Thursday Feb 03, 2022

Qu’est-ce qui fait bouger les pierres glissantes de la Vallée de la Mort ? | Earth

La vidéo ci-dessus – de l’initiative de recherche sur les pierres glissantes – montre une célèbre pierre navigante ou glissante ou glissante de la Playa Racetrack de la Vallée de la Mort en mouvement. Vous la voyez ? C’est le gros rocher au premier plan.

Bien que leurs traces à travers Racetrack Playa – un lit de lac asséché dans la Vallée de la Mort – aient été observées et étudiées depuis le début des années 1900, personne n’avait jamais vu les pierres en mouvement, jusqu’à ces dernières années.

En août 2014, un groupe de chercheurs (très patients) aidés par la Scripps Institution of Oceanography, la NASA et d’autres ont annoncé avoir résolu le mystère. Richard D. Norris et son cousin James M. Norris ont déclaré que le mouvement provient de la glace très fine en forme de vitre qui recouvre parfois le lit sec du lac. Lorsque la glace commence à fondre au soleil de la fin de matinée, elle peut se briser sous l’effet de vents légers. Les panneaux de glace flottants peuvent alors pousser les rochers, les faisant bouger et laissant des traces dans le sol du désert. La revue PLOS ONE, dont la rédaction et l’évaluation par les pairs ont publié leur étude.

Les deux cousins ont lancé leur enquête sur les pierres à voile en 2011. C’est alors qu’ils ont fondé ce qu’ils ont appelé l’initiative de recherche sur les pierres de voile. Ils ont établi une station météorologique près de Racetrack Playa et ont ajouté 15 de leurs propres pierres à la playa. Les pierres ajoutées avaient des unités de suivi GPS attachées.

Une des pierres équipées d’un GPS et sa trace à travers Racetrack Playa. L’unité GPS, avec sa batterie, a été placée dans une cavité percée au sommet de la roche. Photo via PLOS ONE.

Des traces de pierres à voile, via PLOS ONE.

Puis, ils ont observé. Les 4 et 20 décembre 2013, leur montage – qui utilisait la photographie en time-lapse – a filmé des pierres qui glissaient sur la playa à une vitesse pouvant atteindre 15 pieds (3-5 mètres) par minute. Ils ont également vu de nombreux autres cas de pierres navigantes, devenant ainsi les premières personnes au monde à voir les pierres en mouvement. Ils ont écrit :

Le plus grand mouvement de pierres observé impliquait >60 pierres le 20 décembre 2013 et certaines pierres instrumentées se sont déplacées jusqu’à 224 mètres entre décembre 2013 et janvier 2014 dans des événements de déplacement multiples.

Ils ont dit que le fait de regarder les pierres bouger leur a permis de voir la cause :

Contrairement aux hypothèses précédentes de vents puissants ou de glace épaisse faisant flotter les roches de la surface de la playa, le processus de déplacement des roches que nous avons observé se produit lorsque la fine couche de glace « windowpane » de 3 à 6 millimètres couvrant la piscine de la playa commence à fondre au soleil de la fin de matinée et se brise sous des vents légers de ~4-5 mètres/seconde.

Les panneaux de glace flottants, d’une taille de plusieurs dizaines de mètres, poussent de multiples pierres à de faibles vitesses de 2 à 5 mètres/minute le long de trajectoires déterminées par la direction et la vitesse du vent ainsi que par celle de l’eau qui coule sous la glace.

Nous avons entendu parler pour la première fois des pierres glissantes de la Vallée de la Mort par un ami EarthSky sur Facebook, Chris Tinker. Il a capturé cette image de pierre coulissante à Racetrack Playa et l’a partagée avec nous. Merci Chris!

Selon Wikipedia, ces pierres de glissement sont des dalles de dolomite et de syénite allant de quelques centaines de grammes à des centaines de kilogrammes.

Les pierres de Playa Racetrack ne se déplacent qu’une fois tous les deux ou trois ans et la plupart des traces durent trois ou quatre ans. Les pierres à fond rugueux laissent des traces striées droites tandis que celles à fond lisse errent.

Bienvenu de savoir ce qui les fait bouger ! Si vous avez le temps (6 minutes), regardez la vidéo ci-dessous, dans laquelle les frères Norris racontent leur histoire.

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La ligne de fond : Les scientifiques ont résolu le mystère de ce qui fait que les célèbres pierres glissantes ou glissantes de la Vallée de la Mort se déplacent sur Racetrack Playa.

Deborah Byrd a créé la série radio EarthSky en 1991 et a fondé EarthSky.org en 1994. Aujourd’hui, elle occupe le poste de rédactrice en chef de ce site web. Elle a remporté une galaxie de récompenses de la part des communautés de la radiodiffusion et de la science, notamment en faisant nommer un astéroïde 3505 Byrd en son honneur. Communicatrice et éducatrice scientifique depuis 1976, Mme Byrd croit en la science en tant que force du bien dans le monde et outil vital pour le XXIe siècle. « Être rédactrice d’EarthSky, c’est comme organiser une grande fête mondiale pour les amateurs de nature cool », dit-elle.

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