Thursday Feb 03, 2022

Qu’est-il arrivé au seul perroquet endémique d’Amérique ?

Il y a cent ans aujourd’hui, le dernier souffle a été tiré par le dernier représentant vivant de toute une race d’êtres, une perte à peine remarquée par ceux-là mêmes qui ont fait en sorte que tout cela se produise

Carolina parakeet (Conuropsis carolinensis), spécimen de musée. (Crédit : Smithsonian Institution,… Musée national d’histoire naturelle, département de zoologie des vertébrés, division des oiseaux / CC BY-NC-SA 3.0)

Smithsonian Institution via une licence Creative Commons

La beauté et le génie d’une œuvre d’art peuvent être reconçus, bien que sa première expression matérielle soit détruite ; une harmonie disparue peut encore inspirer à nouveau le compositeur ; mais lorsque le dernier individu d’une race d’êtres vivants ne respire plus, un autre ciel et une autre terre doivent passer avant qu’un tel individu puisse être à nouveau. »

— Charles William « Will » Beebe (29 juillet 1877 – 4 juin 1962)

Il y a cent ans aujourd’hui, la dernière perruche de Caroline, Conuropsis carolinensis, un mâle nommé Incas, est mort en captivité au zoo de Cincinnati. Bien qu’il semble avoir succombé à des causes naturelles, la rumeur veut qu’Incas soit mort d’un cœur brisé parce que sa compagne et compagne constante depuis plus de trois décennies, Lady Jane, était décédée quelques mois auparavant. Il n’y avait aucun survivant, car aucun effort sérieux n’avait jamais été fait pour élever ce perroquet coloré et avenant en captivité, ni pour le protéger dans la nature.

Ironiquement, Incas et Lady Jane avaient été déplacés dans le même enclos qui abritait Martha, la dernière tourte voyageuse, morte quatre ans plus tôt. (Lire plus sur Martha et les pigeons voyageurs ici, ici, ici, ici, ici et ici.)

La perruche de Caroline était un perroquet de taille moyenne, à longue queue, avec un plumage principalement vert, parfois avec une nette teinte bleue, un cou et des joues jaunes, une tête rouge ou orange, et un bec pâle de couleur corne. C’était la seule espèce de perroquet qui était endémique aux États-Unis continentaux, et elle se déplaçait plus au nord que toute autre espèce de perroquet contemporaine.

Nous sommes à peu près certains qu’il y avait deux sous-espèces (la sous-espèce occidentale, C. c. ludovicianus, était migratrice alors que la sous-espèce orientale plus familière, C. c. carolinensis, était sédentaire) comme le diagnostiquent leurs différentes tailles de corps et couleurs de plumage. Les aires de répartition géographique de ces deux sous-espèces étaient séparées par les Appalaches, et ne se chevauchaient que dans une toute petite zone (réf ; Figure 1).

Les perruches de Caroline étaient autrefois présentes dans toutes les forêts de feuillus de plaine et les lisières de forêts des parties sud-est et centre-sud des États-Unis, et on les trouvait souvent dans ou près de l’habitat du canebreak. Bien qu’il ait presque disparu, le canebreak était un important écosystème marécageux et fluvial dominé par la canne géante (de rivière), Arundinaria gigantea, qui est la seule espèce de bambou indigène en Amérique du Nord. La canne de rivière est aujourd’hui une espèce en voie de disparition, tout comme les oiseaux, les papillons et les autres espèces qui en dépendent, mais cette plante était autrefois répandue dans toutes les vallées fluviales boisées du sud-est des États-Unis, son aire de répartition s’étendant aussi loin à l’ouest que l’Oklahoma et le Texas et aussi loin au nord que le Maryland.

Lorsque les colons européens ont envahi ce qui allait devenir les États-Unis, ils ont rapidement détruit le foyer des perruches de Caroline – l’habitat unique des canebreaks et les vastes forêts à feuilles caduques de l’est – pour faire place aux fermes et aux villes. Mais ces perroquets adaptables n’ont pas été facilement vaincus : ils ont élargi leurs habitudes et leurs goûts pour inclure les fruits cultivés, le maïs et d’autres céréales – une pratique qui leur a rapidement valu l’inimitié durable des agriculteurs indignés, qui les ont traqués sans relâche et abattus comme des nuisibles. Les perruches de Caroline, très sociales et grégaires, facilitaient encore plus ce massacre à grande échelle en se rassemblant par centaines autour de leurs camarades blessés et mourants.

« Toute la volée balayait à plusieurs reprises ses compagnons prostrés, et se posait à nouveau sur un arbre bas, à moins de vingt mètres de l’endroit où je me tenais », a écrit Alexander Wilson, un soi-disant naturaliste, à propos de sa propre frénésie de tir en 1808, lorsqu’il a massacré une grande volée de ces perruches. « A chaque décharge successive, bien que des averses d’entre elles soient tombées, l’affection des survivants semblait plutôt augmenter. »

Malheureusement, dans leur hâte d’extirper la faune indigène et de la remplacer par des animaux de basse-cour et des plantes cultivées domestiquées, seuls quelques rares agriculteurs et naturalistes ont réalisé que les perruches de Caroline leur étaient bénéfiques car les perroquets étaient particulièrement friands de graines de lampourde. La lampourde, Xanthium strumarium, est une plante très répandue qui contient un poison glucoside particulièrement toxique pour le foie. Les perruches de Caroline étaient la seule espèce connue pour manger cette plante ou ses graines sans en subir les effets néfastes. Mais elles étaient peut-être capables de transmettre ces effets toxiques aux animaux qui les tuaient et les mangeaient : Un autre naturaliste précoce, le peintre John James Audubon, a noté que des chats domestiques mouraient après avoir mangé des perruches de Caroline. (Audubon a également noté que ces perroquets étaient une  » nourriture tolérable « , ce qui soulève la question suivante : comment les gens pouvaient-ils manger ces perroquets mais pas les chats ?)

Même si les agriculteurs décimaient ces perroquets en tant que nuisibles, ils étaient également tués pour le plaisir (un peu comme l’était la tourte voyageuse) et pour que leurs corps et plumes colorés puissent orner les chapeaux des femmes dans une déclaration de mode obscène. Accentuant encore la pression sur les populations décroissantes de cette espèce, les colons européens ont importé leurs abeilles domestiques – encore une autre espèce exotique envahissante – qui ont alors concurrencé les perruches de Caroline pour leurs propres creux de nids.

Vives et charmantes, les perruches de Caroline faisaient de délicieux animaux de compagnie, selon Paul Bartsch, un zoologiste de la Smithsonian Institution qui a nourri à la main un poussin de perruche de Caroline. Plus qu’un animal de compagnie, ce perroquet est devenu un membre chéri de son foyer, nommé « Doodles ». Doodles était un cadeau de l’ornithologue Robert Ridgway, qui a élevé un certain nombre de perruches de Caroline en captivité.

En dépit de la facilité d’élevage de cette espèce en captivité et bien conscients de l’effondrement rapide de ses populations sauvages, ni les aviculteurs privés ni les zoos n’ont fait d’efforts sérieux pour élever des perruches de Caroline en captivité et éventuellement préserver l’espèce pour l’avenir.

Peut-être dégoûtés par l’énormité de ce qu’ils avaient fait, ou peut-être distraits par la chasse et la mise à mort de gibiers plus dangereux — leurs semblables dans la Grande Guerre — les fermiers en colère semblaient avoir retrouvé la raison ou s’être lassés de leur sport sanguinaire après que la perruche des Carolines ait été limitée à ce qui semblait être un « bon habitat » dans le centre de la Floride. Le perroquet a rarement été aperçu en dehors de la Floride après 1860, mais même alors, ces oiseaux n’ont pas pu échapper à la persécution humaine – le dernier perroquet sauvage connu a été abattu dans le comté d’Okeechobee, en Floride, en 1904. Le compagnon bien-aimé du Dr Bartsch, Doodles, qui était reconnu à l’époque comme l’un des derniers représentants vivants de son espèce, est mort en 1914, quelques années avant Incas et Lady Jane. Dans les années 1920, l’espèce était considérée comme éteinte après plusieurs décennies sans observation confirmée. Cependant, comme pour toute extinction, des rumeurs chuchotées ont circulé selon lesquelles des volées de ces perroquets avaient réussi, d’une manière ou d’une autre, à survivre dans les marais les plus profonds et les plus sombres de Floride, mais au bout d’une cinquantaine d’années, même les rumeurs se sont éteintes.

Qu’est-ce qui a finalement poussé la perruche des Carolines au bord de l’extinction ? Était-ce la destruction massive de l’habitat ? La chasse effrénée ? Le commerce apparemment modeste des animaux de compagnie ?

« Selon notre jugement, la maladie est la menace qui semble la plus cohérente avec les informations disponibles sur la disparition finale de l’espèce dans le centre de la Floride, bien que les déclins antérieurs dans la région aient probablement été produits en partie par d’autres stress tels que la chasse et la capture pour le commerce des animaux de compagnie », ont écrit Noel Snyder et Keith Russell (réf.). Ils ne précisent pas dans leur rapport de quelle maladie aviaire spécifique il pouvait s’agir.

D’autres experts pensent que la maladie combinée à la compétition avec les abeilles domestiques échappées pour les creux des nids ont été les causes finales de l’extinction de la perruche de Caroline.

Qu’importe ce qui a été le clou final dans le cercueil de la perruche de Caroline, l’Amérique du Nord a perdu sa seule espèce endémique de perroquet après l’arrivée des colons européens, et cette perte était probablement due à une combinaison de facteurs, en particulier la destruction massive de l’habitat et la persécution implacable.

Sources:

Kevin R. Burgio, Colin J. Carlson, et Morgan W. Tingley (2017). Écologie lazarienne : Récupération de la distribution et des modèles migratoires de la perruche de Caroline éteinte, Ecology and Evolution, 7:5467-5475 | doi:10.1002/ece3.3135

Paul Bartsch (1906). Une perruche de Caroline de compagnie, Atlantic Naturalist

GrrlScientist (2012). La perruche de Caroline éteinte donne un aperçu de l’évolution des perroquets américains, The Guardian.

Qu’est-il arrivé au seul perroquet endémique d’Amérique ? | @GrrlScientist

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