Thursday Feb 03, 2022

Cosa è successo all’unico pappagallo endemico d’America?

Cento anni fa, oggi, l’ultimo respiro è stato esalato dall’ultimo rappresentante vivente di un’intera razza di esseri, una perdita che è stata a malapena notata da quelle stesse persone che hanno fatto accadere il tutto

Parrocchetto della Carolina (Conuropsis carolinensis), campione da museo. (Credito: Smithsonian Institution,… Museo Nazionale di Storia Naturale, Dipartimento di Zoologia Vertebrata, Divisione di uccelli / CC BY-NC-SA 3.0)

Smithsonian Institution via una licenza Creative Commons

La bellezza e il genio di un’opera d’arte possono essere riconcepiti, anche se la sua prima espressione materiale è distrutta; un’armonia svanita può ancora ispirare il compositore; ma quando l’ultimo individuo di una razza di esseri viventi non respira più, un altro cielo e un’altra terra devono passare prima che tale possa essere di nuovo.”

— Charles William “Will” Beebe (29 luglio 1877 – 4 giugno 1962)

Cento anni fa, oggi, l’ultimo parrocchetto della Carolina, Conuropsis carolinensis, un maschio chiamato Incas, è morto in cattività allo zoo di Cincinnati. Anche se sembrava essere morto per cause naturali, si diceva che Incas fosse morto di crepacuore perché la sua compagna e compagno costante di più di tre decenni, Lady Jane, era morta solo pochi mesi prima. Non c’erano sopravvissuti, dato che non erano mai stati fatti seri sforzi per allevare questo colorato e simpatico pappagallo in cattività né per proteggerlo in natura.

Ironicamente, Incas e Lady Jane erano stati trasferiti nello stesso recinto che ospitava Martha, l’ultimo piccione viaggiatore, morto quattro anni prima. (Leggi di più su Martha e i piccioni viaggiatori qui, qui, qui, qui, qui e qui.)

Il parrocchetto della Carolina era un pappagallo di medie dimensioni, dalla coda lunga, con un piumaggio prevalentemente verde, a volte con un distinto colore blu, un collo e guance gialle, una testa rossa o arancione e un becco chiaro, color corno. Era l’unica specie di pappagallo che era endemica negli Stati Uniti continentali, e si estendeva più a nord di qualsiasi altra specie di pappagallo contemporanea.

Siamo abbastanza sicuri che ci fossero due sottospecie (la sottospecie occidentale, C. c. ludovicianus, era migratoria mentre la sottospecie orientale più familiare, C. c. carolinensis, era sedentaria) come diagnosticato dalle loro diverse dimensioni del corpo e colori del piumaggio. Le gamme geografiche di queste due sottospecie erano separate dai monti Appalachi, e si sovrapponevano solo in un’area molto piccola (rif.; Figura 1).

I parrocchetti della Carolina una volta si trovavano in tutte le foreste decidue di pianura e i bordi delle foreste delle porzioni sud-orientali e centro-meridionali degli Stati Uniti, e spesso si trovavano in habitat di canne da zucchero o nelle loro vicinanze. Anche se è quasi scomparso, il canebreak era un importante ecosistema palustre e fluviale dominato dalla canna gigante (di fiume), Arundinaria gigantea, che è l’unica specie di bambù nativa del Nord America. La canna di fiume è una specie in pericolo oggi, come lo sono gli uccelli, le farfalle e altre specie che dipendono da essa, ma questa pianta era una volta diffusa in tutte le valli fluviali boscose del sud-est degli Stati Uniti, la sua gamma si estendeva a ovest fino all’Oklahoma e al Texas e a nord fino al Maryland.

Quando i coloni europei invasero quelli che sarebbero diventati gli Stati Uniti, distrussero rapidamente la casa dei parrocchetti della Carolina – l’habitat unico delle canne e le estese foreste decidue orientali – per far posto a fattorie e città. Ma i pappagalli adattabili non furono sconfitti facilmente: espansero le loro abitudini e i loro gusti per includere frutta coltivata, mais e altri cereali – una pratica che rapidamente guadagnò loro l’inimicizia duratura degli agricoltori indignati, che li cacciarono senza sosta e li uccisero come parassiti. I parrocchetti della Carolina, altamente socievoli e gregari, rendevano questo massacro all’ingrosso ancora più facile, riunendosi in stormi di centinaia di persone intorno ai loro compagni feriti e morenti.

“L’intero stormo si spostò ripetutamente intorno ai loro compagni prostrati, e di nuovo si stabilì su un albero basso, entro venti metri dal punto in cui mi trovavo”, scrisse Alexander Wilson, un cosiddetto naturalista, sulla sua furia di sparare nel 1808 quando massacrò un grande stormo di questi parrocchetti. “Ad ogni scarica successiva, sebbene ne cadessero a pioggia, l’affetto dei sopravvissuti sembrava piuttosto aumentare.”

Purtroppo, nella loro fretta di estirpare la fauna nativa e sostituirla con animali da cortile e piante coltivate addomesticate, solo pochissimi agricoltori e naturalisti si resero conto che i parrocchetti della Carolina erano benefici per loro perché i pappagalli erano particolarmente ghiotti di semi di cocklebur. La cocklebur, Xanthium strumarium, è una pianta molto diffusa che contiene un veleno glucoside che è particolarmente tossico per il fegato. I parrocchetti della Carolina erano l’unica specie conosciuta a mangiare questa pianta o i suoi semi senza subire alcun effetto negativo. Ma potrebbero essere stati capaci di passare quegli effetti tossici agli animali che li hanno uccisi e mangiati: Un altro dei primi naturalisti, il pittore John James Audubon notò che i gatti domestici morivano dopo aver mangiato i parrocchetti della Carolina. (Audubon notò anche che questi pappagalli erano “cibo tollerabile”, il che solleva la domanda: come poteva la gente mangiare questi pappagalli ma i gatti no?

Anche se gli agricoltori decimavano questi pappagalli come parassiti, venivano anche uccisi per divertimento (proprio come il piccione viaggiatore) e così i loro corpi e piume colorate potevano adornare i cappelli delle donne in una oscena dichiarazione di moda. Mettendo ancora più pressione sulle popolazioni in diminuzione di questa specie, i coloni europei importarono le loro api da miele addomesticate – ancora un’altra specie aliena invasiva – che poi entrarono in competizione con i parrocchetti della Carolina per le cavità dei loro nidi.

Vivaci e affascinanti, i parrocchetti della Carolina erano deliziosi animali domestici, secondo Paul Bartsch, uno zoologo della Smithsonian Institution che nutrì a mano un pulcino del parrocchetto della Carolina. Più che un animale domestico, questo pappagallo è diventato un caro membro della sua famiglia chiamato “Doodles”. Doodles era un regalo dell’ornitologo Robert Ridgway, che allevò un certo numero di parrocchetti della Carolina in cattività.

Nonostante la facilità di allevare questa specie in cattività e ben consapevole del rapido crollo delle sue popolazioni selvatiche, né gli avicoltori privati né gli zoo fecero alcun serio sforzo per allevare i parrocchetti della Carolina in cattività e possibilmente per preservare la specie per il futuro.

Forse disgustati dall’enormità di ciò che avevano fatto, o forse distratti dalla caccia e dall’uccisione di animali più pericolosi – i loro simili nella Grande Guerra – gli agricoltori arrabbiati sembravano essere rinsaviti o stanchi del loro sport sanguinario dopo che il parrocchetto della Carolina era stato limitato a quello che sembrava essere un “buon habitat” nella Florida centrale. Il pappagallo è stato raramente avvistato al di fuori della Florida dopo il 1860, ma anche allora, questi uccelli non potevano prendersi una pausa dalla persecuzione umana – l’ultimo pappagallo selvatico conosciuto è stato colpito a morte nella contea di Okeechobee, Florida nel 1904. L’amato compagno del dottor Bartsch, Doodles, che all’epoca era riconosciuto come uno degli ultimi rappresentanti viventi della sua specie, morì nel 1914, pochi anni prima di Incas e Lady Jane. Negli anni ’20, la specie era considerata estinta dopo diversi decenni passati senza avvistamenti confermati. Tuttavia, come per ogni estinzione, circolavano voci sussurrate che stormi di questi pappagalli erano riusciti in qualche modo a sopravvivere nelle più profonde e buie paludi della Florida, ma dopo circa 50 anni, anche le voci si spensero.

Cosa spinse infine il parrocchetto della Carolina oltre il limite dell’estinzione? È stata la massiccia distruzione dell’habitat? Le sparatorie dilaganti? Il commercio di animali domestici apparentemente modesto?

“A nostro giudizio, la malattia è la minaccia che appare più coerente con le informazioni disponibili sulla scomparsa finale della specie nella Florida centrale, anche se i declini precedenti nella regione erano stati probabilmente prodotti in parte da altri stress come le riprese e la cattura per il commercio di animali domestici,” ha scritto Noel Snyder e Keith Russell (rif.) Nessuno dei due elabora nel loro rapporto su quale specifica malattia del pollame questo potrebbe essere stato.

Altri esperti pensano che la malattia combinata con la competizione con le api da miele fuggite per le cavità dei nidi siano state le cause finali dell’estinzione del parrocchetto della Carolina.

A prescindere da quale sia stato il chiodo finale nella bara del parrocchetto della Carolina, il Nord America ha perso la sua unica specie endemica di pappagallo dopo l’arrivo dei coloni europei, e questa perdita è stata probabilmente dovuta a una combinazione di fattori, in particolare la distruzione di habitat all’ingrosso e la persecuzione incessante.

Fonti:

Kevin R. Burgio, Colin J. Carlson, e Morgan W. Tingley (2017). Ecologia di Lazzaro: Recuperare la distribuzione e i modelli migratori dell’estinto parrocchetto della Carolina, Ecology and Evolution, 7:5467-5475 | doi:10.1002/ece3.3135

Paul Bartsch (1906). Un Pet Carolina Paroquet, Atlantic Naturalist

GrrlScientist (2012). Estinto parrocchetto Carolina dà sguardo in evoluzione dei pappagalli americani, The Guardian.

Che cosa è successo a America solo pappagallo endemico? | @GrrlScientist

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