Thursday Feb 03, 2022

¿Qué pasó con el único loro endémico de América?

Hoy hace cien años que exhaló el último aliento el último representante vivo de toda una raza de seres, una pérdida que apenas fue percibida por los mismos que la hicieron posible

Perico de Carolina (Conuropsis carolinensis), ejemplar de museo. (Crédito: Smithsonian Institution,… Museo Nacional de Historia Natural, Departamento de Zoología de Vertebrados, División de Aves / CC BY-NC-SA 3.0)

Smithsonian Institution a través de una licencia Creative Commons

La belleza y el genio de una obra de arte pueden volver a concebirse, aunque se destruya su primera expresión material; una armonía desaparecida puede volver a inspirar al compositor; pero cuando el último individuo de una raza de seres vivos ya no respira, debe pasar otro cielo y otra tierra antes de que pueda volver a existir.»

— Charles William «Will» Beebe (29 de julio de 1877 – 4 de junio de 1962)

Hoy hace cien años, el último periquito de Carolina, Conuropsis carolinensis, un macho llamado Incas, murió en cautividad en el zoológico de Cincinnati. Aunque parecía haber muerto por causas naturales, se rumoreó que Incas murió de un corazón roto porque su pareja y compañera constante durante más de tres décadas, Lady Jane, había muerto sólo unos meses antes. No hubo supervivientes, ya que nunca se habían hecho esfuerzos serios para criar este colorido y simpático loro en cautividad ni para protegerlo en la naturaleza.

Irónicamente, Incas y Lady Jane habían sido trasladados al mismo recinto que albergaba a Martha, la última paloma pasajera, que murió cuatro años antes. (Lea más sobre Martha y las palomas mensajeras aquí, aquí, aquí, aquí y aquí.)

El periquito de Carolina era un loro de tamaño medio y cola larga, con un plumaje mayoritariamente verde, a veces con un claro tinte azul, cuello y mejillas amarillos, cabeza roja o naranja y un pico pálido de color cuerno. Era la única especie de loro endémica de los Estados Unidos continentales y se extendía más al norte que cualquier otra especie de loro contemporánea.

Estamos bastante seguros de que había dos subespecies (la subespecie occidental, C. c. ludovicianus, era migratoria, mientras que la subespecie oriental más conocida, C. c. carolinensis, era sedentaria), como se diagnostica por sus diferentes tamaños corporales y colores de plumaje. Las áreas de distribución de estas dos subespecies estaban separadas por los montes Apalaches y sólo se solapaban en una zona muy pequeña (ref; Figura 1).

Los periquitos de Carolina solían estar presentes en los bosques caducifolios de las tierras bajas y en los bordes de los bosques del sureste y del centro-sur de los Estados Unidos, y a menudo se encontraban en el hábitat de los cañaverales o cerca de él. Aunque casi ha desaparecido, el canebreak era un importante ecosistema de marismas y ríos dominado por la caña gigante (de río), Arundinaria gigantea, que es la única especie de bambú nativa de Norteamérica. La caña de río es una especie en peligro de extinción en la actualidad, al igual que las aves, mariposas y otras especies que dependen de ella, pero esta planta estuvo antaño muy extendida por los valles fluviales boscosos del sureste de Estados Unidos, extendiéndose su área de distribución hasta el oeste de Oklahoma y Texas y hasta el norte de Maryland.

Cuando los colonos europeos invadieron lo que se convertiría en Estados Unidos, destruyeron rápidamente el hogar de los periquitos de Carolina -el hábitat único de los cañaverales y los extensos bosques caducifolios del este- para dar paso a granjas y ciudades. Pero estos loros adaptables no fueron derrotados fácilmente: ampliaron sus hábitos y gustos para incluir frutas cultivadas, maíz y otros granos, una práctica que rápidamente les valió la enemistad duradera de los agricultores indignados, que los cazaron implacablemente y los mataron como plagas. Los pericos de Carolina, muy sociables y gregarios, facilitaban aún más esta matanza al reunirse en bandadas que se contaban por centenares en torno a sus compañeros heridos y moribundos.

«Toda la bandada se arremolinó repetidamente en torno a sus compañeros postrados, y volvió a posarse en un árbol bajo, a menos de veinte yardas del lugar donde me encontraba», escribió Alexander Wilson, un supuesto naturalista, sobre su propia matanza a tiros en 1808, cuando masacró una gran bandada de estos pericos. «A cada descarga sucesiva, aunque caían lluvias de ellos, el afecto de los supervivientes parecía más bien aumentar»

Desgraciadamente, en su prisa por extirpar la fauna autóctona y sustituirla por animales de corral y plantas de cultivo domesticadas, sólo unos pocos agricultores y naturalistas se dieron cuenta de que los periquitos de Carolina eran beneficiosos para ellos porque a los loros les gustaban especialmente las semillas de la pamplina. La caducifolia, Xanthium strumarium, es una planta muy extendida que contiene un veneno glucósido especialmente tóxico para el hígado. Los pericos de Carolina eran la única especie conocida que comía esta planta o sus semillas sin sufrir ningún efecto negativo. Pero es posible que fueran capaces de transmitir esos efectos tóxicos a los animales que los mataban y comían: Otro de los primeros naturalistas, el pintor John James Audubon, observó que los gatos domésticos morían tras comer periquitos de Carolina. (Audubon también señaló que estos loros eran «comida tolerable», lo que plantea la pregunta: ¿cómo podían comer estos loros las personas pero no los gatos?)

Incluso cuando los agricultores diezmaban estos loros como plagas, también los mataban por diversión (al igual que la paloma pasajera) y para que sus coloridos cuerpos y plumas pudieran adornar los sombreros de las mujeres en una declaración de moda obscena. Los colonos europeos importaron sus abejas domésticas -otra especie exótica invasora-, que compitieron con los periquitos de Carolina por los huecos de sus nidos.

Según Paul Bartsch, zoólogo del Instituto Smithsoniano que alimentó a mano a un polluelo de periquito de Carolina, los periquitos de Carolina eran mascotas encantadoras. Más que una mascota, este loro se convirtió en un miembro apreciado de su hogar llamado «Doodles». Doodles fue un regalo del ornitólogo Robert Ridgway, que crió varios periquitos de Carolina en cautividad.

A pesar de la facilidad para criar esta especie en cautividad y de ser conscientes de que sus poblaciones silvestres se están colapsando rápidamente, ni los avicultores privados ni los zoológicos hicieron ningún esfuerzo serio para criar periquitos de Carolina en cautividad y, posiblemente, preservar la especie para el futuro.

Tal vez asqueados por la enormidad de lo que habían hecho, o tal vez distraídos por la caza y la matanza de animales de caza más peligrosos -sus congéneres en la Gran Guerra-, los enfurecidos granjeros parecían haber entrado en razón o haberse cansado de su deporte sangriento después de que el perico de Carolina quedara restringido a lo que parecía ser un «buen hábitat» en el centro de Florida. La cotorra rara vez fue vista fuera de Florida después de 1860, pero incluso entonces, estas aves no pudieron tomar un descanso de la persecución humana — la última cotorra salvaje conocida fue asesinada a tiros en el condado de Okeechobee, Florida, en 1904. El querido compañero del Dr. Bartsch, Doodles, reconocido en su momento como uno de los últimos representantes vivos de su especie, murió en 1914, unos años antes que Incas y Lady Jane. En la década de 1920, la especie se consideraba extinguida después de que pasaran varias décadas sin ningún avistamiento confirmado. Sin embargo, como ocurre con cualquier extinción, circularon rumores susurrados de que bandadas de estos loros habían logrado sobrevivir de alguna manera en los más profundos y oscuros pantanos de Florida, pero después de 50 años más o menos, incluso los rumores se extinguieron.

¿Qué fue lo que finalmente empujó al perico de Carolina al borde de la extinción? ¿Fue la destrucción masiva del hábitat? ¿Los disparos desenfrenados? El aparentemente modesto comercio de mascotas?

«A nuestro juicio, la enfermedad es la amenaza que parece más coherente con la información disponible sobre la desaparición final de la especie en el centro de Florida, aunque es probable que los descensos anteriores en la región hayan sido producidos en parte por otras tensiones, como la caza y la captura para el comercio de mascotas», escribieron Noel Snyder y Keith Russell (ref.).

Otros expertos piensan que la enfermedad combinada con la competencia con las abejas melíferas que se escapan por los huecos de los nidos fueron las causas finales de la extinción del periquito de Carolina.

Independientemente de cuál fue el clavo final en el ataúd del perico de Carolina, América del Norte perdió su única especie de loro endémico tras la llegada de los colonos europeos, y esta pérdida se debió probablemente a una combinación de factores, en particular la destrucción masiva del hábitat y la persecución implacable.

Fuentes:

Kevin R. Burgio, Colin J. Carlson y Morgan W. Tingley (2017). Ecología de Lázaro: Recuperando la distribución y los patrones migratorios del extinto perico de Carolina, Ecology and Evolution, 7:5467-5475 | doi:10.1002/ece3.3135

Paul Bartsch (1906). Un perico de Carolina como mascota, Atlantic Naturalist

GrrlScientist (2012). El extinto periquito de Carolina da un vistazo a la evolución de los loros americanos, The Guardian.

¿Qué pasó con el único loro endémico de América? | @GrrlScientist

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