Thursday Feb 03, 2022

Il Masters: Perché l’uomo che ha progettato Augusta è morto in povertà

Il dottor Alister MacKenzie, un medico diventato architetto di golf, era la mente dietro Augusta National – uno dei più famosi campi da golf del mondo, e ospite del prestigioso torneo Masters. Ma il suo progettista è morto senza un soldo e implorando il suo compenso.

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Storie in evidenza
  • Alister MacKenzie, un medico diventato architetto di golf, ha progettato il famoso campo dell’Augusta National
  • Lo scozzese fu arruolato per aiutare Bobby Jones, un pluricampione di golf degli anni ’20
  • MacKenzie non ricevette mai il pagamento completo per il suo lavoro e morì prima che si tenesse il primo Masters
  • Molti dei suoi principi di progettazione permeano ancora il campo nonostante i molti cambiamenti nel corso degli anni

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(CNN) — “Puoi eventualmente lasciarmi avere, in ogni caso, cinquecento dollari per tenerci fuori dalla casa dei poveri?”

Queste non sono le parole che ci si aspetta di sentire da un uomo che ha progettato uno dei campi da golf più famosi del mondo.

Il dottor Alister MacKenzie, la mente dietro i venerati contorni e le curve dell’Augusta National – elegantemente messi in mostra ogni anno dal Masters – morì dichiarandosi povero nel 1934 e implorando il suo compenso.

Non vide nemmeno il suo lavoro finito prima della sua morte, che avvenne meno di tre mesi prima dello svolgimento del primo torneo Masters.

“Mi sono ridotto a giocare a golf con quattro mazze”, scrisse in una lettera all’Augusta National, riportata in “The Making of the Masters”, un libro di David Owen commissionato dal club.

“Sono allo stremo delle forze, nessuno mi ha più pagato un centesimo dallo scorso giugno, abbiamo ipotecato tutto quello che abbiamo e non siamo ancora riusciti a pagare le spese di cura dell’operazione di mia moglie.”

MacKenzie, un medico diventato architetto di golf, aveva intrapreso un pellegrinaggio che lo aveva portato da una modesta città del nord dell’Inghilterra alla costa pacifica della California.

Il suo viaggio ha incorporato un periodo nella guerra boera, che ha influenzato i suoi principi fondamentali di progettazione dei campi da golf, e ha visto il suo lavoro evolversi durante gli anni del boom e del fallimento del 1920.

Quando fu arruolato per costruire un campo da campionato per tutta l’America dalla sua più grande stella sportiva dell’epoca, MacKenzie era il preminente architetto di golf del suo tempo.

Bobby Jones aveva vinto il grande slam come dilettante nel 1930 – catturando tutti e quattro i tornei principali nell’anno solare – prima di stupire il pubblico annunciando il suo ritiro a soli 28 anni.

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Ha deciso di costruire un campo da golf esclusivo nel sole-sud degli Stati Uniti che gli avrebbe offerto un doppio vantaggio: un rifugio dalla sua fama e un sano flusso di reddito.

Ma anche se Jones si dichiarò soddisfatto del prodotto finito, e il suo architetto definì Augusta come la sua migliore creazione, MacKenzie era quasi indigente alla sua morte.

Dimezzò il suo compenso a 5.000 dollari nel tentativo di essere pagato rapidamente, ma recuperò solo 2.000 dollari, e anche molti altri campi da golf erano lenti a saldare i loro debiti.

Era sintomatico delle difficoltà finanziarie incontrate da Augusta nei suoi primi anni, esacerbate dalla Grande Depressione, un fatto che sembra inconcepibile data la forza torreggiante del club al giorno d’oggi.

“Augusta ha lottato molto nei primi anni e ha trovato molto difficile attrarre i membri che volevano”, ha detto Adam Lawrence, editore della rivista Golf Course Architecture, alla CNN.

“Stavano davvero lottando per i soldi. MacKenzie non è stato pagato per intero per il suo lavoro ad Augusta – fino alla sua morte stava scrivendo lettere chiedendo forse potrebbero inviare parte della tassa.

“MacKenzie ha divorziato dalla sua prima moglie e stava vivendo quello che sembrerebbe essere uno stile di vita costoso in California. Era praticamente in bancarotta quando morì.

“C’erano molti architetti di golf di quel periodo che erano uguali. La maggior parte sembravano essere terribili uomini d’affari e c’erano alcune cattive abitudini come troppo alcool in giro.”

Inizi modesti

Il ritratto di MacKenzie sorveglia ancora il campo dove le sue idee di design anticonformiste furono messe in pratica per la prima volta più di 100 anni fa.

Nonostante le strane modifiche, l’Alwoodley Golf Club, appena fuori la città di Leeds nel nord dell’Inghilterra, vanta ancora molte delle caratteristiche originali concepite dallo scozzese.

Come Nick Leefe, segretario della Alister MacKenzie Society, ha detto alla CNN, l’affetto del medico per il gioco ha permeato anche alcune delle sue diagnosi.

“Quanto spesso ho convinto, con grande difficoltà, pazienti che non erano mai stati fuori dalla mia porta di casa a prendere il golf, e quanto raramente, se mai, li ho visti di nuovo nei miei ambulatori! MacKenzie avrebbe proclamato.

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L’amore per il golf gli fece nascere un interesse per l’architettura dei campi da golf dopo un periodo di servizio durante la Seconda Guerra Boera, tra gli inglesi e la Repubblica Sudafricana, a cavallo del XX secolo.

“L’atteggiamento dei boeri verso il camuffamento lo fece interessare al travestimento e al trucco”, spiega Leefe. “

Quando un gruppo di uomini d’affari si unì nel 1907 per costruire Alwoodley, MacKenzie presentò i suoi disegni e li fece timbrare da Harry Colt, un altro famoso architetto dell’epoca che lavorò come consulente al progetto.

La convinzione fondamentale di MacKenzie era che un buon campo da golf dovrebbe fornire una prova severa per un buon giocatore ma non risultare impossibile per i giocatori medi.

Incluso nel suo manifesto c’era anche l’insistenza che un giocatore dovrebbe essere richiesto di utilizzare una varietà di colpi per prosperare e che ogni buca dovrebbe avere un carattere diverso, dove possibile.

Tra gli attributi più eccentrici elencati c’era il suggerimento che anche se il percorso doveva essere sufficientemente ondulato, non doveva esserci alcuna salita, e che era preferibile una completa assenza di irritazione causata dalla ricerca di palle perse.

“Alwoodley è davvero molto orgoglioso perché abbiamo il progetto originale di MacKenzie e siamo molto orgogliosi di presentarlo alla gente”, dice Leefe.

“MacKenzie è stato un pioniere ed è diventato uno degli architetti più noti del suo tempo. È diventato molto più famoso dopo la sua morte e il pubblico dei golfisti si è reso conto dei grandi campi che ha realizzato.

“Ci sono molte delle caratteristiche originali di MacKenzie in mostra ad Alwoodley. Cerchiamo di fare del nostro meglio quando restauriamo il campo o lo rinnoviamo per attenerci al disegno originale di cui abbiamo una copia.”

Augusta National

MacKenzie si era creato una reputazione formidabile quando partì per gli Stati Uniti nel 1926.

Ma fu il suo lavoro sulla costa californiana che avrebbe suscitato l’interesse di Bobby Jones e lo avrebbe portato alla sua offerta più memorabile: progettare l’Augusta National.

Molti credono che il vero capolavoro di MacKenzie sia Cypress Point, che ha progettato per completare la sua vicinanza alla costa frastagliata dell’Oceano Pacifico.

Quando Jones ha completato il suo primo giro sulla penisola di Monterey, ha giurato di assumere MacKenzie per costruire il suo percorso personale.

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Sembrava la scelta più logica, data la loro visione del campo da golf ideale.

“Crediamo che non esista una buona buca da golf che non offra una soluzione adeguata e conveniente al golfista medio e al giocatore corto, così come all’esperto più potente e preciso”, ha detto Jones.

Ma quando erano stati spesi 100.000 dollari per trasformare una piantagione di frutta di Augusta in un campo da golf, il panorama politico e finanziario era cambiato radicalmente grazie al crollo della borsa del 1929.

Le esuberanti fioriture in mostra attraverso una serie di elaborati bunker a Cypress Point e un altro dei favolosi campi di MacKenzie — Royal Melbourne in Australia — lasciarono il posto a un design più modesto in cui il contorno era il re.

“Originariamente, Augusta era leggera sui bunker — oggi ne ha molti di più di quanti ne aveva prima”, dice Lawrence. “Augusta è stata una delle ultime cose che MacKenzie ha fatto prima di morire e sembra che si stesse allontanando da quei bunker appariscenti.

“Stava lavorando in uno stile che era appropriato all’epoca della depressione quando Augusta fu costruita. Non si trattava di sabbia o acqua – ciò che lo definiva erano i contorni del terreno.

“Puoi prendere un bastone della bandiera e metterlo in una zona piatta ed è una buca da golf molto facile; puoi metterlo dietro una piccola gobba ed è una buca da golf quasi impossibile.”

Il genio di Augusta

In quei primi anni di lotta, l’idea che Augusta si preparasse a ospitare la 78esima puntata del Masters nel 2014 sarebbe sembrata piuttosto fantasiosa.

Come riporta Owen in “The Making of the Masters”, per non parlare dei fondi per pagare MacKenzie per il suo progetto, il club poteva a malapena coprire il conto del salario settimanale di 200 dollari del suo staff nei primi anni trenta.

L’idea di creare un torneo annuale, inizialmente chiamato Augusta National Invitational Tournament, aiutò a scongiurare la minaccia della rovina finanziaria e generò molto interesse quando Jones uscì dalla pensione per giocare nel primo.

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Ma ciò che davvero catapultò il club nella coscienza del pubblico fu il “colpo sentito in tutto il mondo” di Gene Sarazen durante l’evento del 1935.

L’americano seguiva i leader di tre colpi quando il suo doppio eagle sulla buca 15 par cinque lo aiutò a ridurre il deficit di un colpo, aprendo la strada alla sua vittoria finale in un playoff.

Questo momento storico testimonia i principi su cui è stato costruito il progetto di MacKenzie.

Varie modifiche nel corso degli anni hanno eliminato molte delle sue caratteristiche originali dal campo, la maggior parte delle quali dettate dalla capacità del giocatore moderno di colpire la palla oltre un centinaio di metri più lontano dei loro predecessori.

Ma come ha scritto Owen: “Le idee di MacKenzie e Jones sul design del campo da golf continuano a definire il Masters in modi che i moderni appassionati di golf potrebbero non apprezzare pienamente.”

L’impegno della coppia a rompere la cultura del design del golf dell’epoca – che penalizzava duramente i colpi scadenti – ha generato alcuni dei più grandi finali nei major golf.

Come chiarisce Owen, le abbondanti opportunità di birdie ed eagle lungo il tratto finale scoraggiano qualsiasi conservatorismo, poiché chiunque abbia il fiuto di vincere si carica per il traguardo.

Ma non è solo ad Augusta che l’eredità di MacKenzie è sentita – circa 100 club lontani come Buenos Aires e Blackpool sono stati toccati dalla sua mano.

“MacKenzie è senza dubbio una delle figure più importanti in termini di evoluzione del design dei campi da golf,” dice Lawrence.

“Augusta, Cypress Point e Royal Melbourne sono tre campi che in genere sarebbero tra i primi 10 al mondo nella maggior parte delle classifiche, e il fatto che tutti e tre i campi abbiano l’impronta di MacKenzie è piuttosto impressionante.”

MacKenzie può essere lontano, ma vive nell’anima dei campi da golf di tutto il mondo.

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