Thursday Feb 03, 2022

Cosa muove le pietre scorrevoli della Death Valley? | Earth

Il video qui sopra – dalla Slithering Stones Research Initiative – mostra una famosa pietra a vela o scorrevole o strisciante della Racetrack Playa della Death Valley in movimento. La vedete? È la grande roccia in primo piano.

Anche se le loro tracce attraverso Racetrack Playa – un letto di lago secco nella Death Valley – sono state osservate e studiate fin dai primi anni del 1900, nessuno aveva mai visto le pietre in movimento, fino agli ultimi anni.

Nell’agosto 2014, un gruppo di ricercatori (molto pazienti) aiutati dalla Scripps Institution of Oceanography, la NASA e altri hanno annunciato di aver risolto il mistero. Richard D. Norris e suo cugino James M. Norris hanno detto che il movimento proviene da un ghiaccio molto sottile che a volte copre il letto asciutto del lago. Quando il ghiaccio comincia a sciogliersi al sole della tarda mattinata, può rompersi sotto venti leggeri. I pannelli di ghiaccio galleggianti possono quindi spingere le rocce, facendole muovere e lasciare tracce nel pavimento del deserto. L’editore e la rivista PLOS ONE hanno pubblicato il loro studio.

I due cugini hanno lanciato la loro indagine sulle pietre a vela nel 2011. È allora che hanno fondato quella che hanno chiamato Slithering Stones Research Initiative. Hanno stabilito una stazione meteorologica vicino a Racetrack Playa e hanno aggiunto 15 delle loro pietre alla playa. Le pietre aggiunte avevano unità di tracciamento GPS attaccate.

Una delle pietre strumentate con GPS e la sua traccia attraverso Racetrack Playa. L’unità GPS, con la sua batteria, è stata posta in una cavità scavata nella parte superiore della roccia. Foto via PLOS ONE.

Tracce di pietra a vela, via PLOS ONE.

Poi, hanno guardato. Il 4 dicembre e il 20 dicembre 2013, il loro set-up – che ha utilizzato la fotografia time-lapse – ha catturato sulla fotocamera rocce che stavano scivolando attraverso la playa fino a 15 piedi (3-5 metri) al minuto. Hanno visto anche molti altri casi di pietre a vela, diventando le prime persone al mondo a vedere le pietre in movimento. Hanno scritto:

Il più grande movimento di roccia osservato ha coinvolto >60 rocce il 20 dicembre 2013 e alcune rocce strumentate si sono spostate fino a 224 metri tra dicembre 2013 e gennaio 2014 in più eventi di movimento.

Hanno detto che guardare le pietre muoversi ha permesso loro di vedere la causa:

In contrasto con le precedenti ipotesi di venti potenti o di ghiaccio spesso che fa galleggiare le rocce dalla superficie della playa, il processo di movimento delle rocce che abbiamo osservato si verifica quando il sottile strato di ghiaccio “windowpane” da 3 a 6 millimetri che copre la piscina della playa inizia a sciogliersi al sole del tardo mattino e si rompe sotto venti leggeri di ~4-5 metri/secondo.

Pannelli di ghiaccio galleggianti di decine di metri di dimensione spingono rocce multiple a basse velocità di 2-5 metri/minuto lungo traiettorie determinate dalla direzione e dalla velocità del vento e da quella dell’acqua che scorre sotto il ghiaccio.

Abbiamo sentito parlare per la prima volta delle sliding stones della Death Valley da un amico di EarthSky su Facebook, Chris Tinker. Ha catturato questa immagine di sliding stone a Racetrack Playa e l’ha condivisa con noi. Grazie Chris!

Secondo Wikipedia, queste pietre scorrevoli sono lastre di dolomite e sienite che vanno da poche centinaia di grammi a centinaia di chilogrammi.

Le pietre della Playa Racetrack si muovono solo una volta ogni due o tre anni e la maggior parte delle tracce dura tre o quattro anni. Le pietre con il fondo ruvido lasciano tracce dritte e striate mentre quelle con il fondo liscio vagano.

Bene sapere cosa le fa muovere! Se hai tempo (6 minuti), guarda il video qui sotto, in cui i fratelli Norris raccontano la loro storia.

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In fondo: Gli scienziati hanno risolto il mistero di ciò che fa muovere le famose pietre scorrevoli o striscianti della Death Valley attraverso Racetrack Playa.

Deborah Byrd ha creato la serie radio EarthSky nel 1991 e fondato EarthSky.org nel 1994. Oggi, serve come caporedattore di questo sito web. Ha vinto una galassia di premi dalle comunità scientifiche e di radiodiffusione, tra cui un asteroide chiamato 3505 Byrd in suo onore. Comunicatrice scientifica ed educatrice dal 1976, Byrd crede nella scienza come una forza per il bene nel mondo e uno strumento vitale per il 21° secolo. “Essere una redattrice di EarthSky è come ospitare una grande festa globale per gli amanti della natura”, dice.

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