Thursday Feb 03, 2022

Bug Chasing Online: Dove gli uomini cercano ancora l’HIV

“I ragazzi che inseguono gli insetti ottengono la mia attrazione”, scrive un utente di Twitter con il nome di Arab Poz Guy, “perché desiderano quello che ho io”. Quello che ha lui è l’HIV.

Il 36enne, con cui Vocativ ha parlato a condizione di anonimato, è sieropositivo e membro attivo di un piccolo sottoinsieme di uomini conosciuti come bug chasers. Questi non sono uomini che fanno sesso non protetto con altri uomini semplicemente perché gli piace, o perché sono in relazioni impegnate. Sono uomini che cercano deliberatamente partner sessuali che vogliono infettarsi – o infettare altri – con l’HIV.

Il fenomeno del bug chasing esiste fin dai primi giorni della crisi dell’HIV. Anche se molto sull’epidemia è cambiato da quando il virus è emerso per la prima volta nel 1981 a Los Angeles, il bug chasing stesso ha persistito – e forse anche fiorito – negli ultimi anni online, avendo trovato nuovo acquisto su piattaforme di social media come Twitter e Tumblr. Poiché i termini di servizio di queste piattaforme sono relativamente permissivi per quanto riguarda i contenuti sessuali (entrambi permettono vari gradi di nudità e pornografia), sono diventati un paradiso online per i cacciatori. Una ricerca di hashtag come #bugchaser e #neg4poz su Twitter scopre una comunità attiva, e gli utenti – alcuni con migliaia di seguaci – postano regolarmente. È un argomento altrettanto popolare su Tumblr, dove Vocativ ha trovato decine di utenti che condividono video espliciti e immagini che ritraggono e incoraggiano il sesso anale non protetto tra uomini, in post che feticizzano la trasmissione dell’HIV.

Vocativ ha raggiunto più di una dozzina di questi individui attraverso queste reti. Uno di loro, l’arabo Poz Guy, è quello che la comunità chiama un donatore di regali: Infetta consapevolmente altri uomini con l’HIV, con il loro consenso. Quando ha parlato con noi, ha detto che lo fa da più di dieci anni, facendo sesso non protetto con i cacciatori di cimici. “Faccio sempre sesso non protetto, ma il desiderio di poz il ragazzo è più forte quando il ragazzo lo vuole”, dice, usando “poz” come abbreviazione di “positivo,” come nel rendere qualcuno HIV positivo.

L’eccitazione sessuale di bug chasing – l’elemento di rischio reale e un risultato incerto che accompagna un incontro sessuale non protetto – era un motivatore primario per gli uomini con cui Vocativ ha parlato. “Mi piace per il brivido di non sapere se questa sarà la volta in cui sarò infettato”, ci ha detto un uomo.

Un altro utente ha fatto riferimento alla convinzione che l’HIV è una parte distinta dell’identità gay, e quindi prendere il virus viene visto come un mezzo per “legarsi” a quella comunità. Altri ancora lo hanno inquadrato come una questione di libertà. Un uomo l’ha definito “potenziante”, suggerendo che contrarre l’HIV gli ha permesso di vivere senza preoccupazioni, poiché contrarre il virus elimina il fattore “cosa succede se” nella sua vita sessuale. Un utente di Tumblr, che sosteneva che le grandi dimensioni del suo pene significavano che non poteva indossare i preservativi, ha fatto eco a questa convinzione: “Sapevo di non poter usare i preservativi. Ho pensato che non valeva la pena di preoccuparsi, così ho chiesto se mi avrebbe sborrato dentro più e più volte fino a quando non l’avrei ottenuto, così non avrei più avuto bisogno di preoccuparmi.”

Arab Poz Guy ha detto che Twitter e Tumblr sono diventati una nuova casa per la comunità di cacciatori di insetti, ma ha notato che è stata una sottocultura online per anni, passando da un sito dot com ad un altro man mano che i siti chiudevano e altri migliori arrivavano. “Dieci anni fa, il social network non era forte come lo è ora. Il più grande ritrovo era attraverso certi siti, come BNSkins, che è stato chiuso. Poi c’era un programma di caming”, scrive, riferendosi ad un sito di webcam chiamato ICUII. “È ancora disponibile, ma non è più come una volta. Twitter e altri social media come Facebook Tumblr hanno reso le cose più facili.”

Un donatore, un 55enne che usa lo pseudonimo di Larry Hewes ed è attivo su Twitter e Tumblr, ha concordato che le nuove piattaforme stanno riempiendo un vuoto lasciato dai vecchi siti che sono stati messi offline. “Il più grande era un sito chiamato Poz Convert, perché il suo unico scopo era quello di permettere agli inseguitori di trovarsi l’un l’altro. Ha iniziato ad avere problemi tecnici, ed era giù spesso a marzo, ed è andato definitivamente offline il 1 aprile”. Ora i cacciatori di bug lo contattano tramite Twitter e Tumblr. “Ricevo un po’ più nuovi contatti attraverso Twitter che Tumblr”, ha spiegato, “anche se quelli attraverso Tumblr stanno aumentando”.

Hewes, che dice di aver scoperto di essere sieropositivo a gennaio e non può permettersi di prendere farmaci antiretrovirali, dice di aver iniziato a bloggare su Tumblr dopo la sua diagnosi. Pubblica spesso, a volte più volte al giorno, condividendo pornografia e rispondendo alle domande dei cacciatori di cimici. Aiuta anche a organizzare incontri con i donatori di regali e consiglia i cacciatori di cimici su come possono aumentare le loro possibilità di diventare positivi durante una sessione di sesso bareback (un consiglio: indurre il sanguinamento). Hewes fa e riceve anche offerte dirette di adescamento a e da cacciatori di bug che cercano di infettarsi.

Il fenomeno del bug chasing – e la copertura mediatica di esso – precede di molto internet. Uno dei primi articoli che menzionano il bug chasing al di fuori dei media LGBT è apparso in un numero di Newsweek del settembre 1997. L’epidemia di AIDS, pur non essendo affatto finita, stava finalmente rallentando: Le morti legate all’AIDS sono scese da più di 50.000 nel 1995 a meno di 19.000 nel 1998, secondo le cifre riportate dal CDC. Intitolato “Una danza mortale”, l’articolo sottolineava che le morti legate all’AIDS erano diminuite del 23% rispetto all’anno precedente, grazie ai farmaci antiretrovirali e ad altri sforzi di prevenzione.

La storia, di Marc Peyser, affermava che “un piccolo ma visibile gruppo di uomini HIV-negativi sta effettivamente cercando di essere infettato”. L’articolo sosteneva che alcuni uomini gay “hanno cercato di trasformare l’HIV da una campana a morto a uno strumento di empowerment”, e citava un attivista che ha detto: “Se sei HIV positivo … c’è un senso di comunità”. Un documentario uscito nel 2003, intitolato “The Gift”, ha anche riportato che almeno alcuni cacciatori di insetti volevano l’HIV per il “senso di appartenenza” che credevano avrebbe dato loro.

L’idea dell’HIV come una sorta di chiave d’accesso ad una comunità distintamente gay – un sentimento riportato nel documentario e ripreso dagli uomini con cui abbiamo parlato online – è comune nel cercare di spiegare le motivazioni apparentemente imperscrutabili di questa comunità. Un altro è il rischio stesso.

“Per alcuni in questo piccolo gruppo, c’è qualcosa di allettante nell’impegnarsi in sesso tabù o sesso ci dicono che non è sano per noi”, ha detto a Vocativ Kalyani Sanchez, direttore della prevenzione dell’HIV e dell’educazione sanitaria presso Gay Men’s Health Crisis di New York.

Joe Kort Ph.D, un terapista sessuale certificato, ha offerto un punto di vista diverso, suggerendo che un comportamento autodistruttivo come la caccia agli insetti può essere il risultato di un trauma infantile. Ha detto a Vocativ che, soprattutto in una certa epoca, “crescere gay e dover sopprimere la propria identità causa un disturbo da stress post traumatico. Chiunque subisca un trauma o un abuso dall’infanzia alla fine si impegna in comportamenti autolesionistici.”

Thomas Loveless, un professore della Rutgers University nel New Jersey, ha intervistato un gruppo di 18 uomini gay che avevano cercato l’HIV per un documento del 2013, “Gay Men and the Intentional Pursuit of HIV”. Loveless ha riconosciuto che la dimensione del campione era piccola, e che molti degli uomini provenivano dalla stessa cerchia sociale, poiché molti sono stati trovati attraverso il passaparola. Ma identifica comunque diverse caratteristiche comuni. Molti erano uomini che avevano affrontato traumi prima nella vita: povertà, traumi infantili o abusi. Anche la dipendenza e le lotte con l’abuso di sostanze erano relativamente comuni. È stato citato anche il desiderio di creare un legame più forte con un partner sieropositivo. “La discordanza con l’HIV era una barriera al vero amore e all’intimità”, dice il documento. “Solo assumendo l’infezione da HIV di un amante potevano dimostrare l’amore incondizionato e la devozione che condividevano l’uno con l’altro.”

Anche se c’è una notevole quantità di discorsi di caccia al virus online, è difficile dire quanti uomini effettivamente seguono e realizzano i loro desideri nella vita reale. Un utente di Twitter, Richard, ha detto di aver regalato la malattia “diverse volte”, ma ha ammesso: “Ho così tanti ragazzi che mi colpiscono per essere scopato, ma per la maggior parte è più una fantasia e una sega piuttosto che avere il coraggio di andare fino in fondo.”

I farmaci antiretrovirali possono aver permesso ad alcuni uomini gay di cercare l’HIV, ma la caccia alle cimici vola direttamente di fronte all’ultimo progresso nella sanità legata all’HIV, la PrEP. Il farmaco può ridurre la possibilità che una persona sieronegativa prenda l’HIV fino al 99% se assunto correttamente. Secondo una stima, almeno 25.000 persone negli Stati Uniti stavano prendendo il farmaco da ottobre 2015.

Nonostante i farmaci migliori, il tasso di nuove diagnosi di HIV non è cambiato molto dalla metà degli anni ’90. E gli uomini che dormono con altri uomini continuano a contrarre l’HIV in numero maggiore rispetto ad altri gruppi. Nel 2014, 29.418 uomini che fanno sesso con altri uomini si sono infettati con l’HIV, ha riferito il CDC, quasi tre volte il numero di eterosessuali che hanno contratto la malattia.

Offrendo una spiegazione per i numeri dell’infezione, Sanchez del GMHC ha fatto eco a un sentimento degli anni ’90. “La realtà è che per la maggior parte delle persone l’HIV non è più una condanna a morte, quindi ognuno sta valutando il rischio in modo diverso”, ha detto, “ed è per questo che abbiamo visto più persone che non usano costantemente il preservativo”.

I cacciatori di cimici sono un gruppo relativamente piccolo all’interno della più grande comunità gay, e molti di loro preferiscono non parlare ai media o agli accademici delle loro attività, rendendo difficile raggiungere un consenso su cosa, se qualcosa, potrebbe dissuaderli. Ma poiché diversi cacciatori di insetti e donatori di regali stanno discutendo apertamente i loro desideri l’uno con l’altro sulle piattaforme di social media, questo potrebbe essere sul punto di cambiare.

Hewes, uno degli uomini che ha parlato a Vocativ online, ha detto che spera di prendere i farmaci per la prevenzione dell’HIV, non appena potrà ottenere un lavoro che lo aiuti a permettersi l’assicurazione sanitaria. Ma prima, ha detto, avrebbe messo in atto tutti i suoi accordi con gli inseguitori che aveva accettato di “regalare” nel prossimo futuro.

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