Thursday Feb 03, 2022

Invasione europea: Il DNA rivela le origini dei moderni europei

L’Europa è notoriamente tessellata, con diversi gruppi culturali e linguistici raggruppati in diverse regioni. Ma come ci sono arrivati tutti? E come sono collegati?

Un modo per rispondere a queste domande viene dallo scavo delle reliquie del passato. L’Europa ha una ricca documentazione archeologica, che va da periodi ben precedenti alle famose età dei metalli (cioè rame, bronzo e ferro) alle recenti avventure di Romani, Vandali, Unni e Vichinghi.

Tipi distintivi di ceramica e pratiche culturali associate a sepolture e insediamenti sono stati usati per raggruppare le antiche popolazioni in singole “culture archeologiche”. Tuttavia, non è stato chiaro se c’è una base genetica per questi confini di gruppo o se sono solo culturali.

Un’altra linea di prove per illuminare come i vari gruppi sono correlati viene dalle loro lingue. C’è il ben noto albero delle lingue indoeuropee – che va dall’hindi al russo allo spagnolo. Ma non è chiaro come le lingue si siano diffuse nelle regioni attuali.

Ora abbiamo un altro strato di informazioni che ci aiutano a rivelare la storia dei popoli europei: Il sequenziamento del DNA.

Insieme ai nostri colleghi, abbiamo utilizzato la tecnologia di sequenziamento del genoma per analizzare la vasta gamma di scheletri antichi recuperati in tutta Europa, che vanno dagli abitanti cacciatori-raccoglitori originari ai primi agricoltori che appaiono circa 8.000 anni fa, e fino alla prima età del bronzo di 3.500 anni fa.

I risultati genetici dipingono un quadro affascinante, e sono stati pubblicati in una recente serie di articoli su Nature e Science.

Terza ondata

Quello che abbiamo scoperto è che, oltre agli originari cacciatori-raccoglitori europei e una forte dose di agricoltori del Vicino Oriente, possiamo ora aggiungere una terza popolazione importante: i pastori delle steppe. Questi nomadi sembrano aver “invaso” l’Europa centrale in un’ondata precedentemente sconosciuta durante la prima età del bronzo (circa 4.500 anni fa).

Questo evento ha visto l’introduzione di due nuove tecnologie molto significative in Europa occidentale: i cavalli domestici e la ruota. Rivela anche la misteriosa origine delle lingue indoeuropee.

I risultati genetici hanno risposto a una serie di questioni controverse e di vecchia data della storia europea. La prima grande questione era se i primi agricoltori in Europa fossero cacciatori-raccoglitori che avevano imparato le tecniche agricole dai vicini dell’Europa sud-orientale, o se provenissero invece dal Vicino Oriente, dove fu inventata l’agricoltura.

I risultati genetici sono chiari: l’agricoltura è stata introdotta in tutta Europa in una o due rapide ondate circa 8.000 anni fa da popolazioni provenienti dal Vicino Oriente – effettivamente i primi migranti qualificati.

All’inizio le popolazioni di cacciatori-raccoglitori originali sembrano essersi ritirate ai margini dell’Europa: in Gran Bretagna, Scandinavia e Finlandia. Ma la genetica mostra che nel giro di poche migliaia di anni sono tornati, e quantità significative di DNA genomico di cacciatori-raccoglitori si sono mescolate agli agricoltori da 7.000 a 5.000 anni fa in molte parti d’Europa.

Forse non sono così lontani dai loro antenati come sembrano. Ard Hesselink/Flickr

Viaggiare attraverso l’Europa

Ma c’era ancora un grande mistero in sospeso. Oltre a questi due gruppi, i segnali genomici mostravano chiaramente che un terzo – precedentemente insospettato – grande contributo era stato dato prima dell’Età del Ferro, circa 2.000 anni fa. Ma da chi?

Siamo finalmente riusciti a identificare il colpevole misterioso, utilizzando un nuovo sistema intelligente inventato dai nostri colleghi dell’Università di Harvard.

Invece di sequenziare l’intero genoma da un numero molto piccolo di scheletri ben conservati, abbiamo analizzato 400.000 piccoli marcatori genetici in tutto il genoma. Questo ha permesso di analizzare rapidamente un gran numero di scheletri provenienti da tutta l’Europa e l’Eurasia.

Questo processo ha rivelato la soluzione del mistero. La nostra indagine ha mostrato che gli scheletri della cultura Yamnaya delle praterie russe/ucraine a nord del Mar Nero, sepolti in grandi tumuli noti come kurgan, si sono rivelati essere la fonte genetica che ci mancava.

Questo gruppo di pastori, con cavalli domestici e carri a ruote trainati da buoi, sembra essere responsabile fino al 75% del DNA genomico visto nelle culture dell’Europa centrale di 4.500 anni fa, note come Corded Ware Culture. Questo deve aver rappresentato una grande ondata di persone, insieme a tutto il loro bagaglio culturale e tecnologico.

Lingue parlate

Questa scoperta ha anche risposto a un altro grande enigma archeologico: chi o cosa è stata la fonte della famiglia linguistica indoeuropea, che è diffusa in tutta l’Eurasia e nel mondo, e comprende l’inglese, lo spagnolo, il francese, il greco, il russo e l’indù?

Gli archeologi avevano due ipotesi principali: la famiglia linguistica è arrivata con l’ondata agricola del Vicino Oriente più di 8.000 anni fa, o con qualche forma di popolazione delle steppe molto più tardi. Le prove a sostegno della prima ipotesi sono state il grande cambiamento culturale evidente con l’agricoltura.

La seconda ipotesi era supportata dall’evidenza linguistica di parole comuni nelle lingue indoeuropee per cose come veicoli a ruote e trasporti che corrispondono all’economia e agli strumenti dei pastori della steppa.

I nostri nuovi dati genomici forniscono finalmente una pistola fumante – o un carro a ruote in questo caso – come prova mancante di un importante contributo culturale dalla steppa nella prima età del bronzo. Mentre non possiamo provare definitivamente che gli Yamnaya siano stati i primi a introdurre la lingua indoeuropea in Europa, la dimensione dell’input genetico suggerisce che abbiano portato almeno parti importanti, se non il tutto.

Quindi, per quelli di noi che hanno un’eredità europea, la prossima volta che vedete un carro trainato da buoi, o un cavallo domestico, pensate “questa è la mia eredità”, insieme a una buona parte di cacciatori-raccoglitori e una solida base di primi agricoltori.

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