Thursday Feb 03, 2022

Gliese 581c: Esopianeta Super-Terra

Gliese 581c è un pianeta super-Terra che è stato scoperto nel 2007. Risiede nel sistema di Gliese 581, che a 20 anni luce dalla Terra è relativamente vicino al nostro pianeta (in termini celesti). Mentre le prime ricerche suggerivano che Gliese 581c potrebbe avere acqua liquida sulla sua superficie perché risiede nella “zona abitabile” della sua stella, ricerche più recenti suggeriscono che potrebbe avere un ambiente simile a quello di Venere.

Scoperta

L’esistenza di Gliese 581c fu annunciata nel 2007 nella rivista Astronomy and Astrophysics. L’articolo è stato condotto da Stephane Udry, un astronomo dell’Osservatorio di Ginevra. Gliese 581c era uno dei due pianeti super-Terra trovati dal suo team, entrambi al limite della zona abitabile della stella.

Gliese 581c è stato trovato utilizzando il metodo della velocità radiale, il che significa che è stato individuato attraverso gli strattoni sulla sua stella madre. Lo strumento che ha fatto la scoperta è stato lo spettrografo HARPS su un telescopio di 3,6 metri gestito dall’European Southern Observatory in Cile. (HARPS è uno dei più prolifici strumenti di caccia ai pianeti a disposizione degli astronomi oggi.)

All’epoca, i ricercatori dissero che Gliese 581c è “l’esopianeta conosciuto che più assomiglia alla nostra Terra” perché era solo cinque volte la massa del nostro pianeta. (Ricerche successive hanno trovato molti pianeti molto più vicini alla massa della nostra Terra.)

Mentre Gliese 581c è stato classificato come simile alla Terra, i ricercatori hanno avvertito che le condizioni reali sul pianeta potrebbero essere molto diverse dalle nostre. La temperatura superficiale, per esempio, dipenderebbe dalla composizione e dallo spessore dell’atmosfera. L’atmosfera determina anche quanta luce viene riflessa dal pianeta e la grandezza dell’effetto serra.

La stella madre di Gliese 581c, chiamata Gliese 581, è una stella nana di classe M. È più fredda del sole, il che significa che la sua zona abitabile sarebbe più vicina del nostro sistema solare. Le nane M sono favorite per la ricerca di pianeti perché sono più fioche, il che significa che i pianeti che passano attraverso la stella sarebbero più facili da vedere. C’è anche una dimensione relativa più piccola tra il pianeta e la stella, rendendo i loro effetti gravitazionali più evidenti.

Caratteristiche e abitabilità

I ricercatori che hanno esaminato Gliese 581 hanno avuto opinioni diverse nel corso degli anni su quanti pianeti ci fossero; un esempio è stata la scoperta di Gliese 581g nel 2010. Le tracce del pianeta non sono emerse in ricerche indipendenti, e oggi la maggior parte degli astronomi in quel campo ritiene che il pianeta non esista.

Non conoscendo esattamente il numero di pianeti è difficile determinare il raggio di Gliese 581c. Il pianeta non è stato visto passare direttamente sulla faccia della sua stella, quindi gli astronomi possono conoscere le sue caratteristiche solo dall’influenza di Gliese 581c sugli altri pianeti e sulla stella. Il raggio determinerebbe a sua volta questioni come il fatto che il pianeta sia più vicino a un pianeta simile alla Terra (con un’atmosfera più piccola) o più vicino a un pianeta simile a Nettuno (con un’atmosfera molto più spessa).

Gliese 581c impiega circa 13 giorni per orbitare intorno alla sua stella madre. (Al contrario, l’orbita di Mercurio intorno al nostro sole, molto più grande, dura circa 88 giorni). Poiché Gliese 581c è così vicino alla sua stella, una credenza comune è che il pianeta sia bloccato da un punto di vista tidale. Questo significa che mentre orbita, il pianeta mantiene sempre lo stesso lato verso il sole. Questo fenomeno è comune alle lune di Giove e Saturno nel nostro sistema solare. Anche la luna della Terra è bloccata tidalmente al nostro pianeta.

Se un pianeta è bloccato tidalmente, ciò significa che un lato (il lato rivolto verso la stella) è sempre più caldo dell’altro lato (che è sempre rivolto lontano dalla stella.) Qualsiasi considerazione sull’abitabilità dovrebbe tenerne conto. L’unico esempio concreto di pianeta abitabile che conosciamo – la nostra Terra – ha un ciclo giorno-notte regolare nella maggior parte delle aree del pianeta, eccetto i poli. Nel corso di miliardi di anni, le forme di vita si sono adattate a questo ciclo. Non è chiaro come la vita potrebbe sopravvivere in una zona di giorno o di notte perpetua, ma gli studi sono in corso.

Un articolo del 2007 su Astronomy and Astrophysics, guidato da Werner von Bloh all’Istituto Potsdam per la ricerca sull’impatto climatico, ha suggerito che Gliese 581c è troppo caldo per sostenere la vita perché è così vicino alla sua stella madre. Questo significa che il pianeta potrebbe avere un ambiente simile a quello di Venere, con una superficie estremamente calda e un effetto serra fuori controllo sotto una spessa atmosfera. Questo è stato confermato in uno studio del 2011 su Astronomy and Astrophysics guidato da Y. Hu, che fa parte del laboratorio dell’Università di Pechino per gli studi sul clima e l’oceano-atmosfera.

Mentre Gliese 581c non è stato discusso molto nella letteratura scientifica negli ultimi anni, gli astronomi stanno lavorando più in generale per migliorare i loro modelli di pianeti che sono vicini alle loro stelle madri. Un esempio è un articolo del 2013 pubblicato sulla rivista Nature, in cui un team guidato da Jeremy Leconte esamina le condizioni in cui si verificano gli effetti di fuga dell’effetto serra su pianeti simili alla Terra. Questa linea di ricerca sta ricevendo di nuovo maggiore attenzione dopo la scoperta di Proxima Centuari b, un pianeta potenzialmente abitabile a soli quattro anni luce dalla Terra, nel 2016.

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