Thursday Feb 03, 2022

Jane C. Wright : La femme qui a changé le paysage de l’oncologie

Dr Jane Cooke Wright – que vous ayez entendu parler d’elle ou non, ses recherches ont changé la voie de l’oncologie, ouvrant la voie au traitement du cancer tel que nous le connaissons.
À une époque où la médecine et la recherche étaient majoritairement blanches et masculines, Jane et sa famille avaient défié les idées préconçues de ce que devait être un scientifique. Jane et sa sœur, Barbara, représentaient la troisième génération de médecins de la famille Wright ; la tradition a commencé avec leur grand-père, qui, après être né en esclavage, a ensuite obtenu le diplôme du Meharry Medical College en tant que major de sa promotion. Leur père, le Dr Louis Tompkins Wright, a été l’un des premiers diplômés afro-américains de la Harvard Medical School et a fondé la Harlem Hospital Cancer Research Foundation (HHCRF).
Après avoir brièvement envisagé l’idée de poursuivre des études artistiques, Wright a obtenu son diplôme avec mention au New York Medical College et, en 1949, a commencé à travailler avec son père au HHCRF.

Changer le cours du traitement du cancer

C’est au HHCRF que le Dr Wright a commencé à explorer l’avenue de recherche qui a défini sa carrière – la chimiothérapie.
La chimiothérapie n’a pas toujours été l’une des approches « à privilégier » pour le traitement du cancer. Au début et au milieu du 20e siècle, l’utilisation de médicaments pour traiter le cancer était considérée comme quelque peu expérimentale, et ne devait être utilisée que si les autres voies de traitement avaient été épuisées. Malgré les attitudes hésitantes à l’égard des agents chimiothérapeutiques, Wright et ses collègues ont fait de nombreux progrès en vue d’établir la chimiothérapie comme un traitement viable du cancer.
L’un des plus importants a eu lieu en 1951 ; Wright a dirigé une recherche fondamentale qui a jeté les bases du traitement chimiothérapeutique des tumeurs solides.1 L’étude a principalement établi l’efficacité du méthotrexate, un antagoniste de l’acide folique, dans le traitement du cancer du sein, ce qui était un résultat majeur en soi. Cependant, elle a également démontré l’efficacité à long terme de la thérapie combinée et de l’ajustement des schémas thérapeutiques en fonction des symptômes de toxicité de chaque patient. Le méthotrexate continue d’être utilisé à ce jour, seul ou en association, pour traiter une gamme de cancers allant de la tête et du cou au lymphome non hodgkinien.

L’ajustement du traitement en fonction de l’individu était une idée formant la base d’une grande partie des recherches de Wright, représentant certaines des premières étapes vers la médecine personnalisée. Alors que les chercheurs précédents avaient utilisé des tumeurs de souris comme modèle pour prédire la réponse à différentes chimiothérapies, Wright et ses collègues ont cultivé des tissus tumoraux prélevés sur des patients. Une fois cultivées, les cultures primaires ont été traitées avec divers agents chimiothérapeutiques et leur réponse a été évaluée. Ce faisant, Wright a contribué à mettre au point une méthode permettant de tester et de sélectionner le traitement chimiothérapeutique le plus efficace pour une tumeur particulière chez un patient donné2.

Un leader en oncologie

Wright voulait s’assurer que ses recherches aient un impact sur les soins cliniques – cela nécessitait une collaboration au sein de la communauté oncologique.
La solution est arrivée en 1964, sous la forme de l’American Society of Clinical Oncology (ASCO), dont Wright était un membre fondateur et notamment, la seule femme du groupe fondateur. Dans une interview de 2010, Mme Wright a expliqué les raisons de la création de la société :
« Nos objectifs étaient d’établir un ensemble de normes pour une spécialité d’oncologie clinique, d’élargir le champ des connaissances dans ce domaine et de veiller à ce que les informations essentielles soient facilement accessibles et diffusées. « 3
Mme Wright a entrepris d’atteindre ces objectifs pendant son mandat de doyenne associée et de professeure de chirurgie à son alma mater, le New York Medical College, en élaborant des lignes directrices pour le traitement du cancer et un programme enseignant aux médecins comment utiliser la chimiothérapie. Sa nomination à ce poste a également constitué un exploit social important à l’époque ; dès son entrée en fonction en 1967, Mme Wright est devenue la femme afro-américaine la mieux classée dans une institution médicale reconnue au niveau national. Ce n’était qu’un des nombreux postes de haut rang occupés par Wright au cours des 20 années suivantes.

Un exemple pour tous les scientifiques

Wright a prouvé que ceux qui disaient qu’il était impossible d’avoir une carrière réussie et une famille en tant que femme avaient tort ; lorsqu’elle a pris sa retraite en 1987, elle avait rédigé 135 articles scientifiques et remporté de multiples prix, tout en élevant deux filles. Son dévouement durable et son impact sur le domaine de l’oncologie étaient tels que le prix du jeune chercheur de l’ASCO a été renommé en son honneur.
Dans une interview de 2011, la fille de Wright, Alison W. Jones, PhD, a donné un aperçu de la façon dont sa mère a accompli tant de choses à une époque et dans une société qui avait souvent des idées préconçues sur ce que la vie d’une femme devrait être. « Elle n’a jamais considéré les choses comme des obstacles », a expliqué Alison Jones. « Elle les regardait comme des défis et je pense qu’elle était une personne très ambitieuse et qu’elle n’a jamais laissé quoi que ce soit l’empêcher de faire ce qu’elle voulait faire. »

  1. Wright, J.C., Prigot, A., Wright, B.P., Weintraub, S., Wright, L.T. (1951). Une évaluation des antagonistes de l’acide folique chez les adultes atteints de maladies néoplasiques : une étude de 93 patients atteints de néoplasmes incurables. Journal of the National Medical Association, 43(4), 211-240.
  2. Wright, J.C., Cobb, J.P., Gumport, S.L., Golomb, F.M., &Safadi, D. (1957). Enquête sur la relation entre la réponse clinique et la réponse de la culture de tissus aux agents chimiothérapeutiques sur le cancer humain. The New England journal of medicine, 257(25), 1207-1211. DOI : https://doi.org/10.1056/NEJM195712192572502
  3. Swain S. M. (2013). Une passion pour résoudre l’énigme du cancer : Jane Cooke Wright, M.D., 1919-2013. The Oncologist, 18(6), 646-648. DOI : https://doi.org/10.1634/theoncologist.2013-0139

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