Thursday Feb 03, 2022

Come la convinzione di Teddy Roosevelt in una gerarchia razziale ha plasmato le sue politiche

Theodore Roosevelt, noto per la sua sconfinata energia e lo spirito sfacciato e avventuroso, possedeva una delle più grandi personalità di qualsiasi presidente americano. Ma, disse una volta, “È una qualità delle nature forti che i loro fallimenti, come le loro virtù, devono risaltare in grassetto rilievo”.

Questo potrebbe certamente essere detto del 26° presidente, la cui complessa eredità include non solo i suoi successi come riformatore progressista e conservazionista che ha regolato le grandi imprese e istituito il sistema dei parchi nazionali. Credeva anche fermamente nell’esistenza di una gerarchia razziale, che ha plasmato i suoi atteggiamenti sulle relazioni razziali, i diritti fondiari, l’imperialismo americano e la nascente e inquietante scienza dell’eugenetica.

“La forza della razza nella storia occupava un posto singolarmente importante nelle ampie prospettive intellettuali di Roosevelt”, ha scritto Thomas G. Dyer in Theodore Roosevelt and the Idea of Race. Roosevelt credeva fondamentalmente che la grandezza americana provenisse dal suo dominio da parte di uomini bianchi razzialmente superiori di origine europea.

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Roosevelt credeva che l’autodeterminazione individuale fosse possibile

Booker T. Washington a pranzo con il presidente Theodore Roosevelt.

Library of Congress/Corbis/VCG/Getty Images

Roosevelt sosteneva che sebbene gli uomini bianchi fossero saldamente in cima alla gerarchia sociale, le razze “inferiori” potevano elevarsi dalle loro posizioni inferiori. “Roosevelt credeva che gli individui potessero imparare tratti positivi nel corso della loro vita e supponeva che la mobilità razziale fosse sotto il controllo umano”, dice Michael Patrick Cullinane, professore di storia all’Università di Roehampton a Londra e autore di Theodore Roosevelt’s Ghost: The History and Memory of an American Icon. Ma Roosevelt non è arrivato da solo a queste idee. Secondo Cullinane, la sua ideologia razziale si basava sulle sue letture dei principali teorici dell’evoluzione come Jean-Baptiste Lamarck e Charles Darwin.

Roosevelt “ammirava il successo individuale sopra ogni cosa”, ha scritto il biografo Edmund Morris, motivo per cui divenne il primo presidente ad invitare un afroamericano a cena alla Casa Bianca quando spezzò il pane con il fondatore della Tuskegee Institution Booker T. Washington poche settimane dopo il suo insediamento. “L’unica cosa saggia e onorevole e cristiana da fare è trattare ogni uomo nero e ogni uomo bianco rigorosamente in base ai suoi meriti come uomo, dandogli non più e non meno di quanto si dimostri degno di avere”, scrisse Roosevelt del suo incontro.

Roosevelt difese anche Minnie Cox, la prima donna afroamericana direttrice delle poste del paese, dopo che fu cacciata da Indianola, Mississippi, a causa del colore della sua pelle. Nominò neri americani in posizioni di rilievo, come la sua nomina del Dr. William Crum come esattore doganale a Charleston, South Carolina, che attirò una considerevole opposizione politica e questa risposta presidenziale: “Non posso acconsentire a prendere la posizione che la porta della speranza – la porta dell’opportunità – debba essere chiusa a qualsiasi uomo, non importa quanto degno, puramente sulla base della razza o del colore”

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Ha avuto una visione più debole dei gruppi razziali nel loro insieme

Un dipinto che ritrae Teddy Roosevelt e i suoi Rough Riders mentre assaltano San Juan Heights in una battaglia chiave della guerra ispano-americana il 1 luglio 1898 vicino a Santiago de Cuba, Cuba.

Ed Vebell/Getty Images

Nonostante queste parole, però, Roosevelt difficilmente vedeva tutti i neri americani come uguali. “Come razza e nella massa sono del tutto inferiori ai bianchi”, confidò a un amico in una lettera del 1906. Dieci anni dopo, disse al senatore Henry Cabot Lodge che “la grande maggioranza dei negri nel Sud sono completamente inadatti al suffragio” e che dare loro il diritto di voto potrebbe “ridurre parti del Sud al livello di Haiti”.

Roosevelt credeva anche che i neri fossero dei poveri soldati. Denigrò gli sforzi dei soldati bufali che combatterono a fianco dei suoi uomini a San Juan Hill durante la guerra ispano-americana, sostenendo falsamente che scapparono sotto il fuoco. “Le truppe negre erano scansafatiche nei loro doveri e sarebbero andate avanti solo se guidate da ufficiali bianchi”, scrisse. In realtà, i soldati bufali servirono con distinzione, e diversi uomini furono ufficialmente riconosciuti per il loro coraggio. Ventisei morirono sulle pendici di San Juan Hill.

Per quanto riguarda i nativi americani, il considerevole tempo trascorso da Roosevelt nel ranch del Territorio del Dakota non fece che indurire la sua mentalità nei loro confronti, anni prima di diventare presidente. “Non arrivo a pensare che l’unico indiano buono sia l’indiano morto”, disse nel 1886, “ma credo che nove su dieci lo siano, e non vorrei indagare troppo da vicino sul caso del decimo. Il cowboy più feroce ha più principi morali dell’indiano medio.”

Roosevelt considerava i nativi americani come impedimenti all’insediamento dei bianchi negli Stati Uniti e credeva che i bianchi di frontiera avessero forgiato una nuova razza – la razza americana – attraverso “una lotta incessante contro l’uomo selvaggio e la natura selvaggia”.

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Le opinioni di Roosevelt sulla razza influenzarono sia la sua politica interna che quella estera

Una vignetta politica che raffigura il corollario di Roosevelt alla Dottrina Monroe, una politica estera progettata per respingere l’interferenza europea negli affari dell’emisfero occidentale.

Bettmann Archive/Getty Images

Come presidente, favorì la rimozione di molti nativi americani dai loro territori ancestrali, compresi circa 86 milioni di acri di terra tribale trasferiti al sistema forestale nazionale. Le conquiste di Roosevelt sulla conservazione dell’ambiente e l’istituzione dei parchi nazionali avvennero a spese delle persone che avevano gestito la terra per secoli. Roosevelt sostenne anche politiche di assimilazione per gli indigeni americani per integrarsi nella più ampia società americana. Queste politiche, nel tempo, contribuirono alla decimazione della cultura e delle comunità native.

L’atteggiamento di Roosevelt verso la razza ebbe anche un impatto diretto sulla sua politica estera come presidente, dice Cullinane: “Poiché credeva che gli anglosassoni bianchi avessero raggiunto l’apice della realizzazione sociale, pensava che fossero nella posizione di insegnare agli altri popoli del mondo che non erano riusciti a raggiungere tali altezze. Gli Stati Uniti avrebbero aiutato a insegnare ed elevare l’emisfero occidentale”.

Questa visione del mondo costituì il fondamento del sostegno vocale di Roosevelt all’imperialismo americano, e alla Casa Bianca presiedette a un impero d’oltremare in espansione che includeva territori vinti nella guerra ispano-americana, tra cui Porto Rico, Guam, Cuba e le Filippine. Il suo corollario Roosevelt alla Dottrina Monroe, noto anche come la sua politica estera del “grande bastone”, pose le basi per una politica più interventista in America Latina. Ha anche esteso l’influenza americana nella regione fomentando una ribellione a Panama che ha portato alla costruzione americana del Canale di Panama.

E il suo desiderio di reimpostare le gerarchie razziali non era limitato all’emisfero occidentale. “È di incalcolabile importanza che l’America, l’Australia e la Siberia passino dalle mani dei loro proprietari aborigeni rossi, neri e gialli”, scrisse Roosevelt nel suo libro del 1889 The Winning of the West, “e diventino patrimonio delle razze mondiali dominanti.”

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Solo i cittadini ‘del tipo giusto’ devono procreare

La filosofia razziale di superiorità bianca di Roosevelt si combinava con il suo sostegno al movimento eugenetico, che sosteneva l’allevamento selettivo per creare una razza di persone con caratteristiche più “desiderabili”, e la sterilizzazione delle persone “meno desiderabili”, come i criminali, le persone con disabilità di sviluppo e per alcuni, le persone di colore. “La società non ha il diritto di permettere ai degenerati di riprodursi”, scrisse nel 1913. “Un giorno ci renderemo conto che il primo dovere, il dovere ineludibile del buon cittadino del tipo giusto è quello di lasciare il suo sangue dietro di sé nel mondo; e che non abbiamo nessun affare per permettere la perpetuazione di cittadini del tipo sbagliato”.

“Gli uomini devono essere giudicati in riferimento all’epoca in cui vivono”, disse Roosevelt in un discorso del 1907 alla dedica di un monumento ai Pellegrini. Nella sua epoca, Roosevelt non era certo il solo a sostenere le gerarchie razziali, l’imperialismo americano e l’eugenetica, che divenne la base delle leggi sulla sterilizzazione obbligatoria promulgate da più di 30 stati. L’uomo che lo sconfisse nella campagna presidenziale del 1912, Woodrow Wilson, condivideva opinioni simili sulla razza, e figure importanti come Alexander Graham Bell, John D. Rockefeller e Winston Churchill sostenevano il movimento eugenetico.

Nel contesto del suo tempo, “Roosevelt si impegnò significativamente con l’idea di razza. Ha letto e pubblicato sui principali pensieri evolutivi”, dice Cullinane. “Detto questo, ai tempi di Roosevelt c’erano anche voci più progressiste che lui respingeva”.

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