Thursday Feb 03, 2022

Mostri di Gila e lucertole perline messicane (Helodermatidae)

(Helodermatidae)

Classe Reptilia

Ordine Squamata

Subordine Scleroglossa

Famiglia Helodermatidae

Descrizione in miniatura
Grande, grosse lucertole velenose, corpulente, con caratteristiche squame simili a perle (osteodermi) sulle superfici dorsali della testa, degli arti, del corpo e della coda

Dimensioni
12-18 in (30-45 cm) di lunghezza dal muso al ventre; 14-39 in (35-100 cm) lunghezza totale; 1.0-4.4 lb (450g-2 kg)

Numero di generi, specie
1 genere; 2 specie

Habitat
Deserto caldo, foresta tropicale decidua

Stato di conservazione
Vulnerabile: 2 specie

Distribuzione
Regioni desertiche degli Stati Uniti sud-occidentali e del Messico nord-occidentale; drenaggi del Pacifico lungo il versante occidentale del Messico e del Guatemala meridionale; e due drenaggi atlantici nel Chiapas e nel Guatemala orientale

Evoluzione e sistematica

Il clan degli elodermatidi ha una storia evolutiva ricca e diversificata che risale a 98 milioni di anni fa in Europa, Asia e Nord America, in un periodo ben prima della comparsa di molti dinosauri. Il record fossile mostra che le specie rimanenti di lucertole elodermatidi sono reliquie di una stirpe più diversificata che comprendeva almeno altri sei generi che abitavano habitat subtropicali nel deserto, nella foresta e nella savana. I membri della famiglia sono riusciti in qualche modo a sopravvivere alle grandi estinzioni del Cretaceo, che hanno sconfitto i dinosauri 65 milioni di anni fa. Le lucertole elodermatidi hanno subito relativamente pochi cambiamenti morfologici nel corso di questo tempo, e possono essere opportunamente considerate come fossili viventi. Il genere Heloderma esiste almeno dall’inizio del Miocene (circa 23 milioni di anni fa).

Oggi rimangono solo due specie: il mostro di Gila (Heloderma suspectum) e la lucertola messicana a perline o escorpione (H. horridum). Le due specie si distinguono facilmente l’una dall’altra per la coda proporzionalmente più lunga della lucertola perlina messicana (almeno il 65% della lunghezza del corpo; non più del 55% nel mostro di Gila). L’escorpione è una lucertola più lunga, più allampanata e più arboricola del mostro di Gila.

Heloderma horridum fu descritto per la prima volta da Wiegmann nel 1829 a Huajintlán, Morelos, Messico. Sono riconosciute quattro sottospecie. Heloderma suspectum fu descritto per la prima volta da Cope nel 1869, sul confine internazionale tra Stati Uniti e Messico, Sierra de Moreno, Arizona. Due sottospecie sono riconosciute.

Nessuna sottofamiglia è riconosciuta.

Caratteristiche fisiche

Le lucertole elodermatidi prendono il nome dalla loro pelle distintamente strutturata, costituita da protuberanze ossee arrotondate (osteodermi) sulle loro superfici dorsali. Il nome Heloderma deriva dal greco per “pelle borchiata”. L’andatura pesante, la lingua spessa e biforcuta, la robusta architettura del cranio e le ghiandole velenifere nella mascella inferiore danno loro un aspetto ingombrante che alcuni considerano come un mostro. Le marcature del corpo possono essere luminose e colorate o sbiadite e criptiche. I giovani hanno spesso modelli a bande, che si rompono con l’età in una varietà di marcature adulte costituite da macchie, chiazze, o bande trasversali a catena di colore nero o giallo su uno sfondo rosa, arancione, giallo, grigio ardesia o nero. Gli arti sono relativamente

brevi e forti; i piedi artigliati ricordano delle piccole mani umane. Le riserve di grasso sono immagazzinate nella coda, che può essere grassa in individui ben nutriti ma è spesso abbastanza sottile nelle lucertole catturate in natura. Gli individui variano in dimensioni da appena 6 pollici (15 cm) di lunghezza totale (mostro di Gila da cova) a fino a 3,3 piedi (1 m) per una grande lucertola a perline, che può pesare più di 4,4 libbre (2 kg).

Distribuzione

I mostri di Gila si trovano da quasi il livello del mare a circa 5.090 piedi (1.550 m) dal Nevada meridionale, Utah sud-occidentale, e

sud-est della California in gran parte dell’Arizona e Sonora, Messico, e parte del New Mexico sud-occidentale. Le lucertole perline messicane si trovano dal livello del mare a circa 5.250 piedi (1.600 m) lungo le colline del Pacifico del Messico dal sud di Sonora al Chiapas, lungo i drenaggi del Pacifico nel sud del Guatemala, e lungo due drenaggi atlantici in Chiapas e Guatemala orientale.

Habitat

I mostri di Gila sono principalmente abitanti del deserto, anche se abitano anche comunità di praterie semideserte e boschi lungo le colline di montagna. Preferiscono canyon o pendii rocciosi adiacenti e più raramente valli aperte. La loro presenza è fortemente influenzata dalla disponibilità di microambienti adatti (massi, tane, depositi di topi da soma, ecc.) utilizzati come rifugi, dove trascorrono la maggior parte del loro tempo. Le lucertole perline messicane abitano principalmente le foreste secche tropicali e la macchia di spine, e si trovano meno frequentemente nei boschi di pini e querce. Frequentano arroyos sabbiosi e rocciosi relativamente aperti, così come terreni collinari e altipiani densamente vegetati.

Comportamento

I mostri di Gila e le lucertole perline passano più del 95% del loro tempo nascosti all’interno di rifugi (fessure rocciose, tane, depositi di topi da soma e alberi). Quando sono attivi in superficie, tuttavia, possono percorrere lunghe distanze – più di 0,6 miglia (1 km) alla ricerca di cibo e compagni. Studi sul campo usando la radiotelemetria hanno dimostrato che entrambe le specie sono principalmente diurne. Il tempo specifico di attività varia tra gli individui, le stagioni e le località geografiche.

Durante la stagione della riproduzione, i mostri di Gila e le lucertole perline eseguono spettacolari comportamenti rituali di combattimento maschio-maschio che sono sorprendentemente simili a quelli di molti varani (Varanus). Per le lucertole perline, il combattimento consiste nella formazione di una postura ad arco alto, con le pance premute insieme e il muso, gli arti anteriori e le punte della coda che formano punti di contatto sul terreno. La pressione esercitata dai combattenti alla fine fa crollare l’arco, e la lucertola dominante emerge

in cima. I combattenti possono formare ripetutamente l’arco in incontri che possono continuare per diverse ore. Una tipica sessione di combattimento richiede un notevole sforzo fisico e lascia entrambi i partecipanti esausti.

Il combattimento dei mostri di Gila consiste anche in una serie di incontri di lotta ritualizzati, in cui i combattenti si mettono a cavallo l’uno dell’altro, poi eseguono una torsione del corpo nel tentativo di guadagnare la posizione superiore. I mostri di Gila non formano le posture ad arco eseguite dalle lucertole perline, probabilmente perché le loro code sono troppo corte. Ogni combattimento termina quando la pressione esercitata dalla torsione del corpo fa sì che le lucertole si separino, ma gli incontri possono essere ripetuti molte volte per diverse ore. Due maschi da combattimento osservati nello Utah sud-occidentale hanno eseguito almeno 13 attacchi individuali per quasi tre ore di sforzo continuo.

Ecologia alimentare e dieta

I mostri di Gila e le lucertole con le perline sono foraggiatori che si nutrono del contenuto dei nidi di vertebrati, soprattutto uova di rettili e uccelli, e di giovani mammiferi. Tra gli alimenti più comuni ci sono giovani conigli e roditori; uova di serpenti e lucertole, specialmente quelle della coda spinosa

iguana (Ctenosaura pectinata) all’interno della gamma della lucertola perlina; e uova di quaglia. Le lucertole perline prendono una maggiore varietà di cibo. I mostri di Gila possono soddisfare il loro fabbisogno energetico annuale di mantenimento con tre grandi pasti. Le loro dimensioni relativamente grandi, il basso tasso metabolico a riposo e la capacità di consumare grandi pasti rendono la frequente attività di foraggiamento non necessaria per le lucertole elodermatidi.

Biologia riproduttiva

Nei mostri di Gila, la spermiogenesi, il corteggiamento e l’accoppiamento avvengono da fine aprile a inizio giugno. Le uova vengono deposte in luglio e agosto, che coincide con l’inizio delle piogge estive nei deserti del sud-ovest. I piccoli dei mostri di Gila non emergono fino all’aprile successivo. La dimensione della frizione varia da due a 12, con una media di 5,7. I piccoli hanno una lunghezza dal muso al ventre di circa 4,5 pollici (110 mm) e una media di 6,5 pollici (165 mm) di lunghezza totale; pesano 1,2 once (33 g).

Nelle lucertole perline, la spermiogenesi, il corteggiamento e l’accoppiamento hanno luogo in settembre e ottobre. Le uova sono deposte tra ottobre e dicembre e i piccoli appaiono in giugno o luglio con l’inizio della stagione umida. La dimensione della frizione varia da due a 22 uova con una media di sette a nove. I cuccioli selvatici hanno una lunghezza dal muso al ventre di 4,5-5,0 pollici (115-127 mm) e pesano 0,8-1,0 once (23-27 g).

Stato di conservazione

Sia i mostri di Gila che le lucertole perline sono classificati come Vulnerabili dalla IUCN. Inoltre, entrambe le specie sono elencate dalla Convenzione sul commercio internazionale delle specie di fauna e flora minacciate di estinzione (CITES) come specie dell’Appendice II, che include quelle per le quali il commercio deve essere controllato per evitare lo sfruttamento eccessivo. Ricevono la piena protezione legale dello Stato dalla raccolta, dal trasporto o dall’uccisione in tutta la loro gamma. La loro più grande minaccia è la perdita di habitat, dovuta allo sviluppo della loro foresta secca e degli habitat desertici, e da collezionisti senza scrupoli. La distribuzione a macchie dei mostri di Gila nel deserto del Mojave nel sud-ovest degli Stati Uniti, e il rapido sviluppo urbano e ricreativo in quella regione, ha spinto l’U.S. Fish and Wildlife Service a classificare i mostri di Gila come una specie ad alta priorità che può essere vulnerabile per essere elencata come specie minacciata o in pericolo nel prossimo futuro.

Significato per gli esseri umani

Gli elodermatidi sono le uniche lucertole note per essere velenose. Il loro apparato velenifero consiste in ghiandole multilobate che si svuotano attraverso dei condotti alla base di denti scanalati che conducono il veleno. A differenza dei serpenti, le ghiandole velenifere dei mostri di Gila e delle lucertole perline sono alloggiate nella mascella inferiore piuttosto che in quella superiore. Il loro veleno è usato principalmente per la difesa. Un morso di un mostro di Gila o di una lucertola perlina causa un dolore lancinante, gonfiore e, nei morsi più gravi, un rapido calo della pressione sanguigna, sudorazione profusa e vomito. I morsi alle persone sono rari e quasi sempre risultano da una manipolazione incauta. Nonostante i numerosi conti esagerati prima del 1950, non c’è stata una morte umana riportata da un morso di un mostro di Gila dal 1930. Questo è attribuibile più ad una migliore accuratezza dei resoconti e delle registrazioni mediche che alla riduzione della frequenza dei morsi o ai progressi nel trattamento. Non sono raccomandate misure di primo soccorso, a parte pulire accuratamente la ferita e cercare immediatamente assistenza medica. Diversi importanti peptidi biologicamente attivi sono stati scoperti nel veleno delle lucertole elodermatidi negli anni ’90. Il più noto di questi, Exendin 4, è molto efficace nell’indurre il rilascio di insulina in soggetti umani ed è diventato uno strumento promettente per il trattamento del diabete.

Risorse

Libri

Brown, David E., e Neil B. Carmony. Mostro di Gila: Fatti e folclore della lucertola azteca d’America. Salt Lake City, UT: University of Utah Press, 1999.

Campbell, Jonathan A., and William W. Lamar. I rettili velenosi dell’America Latina. Ithaca, NY: Comstock Publishing Associates, 1989.

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Periodici

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Organizzazioni

Tucson Herpetological Society. P.O. Box 709, Tucson, Arizona 85702-0709 USA. Sito web: <http://tucsonherpsociety.org>

Daniel D. Beck, PhD

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