Thursday Feb 03, 2022

Qué mueve las piedras deslizantes del Valle de la Muerte? | Earth

El vídeo de arriba -de la Slithering Stones Research Initiative- muestra una famosa piedra navegante o deslizante o deslizante de la Racetrack Playa del Valle de la Muerte en movimiento. ¿La ves? Es la gran roca en primer plano.

Aunque sus huellas a través de Racetrack Playa -un lecho de lago seco en el Valle de la Muerte- se han observado y estudiado desde principios del siglo XX, nadie había visto nunca las piedras en movimiento, hasta los últimos años.

En agosto de 2014, un grupo de investigadores (muy pacientes) ayudados por el Instituto Scripps de Oceanografía, la NASA y otros anunciaron que habían resuelto el misterio. Richard D. Norris y su primo James M. Norris dijeron que el movimiento proviene de un hielo de ventana muy fino que a veces cubre el lecho seco del lago. Cuando el hielo comienza a derretirse con el sol de la mañana, puede romperse con vientos ligeros. Los paneles de hielo flotantes pueden entonces empujar las rocas, haciendo que se muevan y dejen huellas en el suelo del desierto. La revista editada y revisada por pares PLOS ONE publicó su estudio.

Los dos primos iniciaron su investigación sobre las piedras navegantes en 2011. Fue entonces cuando fundaron lo que llamaron la Iniciativa de Investigación de las Piedras Deslizantes. Establecieron una estación meteorológica cerca de Racetrack Playa y añadieron 15 de sus propias piedras a la playa. Las piedras añadidas tenían unidades de rastreo por GPS.

Una de las piedras con instrumentos GPS y su rastro a través de Racetrack Playa. La unidad de GPS, con su paquete de baterías, se colocó en una cavidad perforada en la parte superior de la roca. Foto vía PLOS ONE.

Las huellas de las piedras navegantes, vía PLOS ONE.

Entonces, observaron. El 4 y el 20 de diciembre de 2013, su montaje -que utilizó fotografía de lapso de tiempo- captó con la cámara rocas que se deslizaban por la playa a una velocidad de hasta 15 pies (3-5 metros) por minuto. También vieron muchos otros casos de piedras navegando, convirtiéndose en las primeras personas del mundo en ver las piedras en movimiento. Escribieron:

El mayor movimiento de rocas observado involucró >60 rocas el 20 de diciembre de 2013 y algunas rocas instrumentadas se movieron hasta 224 metros entre diciembre de 2013 y enero de 2014 en eventos de movimientos múltiples.

Dijeron que observar el movimiento de las piedras les permitió ver la causa:

En contraste con las hipótesis anteriores de potentes vientos o de hielo grueso que hace flotar las rocas fuera de la superficie de la playa, el proceso de movimiento de las rocas que hemos observado se produce cuando la delgada capa de hielo de 3 a 6 milímetros «en forma de ventana» que cubre la piscina de la playa comienza a derretirse al final del sol de la mañana y se rompe bajo vientos ligeros de ~4-5 metros/segundo.

Paneles de hielo flotantes de decenas de metros de tamaño empujan múltiples rocas a bajas velocidades de 2-5 metros/minuto a lo largo de trayectorias determinadas por la dirección y la velocidad del viento, así como la del agua que fluye bajo el hielo.

La primera vez que oímos hablar de las piedras deslizantes del Valle de la Muerte fue gracias a un amigo de EarthSky en Facebook, Chris Tinker. Él capturó esta imagen de piedra deslizante en Racetrack Playa y la compartió con nosotros. Gracias Chris¡

Según Wikipedia, estas piedras deslizantes son losas de dolomita y sienita que oscilan entre unos cientos de gramos y cientos de kilogramos.

Las piedras de la playa de Racetrack sólo se mueven una vez cada dos o tres años y la mayoría de las huellas duran tres o cuatro años. Las piedras con fondos rugosos dejan huellas estriadas y rectas, mientras que las que tienen fondos lisos vagan.

¡Es bueno saber qué hace que se muevan! Si tiene tiempo (6 minutos), vea el siguiente vídeo, en el que los hermanos Norris cuentan su historia.

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En resumen: Los científicos resolvieron el misterio de lo que hace que las famosas piedras deslizantes o resbaladizas del Valle de la Muerte se muevan por Racetrack Playa.

Deborah Byrd creó la serie radiofónica EarthSky en 1991 y fundó EarthSky.org en 1994. En la actualidad, es la editora jefe de este sitio web. Ha ganado una galaxia de premios de la comunidad científica y de la radiodifusión, incluyendo el nombre de un asteroide 3505 Byrd en su honor. Comunicadora y educadora científica desde 1976, Byrd cree en la ciencia como una fuerza para el bien del mundo y una herramienta vital para el siglo XXI. «Ser editora de EarthSky es como organizar una gran fiesta mundial para los amantes de la naturaleza», dice.

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