Thursday Feb 03, 2022

Monstres de Gila et lézards perlés du Mexique (Helodermatidae)

(Helodermatidae)

Classe Reptilia

Ordre Squamata

Sous-ordre Scleroglossa

Famille Helodermatidae

Description succincte
Grand, robustes, lézards venimeux avec des écailles distinctives en forme de perles (ostéodermes) sur les surfaces dorsales de la tête, des membres, du corps et de la queue

Taille
12-18 in (30-45 cm) longueur du museau à l’évent ; 14-39 in (35-100 cm) longueur totale ; 1.0-4.4 lb (450g-2 kg)

Nombre de genres, d’espèces
1 genre ; 2 espèces

Habitat
Désert chaud, forêt tropicale à feuilles caduques

Statut de conservation
Vulnérable : 2 espèces

Distribution
Régions désertiques du sud-ouest des États-Unis et du nord-ouest du Mexique ; drainages du Pacifique le long du versant ouest du Mexique et du sud du Guatemala ; et deux drainages de l’Atlantique au Chiapas et dans l’est du Guatemala

Évolution et systématique

Le clan des helodermatides a une histoire évolutive riche et diverse qui remonte à 98 millions d’années à travers l’Europe, l’Asie et l’Amérique du Nord, à une époque bien antérieure à l’apparition de nombreux dinosaures. Les archives fossiles montrent que les espèces restantes de lézards helodermatides sont des reliques d’une lignée plus diversifiée qui comprenait au moins six autres genres habitant des habitats subtropicaux de désert, de forêt et de savane. Les membres de la famille ont réussi à survivre aux grandes extinctions du Crétacé, qui ont anéanti les dinosaures il y a 65 millions d’années. Les lézards helodermatides ont subi relativement peu de changements morphologiques importants au cours de cette période et peuvent être considérés à juste titre comme des fossiles vivants. Le genre Heloderma existe depuis au moins le début du Miocène (il y a environ 23 millions d’années).

De nos jours, il ne reste que deux espèces : le monstre de Gila (Heloderma suspectum) et le lézard perlé mexicain ou escorpíon (H. horridum). Les deux espèces se distinguent facilement l’une de l’autre par la queue proportionnellement plus longue du lézard perlé mexicain (au moins 65% de la longueur du corps ; pas plus de 55% chez le monstre de Gila). L’escorpíon est un lézard plus long, plus longiligne et plus arboricole que le monstre de Gila.

Heloderma horridum a été décrit pour la première fois par Wiegmann en 1829 à Huajintlán, Morelos, Mexique. Quatre sous-espèces sont reconnues. Heloderma suspectum a été décrit pour la première fois par Cope en 1869, sur la frontière internationale entre les États-Unis et le Mexique, Sierra de Moreno, Arizona. Deux sous-espèces sont reconnues.

Aucune sous-famille n’est reconnue.

Caractéristiques physiques

Les lézards helodermatides doivent leur nom à la texture distinctive de leur peau, constituée de bosses osseuses arrondies (ostéodermes) sur leur face dorsale. Le nom Heloderma est dérivé du grec pour « peau cloutée ». Leur démarche laborieuse, leur langue épaisse et fourchue, l’architecture robuste de leur crâne et les glandes à venin situées dans la mâchoire inférieure leur donnent une apparence encombrante que certains considèrent comme un monstre. Les marques corporelles peuvent être vives et colorées ou pâles et cryptiques. Les juvéniles présentent fréquemment des motifs en bandes, qui se décomposent avec l’âge en une variété de marques adultes constituées de taches, de taches ou de bandes transversales en chaîne de couleur noire ou jaune sur un fond rose, orange, jaune, gris ardoise ou noir. Les membres sont relativement

courts et forts ; les pieds griffus font penser à de minuscules mains humaines. Les réserves de graisse sont stockées dans la queue, qui peut être dodue chez les individus bien nourris mais qui est souvent assez mince chez les lézards capturés dans la nature. La taille des individus varie d’à peine 15 cm (6 po) de longueur totale (monstre de Gila en éclosion) à 1 m (3,3 pi) pour un grand lézard perlé, qui peut peser plus de 2 kg (4,4 lb).

Distribution

Les monstres de Gila se rencontrent depuis près du niveau de la mer jusqu’à environ 1 550 m (5 090 pi) du sud du Nevada, du sud-ouest de l’Utah et

du sud-est de la Californie dans une grande partie de l’Arizona et de Sonora, au Mexique, et dans une partie du sud-ouest du Nouveau-Mexique. Les lézards perlés mexicains sont présents du niveau de la mer à environ 1 600 m (5 250 pi) le long des contreforts du Pacifique au Mexique, du sud de Sonora au Chiapas, le long des drainages du Pacifique dans le sud du Guatemala, et le long de deux drainages de l’Atlantique au Chiapas et dans l’est du Guatemala.

Habitat

Les monstres de Gila sont principalement des habitants du désert, bien qu’ils habitent également des communautés de prairies et de bois semi-désertiques le long des contreforts des montagnes. Ils préfèrent les canyons ou les pentes rocheuses adjacentes et plus rarement les vallées ouvertes. Leur présence est fortement influencée par la disponibilité de micro-environnements appropriés (rochers, terriers, terriers de rat de bât, etc.) utilisés comme abris, où ils passent la plupart de leur temps. Le lézard perlé du Mexique habite principalement les forêts tropicales sèches et les broussailles d’épines, et moins fréquemment les forêts basses de pins et de chênes. Ils fréquentent les arroyos sablonneux et rocheux relativement ouverts, ainsi que les terrains vallonnés et les plateaux à végétation dense des hautes terres.

Comportement

Les monstres de Gila et les lézards perlés passent plus de 95% de leur temps cachés dans des abris (crevasses rocheuses, terriers, terriers de rat de bât et arbres). Cependant, lorsqu’ils sont actifs à la surface, ils peuvent parcourir de longues distances – plus de 1 km – à la recherche de nourriture et de partenaires. Des études de terrain utilisant la radiotélémétrie ont montré que les deux espèces sont principalement diurnes. Le moment spécifique de l’activité varie selon les individus, les saisons et les lieux géographiques.

Pendant la saison de reproduction, les monstres de Gila et les lézards perlés effectuent des comportements spectaculaires de combat ritualisé entre mâles qui sont étonnamment similaires à ceux de nombreux varans (Varanus). Pour les lézards perlés, le combat consiste en la formation d’une posture arquée, avec les ventres serrés l’un contre l’autre et les museaux, les membres antérieurs et les extrémités de la queue formant des points de contact sur le sol. La pression exercée par les combattants finit par effondrer l’arche, et le lézard dominant émerge

au sommet. Les combattants peuvent former l’arche à plusieurs reprises lors de matchs qui peuvent durer plusieurs heures. Une session de combat typique exige un effort physique considérable et laisse les deux participants épuisés.

Le combat des monstres de Gila consiste également en une série de luttes ritualisées, au cours desquelles les combattants se chevauchent, puis effectuent une torsion du corps dans le but d’obtenir la position supérieure. Les monstres de Gila ne forment pas les postures arquées exécutées par les lézards perlés, probablement parce que leurs queues sont trop courtes. Chaque combat se termine lorsque la pression exercée par la torsion du corps entraîne la séparation des lézards, mais les combats peuvent être répétés de nombreuses fois pendant plusieurs heures. Deux mâles combattants observés dans le sud-ouest de l’Utah ont effectué au moins 13 combats individuels sur près de trois heures d’effort continu.

Écologie alimentaire et régime alimentaire

Les monstres de Gila et les lézards perlés sont des butineurs à large recherche qui se nourrissent du contenu des nids de vertébrés, principalement des œufs de reptiles et d’oiseaux, et de mammifères juvéniles. Parmi les aliments les plus courants, on trouve les lapins à queue blanche et les rongeurs juvéniles, les œufs de serpents et de lézards, en particulier ceux de la queue épineuse

iguana (Ctenosaura pectinata) dans l’aire de répartition du lézard perlé, et les œufs de cailles. Les lézards perlés prennent une plus grande variété d’aliments. Les monstres de Gila peuvent combler leurs besoins énergétiques annuels d’entretien avec trois gros repas. Leur taille relativement grande, leur faible taux métabolique au repos et leur capacité à prendre de gros repas rendent inutile une activité de recherche fréquente de nourriture pour les lézards helodermatides.

Biologie de la reproduction

Chez les monstres de Gila, la spermiogenèse, la parade nuptiale et l’accouplement ont lieu de la fin avril au début juin. Les œufs sont pondus en juillet et août, ce qui coïncide avec le début des pluies d’été dans les déserts du sud-ouest. Les jeunes monstres de Gila n’émergent pas avant le mois d’avril suivant. La taille de la couvée varie de deux à 12, avec une moyenne de 5,7. Les éclosions ont une longueur du museau à l’évent d’environ 4,5 pouces (110 mm) et une longueur totale moyenne de 6,5 pouces (165 mm) ; elles pèsent 1,2 oz (33 g).

Chez les lézards perlés, la spermiogenèse, la parade nuptiale et l’accouplement ont lieu en septembre et octobre. Les œufs sont pondus entre octobre et décembre et les éclosions apparaissent en juin ou juillet avec le début de la saison humide. La taille de la ponte varie de deux à 22 œufs, avec une moyenne de sept à neuf. Les éclosions sauvages ont une longueur du museau à l’évent de 4,5-5,0 pouces (115-127 mm) et pèsent 0,8-1,0 oz (23-27 g).

Statut de conservation

Les monstres de Gila et les lézards perlés sont tous deux classés comme vulnérables par l’UICN. En outre, les deux espèces sont inscrites par la Convention sur le commerce international des espèces de faune et de flore sauvages menacées d’extinction (CITES) à l’annexe II, qui comprend les espèces dont le commerce doit être contrôlé pour éviter la surexploitation. Ces espèces bénéficient d’une protection légale totale de l’État contre la collecte, le transport ou la mise à mort dans l’ensemble de leur aire de répartition. Leur plus grande menace provient de la perte d’habitat, due au développement de leurs habitats de forêt sèche et de désert, et de collectionneurs sans scrupules. La distribution ponctuelle des monstres de Gila dans le désert de Mojave du sud-ouest des États-Unis, et le développement urbain et récréatif rapide dans cette région, ont incité le Fish and Wildlife Service des États-Unis à classer les monstres de Gila comme une espèce hautement prioritaire qui pourrait être vulnérable pour être inscrite sur la liste des espèces menacées ou en voie de disparition dans un avenir proche.

Signification pour les humains

Les hélodermatides sont les seuls lézards connus pour être venimeux. Leur appareil à venin est constitué de glandes multilobées qui se vident par des conduits à la base de dents rainurées et conductrices de venin. Contrairement aux serpents, les glandes à venin des monstres de Gila et des lézards perlés sont logées dans la mâchoire inférieure plutôt que dans la mâchoire supérieure. Leur venin est utilisé principalement pour se défendre. La morsure d’un monstre de Gila ou d’un lézard perlé provoque une douleur atroce, un gonflement et, dans les cas les plus graves, une chute rapide de la pression sanguine, une transpiration abondante et des vomissements. Les morsures de personnes sont rares et résultent presque toujours d’une manipulation imprudente. Malgré de nombreux récits exagérés avant 1950, aucun décès humain n’a été signalé à la suite d’une morsure de monstre de Gila depuis 1930. Cette situation est davantage attribuable à l’amélioration de la précision des rapports et de la tenue des dossiers médicaux qu’à une réduction de la fréquence des morsures ou à des progrès en matière de traitement. Aucune mesure de premier secours n’est recommandée, si ce n’est de nettoyer soigneusement la plaie et de consulter immédiatement un médecin. Plusieurs peptides biologiquement actifs importants ont été découverts dans le venin des lézards helodermatides dans les années 1990. Le plus connu d’entre eux, l’Exendin 4, est très efficace pour induire la libération d’insuline chez les sujets humains et est devenu un outil prometteur pour le traitement du diabète.

Ressources

Livres

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Périodiques

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Organisations

Société herpétologique de Tucson. P.O. Box 709, Tucson, Arizona 85702-0709 USA. Site web : <http://tucsonherpsociety.org>

Daniel D. Beck, PhD

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