Thursday Feb 03, 2022

Quando fu scoperta la malaria e da chi? Come si trasmette la malattia? Quali sono i suoi effetti?

Toby Fagan, che sta conducendo una ricerca post-dottorato sulla malaria all’Università di Edimburgo, dà questa risposta:

Immagine: TOBY FAGAN

La malaria è una delle malattie più onnipresenti che si conoscano – ci sono più di 125 specie diverse di malaria che infettano mammiferi, uccelli e rettili, il che indica un’origine precoce. Probabilmente ha afflitto gli esseri umani durante tutta la nostra storia evolutiva, anche se i primi rapporti storici di sintomi che corrispondono a quelli della malaria risalgono agli antichi egizi (circa 1550 a.C.) e agli antichi greci (circa 413 a.C.). Queste prime descrizioni notarono l’associazione tra febbri e terreno bagnato. In effetti, la parola “malaria” deriva dall’italiano per “aria cattiva” – la mal’aria associata a paludi e acquitrini.

Un parassita unicellulare conosciuto come sporozoo causa la malaria. Questo sporozoo appartiene al genere Plasmodium, e le quattro specie che minacciano l’uomo sono P. falciparum, P. malariae, P. vivax e P. ovale. Di queste quattro, P. falciparum e P. vivax sono le più comuni, e P. falciparum è di gran lunga la più pericolosa.

Immagine: JIM GATHANY/CDC
ZANZARA. Questa zanzara Anopheles gambiae che si nutre di sangue è uno dei principali vettori di malaria nel mondo.

Le zanzare da sole diffondono la malaria in natura. (La malattia può essere trasmessa innaturalmente attraverso aghi condivisi o attraverso trasfusioni di sangue da donatori infetti). Quando una zanzara punge un individuo infetto, gli stadi sessuali maschili e femminili dello sporozoo, o gametociti, sono presi nel pasto di sangue. La fecondazione avviene nell’intestino della zanzara e si forma un “ookinete”. L’ookinete poi perfora la parete dello stomaco della zanzara, diventando un’oocisti, che successivamente si divide per produrre circa un migliaio di sporozoiti infettivi. Nel P. falciparum questo processo dura da cinque a sette giorni, dopo di che gli sporozoiti vengono rilasciati. Poi migrano verso le ghiandole salivari dell’insetto. Poiché le zanzare iniettano la loro saliva quando pungono (contiene anticoagulanti e sostanze anestetiche locali che facilitano la suzione del sangue), gli sporozoiti della malaria saranno trasmessi alla prossima vittima della zanzara.

Una volta nel flusso sanguigno dell’individuo morso, gli sporozoiti si concentrano sul fegato. Ogni sporozoite invade una cellula epatica separata, e in P. falciparum impiega dai cinque ai sette giorni per dividersi e produrre migliaia di “merozoiti”, ognuno dei quali infetterà un globulo rosso (eritrocita) quando la cellula epatica scoppia. Dopo essere entrato nell’eritrocita, il merozoita rompe l’emoglobina della cellula, nutrendosi degli aminoacidi. Il parassita in crescita, o trofozoite, diventerà alla fine un “shizont” quando inizierà a dividersi di nuovo per formare nuovi merozoiti. Questo ciclo eritrocitario richiede una quantità di tempo variabile nelle diverse specie di malaria – 48 ore in P. falciparum ma 72 ore nelle infezioni da P. malariae. (Una rara e subdola eccezione a questa progressione può verificarsi nelle infezioni da P. vivax o P. ovale: quando lo sporozoite invade la cellula epatica, non produce immediatamente merozoiti ma può indugiare per un anno o più nel fegato prima di attivarsi. Questo stadio è noto come ipnozoite e può causare una ricaduta della malaria molti mesi dopo una cura apparente).

I segni caratteristici dell’infezione da malaria sono la febbre e i sintomi influenzali, tra cui mal di testa e dolori muscolari o articolari. Questi di solito iniziano dopo un periodo di incubazione da 10 a 14 giorni dopo il morso infettivo, durante il quale il parassita della malaria prima abita il fegato e poi si moltiplica tranquillamente nel sangue. Classicamente, la febbre è intermittente, ricorrente ogni pochi giorni, corrispondente al ciclo eritrocitario. Ogni volta che le cellule infette scoppiano, liberando nuovi merozoiti, vengono rilasciati anche metaboliti tossici e antigeni malarici. Il sistema immunitario del corpo risponde con una febbre. Nelle infezioni da P. falciparum, la febbre si presenta nei giorni 1, 3 e 5, mentre nel P. malariae, la febbre si presenta nei giorni 1, 4 e 7, e così via. È importante, tuttavia, ricordare due punti. In primo luogo, le febbri malariche, specialmente nelle infezioni da P. falciparum, non mostrano sempre cambiamenti ciclici della temperatura. In secondo luogo, la malaria da P. falciparum può uccidere entro 48 ore dai primi segni, quindi è essenziale cercare aiuto medico se si sviluppano questi sintomi dopo una visita in una regione dove la malaria è un problema.

Alphonse Laveran, un medico dell’esercito francese, descrisse il parassita malarico – e propose che causasse la malaria – nel 1880. Ma il pezzo finale del puzzle fu messo in atto da un medico britannico, Sir Ronald Ross, che stava lavorando in India nel 1897 quando osservò lo sviluppo di oocisti nelle zanzare che erano state nutrite da individui infetti. La descrizione di Ross del ciclo di vita completo del parassita malarico gli valse il premio Nobel per la medicina nel 1902.

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