Thursday Feb 03, 2022

Ce que signifie « psychopathe »

« VIOLENT psychopathe » (21 700). « Tueur en série psychopathe » (14 700). « Meurtrier psychopathe » (12.500). « Psychopathe dérangé » (1 050). Nous avons tous déjà entendu ces expressions, et le nombre d’occurrences Google qui les suivent entre parenthèses atteste de leur présence dans la culture populaire. Pourtant, comme nous allons bientôt le découvrir, chaque phrase incarne une idée fausse très répandue concernant la personnalité psychopathique, souvent appelée psychopathie (prononcez « sigh-COP-athee ») ou sociopathie. En effet, peu de troubles sont aussi mal compris que la personnalité psychopathique. Dans cette chronique, nous ferons de notre mieux pour rétablir la vérité et dissiper les mythes populaires sur cette condition.

Charmant mais calleux
Décrite pour la première fois de manière systématique par le psychiatre Hervey M. Cleckley du Medical College of Georgia en 1941, la psychopathie consiste en un ensemble spécifique de traits de personnalité et de comportements. Superficiellement charmants, les psychopathes ont tendance à faire une bonne première impression sur les autres et frappent souvent les observateurs comme étant remarquablement normaux. Pourtant, ils sont égocentriques, malhonnêtes et peu fiables, et adoptent parfois un comportement irresponsable sans raison apparente, si ce n’est le simple plaisir de le faire. Largement dépourvus de culpabilité, d’empathie et d’amour, ils entretiennent des relations interpersonnelles et romantiques désinvoltes et impitoyables. Les psychopathes trouvent régulièrement des excuses pour leurs actions irréfléchies et souvent scandaleuses, rejetant la faute sur les autres. Ils apprennent rarement de leurs erreurs ou bénéficient d’un retour négatif, et ils ont des difficultés à inhiber leurs impulsions.

Sans surprise, les psychopathes sont surreprésentés dans les prisons ; les études indiquent qu’environ 25 % des détenus répondent aux critères de diagnostic de la psychopathie. Néanmoins, la recherche suggère également qu’un nombre non négligeable de psychopathes peuvent se promener parmi nous dans la vie quotidienne. Certains chercheurs ont même émis l’hypothèse que les « psychopathes ayant réussi » – ceux qui atteignent des positions importantes dans la société – pourraient être surreprésentés dans certaines professions, comme la politique, les affaires et le divertissement. Pourtant, les preuves scientifiques de cette intrigante conjecture sont préliminaires.

La plupart des psychopathes sont des hommes, bien que les raisons de cette différence de sexe soient inconnues. La psychopathie semble être présente dans les cultures occidentales et non occidentales, y compris celles qui ont été peu exposées aux représentations médiatiques de cette condition. Dans une étude réalisée en 1976, l’anthropologue Jane M. Murphy, alors à l’université de Harvard, a découvert qu’un groupe isolé d’Inuits de langue yupik, près du détroit de Béring, avait un terme (kunlangeta) qu’ils utilisaient pour décrire « un homme qui … ment, triche et vole des objets de manière répétée et … profite sexuellement de nombreuses femmes – quelqu’un qui ne prête pas attention aux réprimandes et qui est toujours amené devant les anciens pour être puni ». Lorsque Murphy a demandé à un Inuit ce que le groupe ferait typiquement avec un kunlangeta, il a répondu : « Quelqu’un l’aurait poussé hors de la glace quand personne d’autre ne regardait. »

La mesure la mieux établie de la psychopathie, la Psychopathy Checklist-Revised (PCL-R), développée par le psychologue Robert D. Hare de l’Université de Colombie-Britannique, nécessite un entretien standardisé avec les sujets et un examen de leurs dossiers, tels que leurs antécédents criminels et éducatifs. Les analyses du PCL-R révèlent qu’il comprend au moins trois constellations de traits qui se chevauchent, mais qui sont séparables : les déficits interpersonnels (tels que la grandiosité, l’arrogance et la tromperie), les déficits affectifs (le manque de culpabilité et d’empathie, par exemple), et les comportements impulsifs et criminels (y compris la promiscuité sexuelle et le vol).

Trois mythes
Malgré des recherches substantielles au cours des dernières décennies, les perceptions populaires erronées entourant la psychopathie persistent. Nous allons ici considérer trois d’entre elles.

1. Tous les psychopathes sont violents. Les recherches menées par des psychologues tels que Randall T. Salekin, actuellement à l’Université d’Alabama, indiquent que la psychopathie est un facteur de risque de violence physique et sexuelle future. De plus, au moins certains tueurs en série – par exemple Ted Bundy, John Wayne Gacy et Dennis Rader, le tristement célèbre meurtrier « BTK » (Bind, Torture, Kill) – ont manifesté de nombreux traits psychopathiques, notamment un charme superficiel et une absence profonde de culpabilité et d’empathie.

Néanmoins, la plupart des psychopathes ne sont pas violents, et la plupart des personnes violentes ne sont pas des psychopathes. Dans les jours qui ont suivi les horribles fusillades de Virginia Tech du 16 avril 2007, de nombreux commentateurs de journaux ont décrit le tueur, Seung-Hui Cho, comme « psychopathe ». Pourtant, Cho présentait peu de traits de psychopathie : ceux qui l’ont connu l’ont décrit comme étant nettement timide, renfermé et particulier.

Regrettablement, l’édition actuelle (quatrième, révisée) du Manuel diagnostique et statistique des troubles mentaux de l’Association américaine de psychiatrie, révision textuelle (DSM-IV-TR), publiée en 2000, ne fait que renforcer la confusion entre psychopathie et violence. Il décrit un état appelé trouble de la personnalité antisociale (TPA), qui se caractérise par une longue histoire de comportement criminel et souvent physiquement agressif, le désignant comme synonyme de psychopathie. Pourtant, la recherche démontre que les mesures de la psychopathie et de l’ASPD ne se chevauchent que modérément.

2. Tous les psychopathes sont psychotiques. Contrairement aux personnes atteintes de troubles psychotiques, comme la schizophrénie, qui perdent souvent le contact avec la réalité, les psychopathes sont presque toujours rationnels. Ils sont bien conscients que leurs actions malavisées ou illégales sont mauvaises aux yeux de la société, mais ignorent ces préoccupations avec une nonchalance étonnante.

Certains tueurs en série notoires qualifiés de psychopathes par les médias, comme Charles Manson et David Berkowitz, ont présenté des caractéristiques prononcées de psychose plutôt que de psychopathie. Par exemple, Manson prétendait être la réincarnation de Jésus-Christ, et Berkowitz croyait recevoir des ordres du chien de son voisin Sam Carr (d’où son surnom adopté de « Fils de Sam »). En revanche, les psychopathes sont rarement psychotiques.

3. La psychopathie est impossible à traiter. Dans la populaire série HBO Les Sopranos, la thérapeute (le Dr Melfi) a mis fin à la psychothérapie de Tony Soprano parce que son amie et collègue psychologue l’a persuadée que Tony, dont le Dr Melfi a conclu qu’il était un psychopathe classique, était impossible à traiter. Outre le fait que Tony présentait plusieurs comportements qui n’avaient rien de psychopathique (comme sa loyauté envers sa famille et son attachement affectif à un groupe de canards qui avaient élu domicile dans sa piscine), le pessimisme du Dr Melfi était peut-être injustifié. Bien que les psychopathes ne soient souvent pas motivés pour chercher un traitement, les recherches menées par la psychologue Jennifer Skeem de l’Université de Californie, Irvine, et ses collègues suggèrent que les psychopathes peuvent bénéficier autant que les non-psychopathes d’un traitement psychologique. Même si les traits de personnalité fondamentaux des psychopathes sont excessivement difficiles à modifier, leurs comportements criminels peuvent s’avérer plus faciles à traiter.

La psychopathie nous rappelle que les représentations médiatiques de la maladie mentale contiennent souvent autant de fiction que de réalité. En outre, les malentendus répandus sur ces maladies peuvent avoir des conséquences malheureuses – comme Tony Soprano l’a découvert peu de temps avant que l’écran de télévision ne s’éteigne.

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