Thursday Feb 03, 2022

Comment la croyance de Teddy Roosevelt' en une hiérarchie raciale a façonné sa politique

Théodore Roosevelt, connu pour son énergie débordante et son esprit effronté et aventureux, possédait l’une des plus grandes personnalités de tous les présidents américains. Mais, a-t-il dit un jour, « C’est une qualité des natures fortes que leurs défauts, comme leurs vertus, doivent ressortir en relief audacieux. »

On pourrait certainement dire cela du 26e président, dont l’héritage complexe ne comprend pas seulement ses réalisations en tant que réformateur progressiste et conservationniste qui a réglementé les grandes entreprises et établi le système de parcs nationaux. Il croyait aussi fermement en l’existence d’une hiérarchie raciale, ce qui a façonné ses attitudes sur les relations raciales, les droits fonciers, l’impérialisme américain et la science émergente – et inquiétante – de l’eugénisme.

« La force de la race dans l’histoire occupait une place singulièrement importante dans la vaste perspective intellectuelle de Roosevelt », écrit Thomas G. Dyer dans Theodore Roosevelt and the Idea of Race. Roosevelt croyait fondamentalement que la grandeur de l’Amérique venait de sa domination par des hommes blancs d’ascendance européenne, racialement supérieurs.

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Roosevelt croyait que l’autodétermination individuelle était possible

Booker T. Washington dînant avec le président Theodore Roosevelt.

Library of Congress/Corbis/VCG/Getty Images

Roosevelt soutenait que, bien que les hommes blancs se maintiennent fermement au sommet de la hiérarchie sociale, les races « inférieures » pouvaient s’élever à partir de leurs stations inférieures. « Roosevelt croyait que les individus pouvaient acquérir des traits positifs au cours de leur vie et supposait que la mobilité raciale était sous le contrôle de l’homme », explique Michael Patrick Cullinane, professeur d’histoire à l’université de Roehampton à Londres et auteur de Theodore Roosevelt’s Ghost : The History and Memory of an American Icon. Mais Roosevelt n’est pas arrivé à ces idées tout seul. Selon Cullinane, son idéologie raciale s’est inspirée de ses lectures des principaux théoriciens de l’évolution tels que Jean-Baptiste Lamarck et Charles Darwin.

Roosevelt « admirait les réalisations individuelles par-dessus tout », a écrit le biographe Edmund Morris – c’est pourquoi il est devenu le premier président à inviter un Afro-Américain à dîner à la Maison Blanche lorsqu’il a rompu le pain avec le fondateur de l’institution Tuskegee, Booker T. Washington, quelques semaines seulement après son investiture. « La seule chose sage, honorable et chrétienne à faire est de traiter chaque Noir et chaque Blanc strictement selon ses mérites en tant qu’homme, en ne lui donnant ni plus ni moins que ce qu’il se montre digne d’avoir », a écrit Roosevelt à propos de sa rencontre.

Roosevelt a également défendu Minnie Cox, la première femme afro-américaine maître de poste du pays, après qu’elle ait été chassée d’Indianola, Mississippi, à cause de la couleur de sa peau. Il a nommé des Noirs américains à des postes importants, comme sa nomination du Dr William Crum au poste de receveur des douanes à Charleston, en Caroline du Sud, qui a suscité une opposition politique considérable et cette réponse présidentielle : « Je ne peux consentir à adopter la position selon laquelle la porte de l’espoir – la porte des opportunités – doit être fermée à tout homme, aussi méritant soit-il, uniquement pour des raisons de race ou de couleur. »

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Il a pris une vue plus faible des groupes raciaux dans leur ensemble

Tableau représentant Teddy Roosevelt et ses Rough Riders prenant d’assaut les hauteurs de San Juan lors d’une bataille clé de la guerre hispano-américaine le 1er juillet 1898 près de Santiago de Cuba, Cuba.

Ed Vebell/Getty Images

En dépit de ces mots, cependant, Roosevelt ne voyait guère tous les Noirs américains comme des égaux. « En tant que race et dans la masse, ils sont tout à fait inférieurs aux Blancs », confiait-il à un ami dans une lettre de 1906. Dix ans plus tard, il déclare au sénateur Henry Cabot Lodge que « la grande majorité des Noirs du Sud sont totalement inaptes au suffrage » et que leur accorder le droit de vote pourrait « réduire certaines parties du Sud au niveau d’Haïti. »

Roosevelt pensait également que les Noirs faisaient de mauvais soldats. Il a dénigré les efforts des soldats bisons qui ont combattu aux côtés de ses hommes à San Juan Hill pendant la guerre hispano-américaine, affirmant à tort qu’ils se sont enfuis sous le feu. « Les troupes nègres manquaient à leur devoir et n’allaient pas plus loin qu’elles n’étaient dirigées par des officiers blancs », écrivait-il. En réalité, les soldats bisons ont servi avec distinction, et plusieurs hommes ont été officiellement reconnus pour leur bravoure. Vingt-six d’entre eux sont morts sur les pentes de San Juan Hill.

En ce qui concerne les Amérindiens, le temps considérable que Roosevelt a passé à faire du ranching dans le territoire du Dakota n’a fait que durcir son état d’esprit à leur égard, des années avant qu’il ne devienne président. « Je ne vais pas jusqu’à penser que le seul bon Indien est l’Indien mort », a-t-il déclaré en 1886, « mais je crois que neuf sur dix le sont, et je ne voudrais pas enquêter de trop près sur le cas du dixième. Le cow-boy le plus vicieux a plus de principes moraux que l’Indien moyen. »

Roosevelt considérait les Amérindiens comme des obstacles à la colonisation blanche des États-Unis et croyait que les hommes blancs de la frontière avaient forgé une nouvelle race – la race américaine – par « une lutte incessante menée contre l’homme sauvage et la nature sauvage. »

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L’opinion de Roosevelt sur la race a eu un impact sur sa politique intérieure et étrangère

Caricature politique représentant le corollaire de Roosevelt à la doctrine Monroe, une politique étrangère conçue pour repousser l’ingérence européenne dans les affaires de l’hémisphère occidental.

Bettmann Archive/Getty Images

En tant que président, il a favorisé le retrait de nombreux Amérindiens de leurs territoires ancestraux, y compris environ 86 millions d’acres de terres tribales transférées au système de forêts nationales. Les réalisations de Roosevelt en matière de conservation de l’environnement et de création de parcs nationaux se sont faites au détriment des peuples qui avaient géré la terre pendant des siècles. Roosevelt a également soutenu des politiques d’assimilation permettant aux Américains indigènes de s’intégrer dans la société américaine au sens large. Ces politiques, au fil du temps, ont contribué à la décimation de la culture et des communautés autochtones.

L’attitude de Roosevelt à l’égard de la race a également eu un impact direct sur sa politique étrangère en tant que président, dit Cullinane : « Parce qu’il croyait que les Anglo-Saxons blancs avaient atteint le sommet de la réussite sociale, il pensait qu’ils étaient en mesure d’enseigner aux autres peuples du monde qui n’avaient pas réussi à atteindre de tels sommets. Les États-Unis aideraient à tutorer et à élever l’hémisphère occidental. »

Cette vision du monde a constitué le fondement du soutien vocal de Roosevelt à l’impérialisme américain, et à la Maison Blanche, il a présidé à l’expansion d’un empire d’outre-mer qui comprenait des territoires gagnés lors de la guerre hispano-américaine, notamment Porto Rico, Guam, Cuba et les Philippines. Son corollaire Roosevelt à la doctrine Monroe, également connu sous le nom de politique étrangère du « gros bâton », a jeté les bases d’une politique plus interventionniste en Amérique latine. Il a également étendu l’influence américaine dans la région en fomentant une rébellion au Panama qui a entraîné la construction américaine du canal de Panama.

Et son désir de réinitialiser les hiérarchies raciales ne se limitait pas à l’hémisphère occidental. « Il est d’une importance incalculable que l’Amérique, l’Australie et la Sibérie passent des mains de leurs propriétaires aborigènes rouges, noirs et jaunes », écrit Roosevelt dans son livre de 1889, The Winning of the West, « et deviennent l’héritage des races mondiales dominantes. »

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Seuls les citoyens « du bon type » doivent procréer

La philosophie raciale de la supériorité blanche de Roosevelt s’accordait avec son soutien au mouvement eugénique, qui préconisait la reproduction sélective pour créer une race de personnes ayant des caractéristiques plus « désirables », et la stérilisation des personnes « moins désirables », comme les criminels, les personnes ayant des troubles du développement – et pour certains, les personnes de couleur. « La société n’a pas à permettre aux dégénérés de se reproduire », écrivait-il en 1913. « Un jour, nous nous rendrons compte que le devoir premier, le devoir inéluctable du bon citoyen du bon type est de laisser son sang derrière lui dans le monde ; et que nous n’avons pas à permettre la perpétuation des citoyens du mauvais type. »

« Les hommes doivent être jugés en fonction de l’époque dans laquelle ils vivent », disait Roosevelt dans un discours prononcé en 1907 lors de l’inauguration d’un monument aux Pèlerins. À son époque, Roosevelt n’était guère le seul à prôner les hiérarchies raciales, l’impérialisme américain et l’eugénisme, qui devint la base des lois de stérilisation obligatoire promulguées par plus de 30 États. L’homme qui l’a battu lors de la campagne présidentielle de 1912, Woodrow Wilson, partageait des vues similaires sur la race, et des personnalités de premier plan comme Alexander Graham Bell, John D. Rockefeller et Winston Churchill soutenaient le mouvement eugéniste.

Dans le contexte de son époque, « Roosevelt s’est engagé de manière significative avec l’idée de la race. Il a lu et publié sur la pensée évolutionniste de pointe », dit Cullinane. « Cela dit, il y avait aussi des voix plus progressistes à l’époque de Roosevelt qu’il a écartées. »

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