqueadas que realizan los lagartos de cuentas, probablemente porque sus colas son demasiado cortas. Cada combate termina cuando la presión ejercida por el giro del cuerpo hace que los lagartos se separen, pero los combates pueden repetirse muchas veces durante varias horas. Dos machos luchadores observados en el suroeste de Utah realizaron al menos 13 combates individuales a lo largo de casi tres horas de esfuerzo continuo.

Ecología de la alimentación y dieta

Los monstruos de Gila y los lagartos de cuentas son buscadores de alimentos que se alimentan del contenido de los nidos de vertebrados, principalmente de huevos de reptiles y aves, y de mamíferos juveniles. Entre los alimentos más comunes están los conejos de cola de algodón y roedores juveniles; huevos de serpiente y lagarto, especialmente los de la

iguana (Ctenosaura pectinata) dentro del área de distribución del lagarto de cuentas; y huevos de codorniz. Los lagartos de cuentas toman una mayor variedad de alimentos. Los monstruos de Gila pueden satisfacer sus necesidades energéticas anuales de mantenimiento con tres grandes comidas. Su tamaño relativamente grande, su baja tasa metabólica en reposo y su capacidad para tomar grandes comidas hacen que la actividad de búsqueda frecuente sea innecesaria para los lagartos helodermátidos.

Biología reproductiva

En los monstruos de Gila, la espermiogénesis, el cortejo y el apareamiento se producen desde finales de abril hasta principios de junio. Los huevos se ponen en julio y agosto, lo que coincide con el inicio de las lluvias de verano en los desiertos del suroeste. Las crías de los monstruos de Gila no emergen hasta el siguiente mes de abril. El tamaño de la nidada varía de dos a 12, con una media de 5,7. Las crías tienen una longitud entre el hocico y la boca de unos 110 mm y una media de 165 mm de longitud total; pesan 33 g. En los lagartos de cuentas, la espermiogénesis, el cortejo y el apareamiento tienen lugar en septiembre y octubre. Los huevos se ponen entre octubre y diciembre y las crías aparecen en junio o julio con el inicio de la estación húmeda. El tamaño de la puesta oscila entre dos y 22 huevos, con una media de siete a nueve. Las crías silvestres tienen una longitud entre el hocico y la boca de 115-127 mm y pesan 23-27 g.

Estado de conservación

Tanto los monstruos de Gila como los lagartos de cuentas están clasificados como Vulnerables por la UICN. Además, ambas especies están incluidas en la lista de la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres (CITES) como especies del Apéndice II, que incluye aquellas cuyo comercio debe ser controlado para evitar la sobreexplotación. Reciben plena protección legal del Estado contra la recolección, el transporte o la matanza en toda su área de distribución. Su mayor amenaza es la pérdida de hábitat, debida al desarrollo de sus hábitats de bosques secos y desiertos, y los coleccionistas sin escrúpulos. La distribución irregular de los monstruos de Gila en el desierto de Mojave, en el suroeste de EE.UU., y el rápido desarrollo urbano y recreativo en esa región, hicieron que el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE.UU. clasificara a los monstruos de Gila como una especie de alta prioridad que puede ser vulnerable para su inclusión en la lista de especies amenazadas o en peligro de extinción en un futuro próximo.

Significación para los seres humanos

Los helodermátidos son los únicos lagartos conocidos que son venenosos. Su aparato venenoso consiste en glándulas multilobuladas que se vacían a través de conductos en la base de los dientes acanalados que conducen el veneno. A diferencia de las serpientes, las glándulas venenosas de los monstruos de Gila y los lagartos de cuentas se alojan en la mandíbula inferior y no en la superior. Su veneno se utiliza principalmente para defenderse. La mordedura de un monstruo de Gila o de un lagarto de cuentas provoca un dolor insoportable, hinchazón y, en las mordeduras más graves, una rápida caída de la presión arterial, sudoración profusa y vómitos. Las mordeduras a personas son raras y casi siempre son el resultado de una manipulación descuidada. A pesar de los numerosos relatos exagerados antes de 1950, no se ha registrado ninguna muerte humana por mordedura del monstruo de Gila desde 1930. Esto se puede atribuir más a la mejora de la precisión de los informes y del registro médico que a la reducción de la frecuencia de las mordeduras o a los avances en el tratamiento. No se recomienda ninguna medida de primeros auxilios, aparte de limpiar cuidadosamente la herida y buscar atención médica inmediata. En la década de 1990 se descubrieron varios péptidos biológicamente activos importantes en el veneno de los lagartos helodermátidos. El más conocido de ellos, el Exendin 4, es muy eficaz para inducir la liberación de insulina en sujetos humanos y se ha convertido en una herramienta prometedora para el tratamiento de la diabetes.

Recursos

Libros

Brown, David E., y Neil B. Carmony. Gila Monster: Facts and Folklore of America’s Aztec Lizard. Salt Lake City, UT: University of Utah Press, 1999.

Campbell, Jonathan A., y William W. Lamar. The Venomous Reptiles of Latin America. Ithaca, NY: Comstock Publishing Associates, 1989.

Lowe, Charles H., Cecil R. Schwalbe, y Terry B. Johnson. The Venomous Reptiles of Arizona. Phoenix: Arizona Game and Fish Department, 1986.

Periódicos

Beck, D. D. «Ecology and Behavior of the Gila Monster in Southwestern Utah». Journal of Herpetology 24 (1990): 54-68.

Beck, D. D., et al. «Locomotor Peformance and Activity Energetics of Helodermatid Lizards». Copeia (1995): 577-585.

Beck, D. D., y C. H. Lowe. «Ecología del lagarto de cuentas, Heloderma horridum, en un bosque tropical seco de Jalisco, México». Journal of Herpetology 25 (1991): 395-406.

–. «Metabolismo en reposo de los lagartos helodérmicos: Relaciones alométricas y ecológicas». Journal of Comparative Physiology B 164 (1994): 124-129.

Beck, D. D., y A. Ramírez-Bautista. «Comportamiento de combate del lagarto de cuentas, Heloderma h. horridum, en Jalisco, México». Journal of Herpetology 25 (1991): 481-484.

Bogert, C. M., y R. M. del Campo. «El monstruo de Gila y sus aliados: Las relaciones, hábitos y comportamiento de los lagartos de la familia Helodermatidae». Bulletin of the American Museum of Natural History 109 (1956): 1-238.

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Goldberg, S. R., y D. D. Beck. «Heloderma horridum (lagarto de cuentas): Reproducción». Herpetological Review 32 (2001): 255-256.

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Pregill, G. K., J. A. Gauthier, y H. W. Greene. «The Evolution of Helodermatid Squamates, with Description of a New Taxon and an Overview of Varanoidea». Transactions of the San Diego Society of Natural History 21 (1986): 167-202.

Raufman, J. P. «Bioactive Peptides from Lizard Venoms». Regulatory Peptides 61 (1996): 1-18.

Organizaciones

Tucson Herpetological Society. P.O. Box 709, Tucson, Arizona 85702-0709 USA. Sitio web: <http://tucsonherpsociety.org>

Daniel D. Beck, PhD

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