Thursday Feb 03, 2022

Quand le paludisme a-t-il été découvert et par qui ? Comment la maladie est-elle transmise ? Quels sont ses effets ?

Toby Fagan, qui mène actuellement des recherches postdoctorales sur le paludisme à l’université d’Édimbourg, donne cette réponse :

Image : TOBY FAGAN

Le paludisme est l’une des maladies les plus omniprésentes connues–il existe plus de 125 espèces différentes de paludisme qui infectent les mammifères, les oiseaux et les reptiles, ce qui indique une origine précoce. Elle a probablement touché les humains tout au long de notre évolution, bien que les premiers rapports historiques de symptômes correspondant à ceux du paludisme remontent aux anciens Égyptiens (vers 1550 avant J.-C.) et aux anciens Grecs (vers 413 avant J.-C.). Ces premières descriptions notaient l’association entre les fièvres et les sols humides. En fait, le mot « malaria » dérive de l’italien pour « mauvais air » — la mal’aria associée aux marais et aux marécages.

Un parasite unicellulaire connu sous le nom de sporozoaire est à l’origine du paludisme. Ce sporozoaire appartient au genre Plasmodium, et les quatre espèces qui menacent l’homme sont P. falciparum, P. malariae, P. vivax et P. ovale. Parmi ces quatre, P. falciparum et P. vivax sont les plus courants, et P. falciparum est de loin le plus dangereux.

Image : JIM GATHANY/CDC
MOUSTIQUE. Ce moustique Anopheles gambiae qui se nourrit de sang est l’un des principaux vecteurs du paludisme dans le monde.

Les moustiques seuls propagent le paludisme dans la nature. (La maladie peut être transmise de manière non naturelle par le partage d’aiguilles ou par la transfusion de sang provenant de donneurs infectés). Lorsqu’un moustique pique un individu infecté, les stades sexuels mâle et femelle du sporozoaire, ou gamétocytes, sont absorbés dans le repas sanguin. La fécondation a lieu dans l’intestin du moustique, et un « ookinète » se forme. L’oocinète traverse ensuite la paroi de l’estomac du moustique et devient un oocyste, qui se divise ensuite pour produire un millier de sporozoïtes infectieux. Chez P. falciparum, ce processus prend cinq à sept jours, après quoi les sporozoïtes sont libérés. Ils migrent alors vers les glandes salivaires de l’insecte. Comme les moustiques injectent leur salive lorsqu’ils piquent (elle contient des anticoagulants et des substances anesthésiques locales qui facilitent la succion du sang), les sporozoïtes du paludisme seront transmis à la prochaine victime du moustique.

Une fois dans la circulation sanguine de l’individu piqué, les sporozoïtes se logent dans le foie. Chaque sporozoïte envahit une cellule hépatique distincte et, chez P. falciparum, met cinq à sept jours pour se diviser et produire des milliers de « mérozoïtes », dont chacun infectera un globule rouge (érythrocyte) lorsque la cellule hépatique éclatera. Après avoir pénétré dans l’érythrocyte, le mérozoïte décompose l’hémoglobine de la cellule, se nourrissant des acides aminés. Le parasite en croissance, ou trophozoïte, deviendra finalement un « shizont » lorsqu’il commencera à se diviser à nouveau pour former de nouveaux mérozoïtes. Ce cycle érythrocytaire prend un temps variable selon les espèces de paludisme – 48 heures pour P. falciparum mais 72 heures pour P. malariae. (Une exception rare et sournoise à cette progression peut se produire dans les infections à P. vivax ou P. ovale : lorsque le sporozoïte envahit la cellule hépatique, il ne produit pas immédiatement des mérozoïtes mais peut s’attarder pendant un an ou plus dans le foie avant de s’activer. Ce stade est connu sous le nom d’hypnozoïte et peut provoquer une rechute du paludisme plusieurs mois après une guérison apparente).

Les signes caractéristiques de l’infection palustre sont la fièvre et des symptômes de type grippal, notamment des maux de tête et des douleurs musculaires ou articulaires. Ils commencent généralement après une période d’incubation de 10 à 14 jours après la piqûre infectante, pendant laquelle le parasite du paludisme habite d’abord le foie, puis se multiplie tranquillement dans le sang. Classiquement, la fièvre est intermittente, se répétant tous les quelques jours, correspondant au cycle érythrocytaire. Chaque fois que les cellules infectées éclatent, libérant de nouveaux mérozoïtes, des métabolites toxiques et des antigènes paludéens sont également libérés. Le système immunitaire de l’organisme réagit par de la fièvre. Dans les infections à P. falciparum, les fièvres surviennent aux jours 1, 3 et 5, alors que dans le cas de P. malariae, les fièvres surviennent aux jours 1, 4 et 7, et ainsi de suite. Il est toutefois important de se rappeler deux points. Premièrement, les fièvres palustres, en particulier dans les infections à P. falciparum, ne présentent pas toujours des variations cycliques de température. Deuxièmement, le paludisme à P. falciparum peut tuer dans les 48 heures suivant les premiers signes, il est donc essentiel de demander une aide médicale si l’on développe de tels symptômes après une visite dans une région où le paludisme est un problème.

Alphonse Laveran, un médecin militaire français, a décrit le parasite du paludisme – et proposé qu’il en soit la cause – en 1880. Mais la dernière pièce du puzzle a été mise en place par un médecin britannique, Sir Ronald Ross, qui travaillait en Inde en 1897 lorsqu’il a observé le développement d’oocystes chez des moustiques qui s’étaient nourris de personnes infectées. La description par Ross du cycle de vie complet du parasite du paludisme lui a valu le prix Nobel de médecine en 1902.

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