Thursday Feb 03, 2022

Bug Chasing Online: Where Men Still Seek Out HIV

“Bug chasing guys get my attraction,” schrijft een Twitter-gebruiker met de naam Arab Poz Guy, “omdat ze hunkeren naar wat ik heb.” Wat hij heeft is HIV.

De 36-jarige, met wie Vocativ sprak op voorwaarde van anonimiteit, is HIV-positief en een actief lid van een kleine subset van mannen die bekend staan als bug chasers. Dit zijn geen mannen die onbeschermde seks hebben met andere mannen omdat ze dat leuk vinden, of omdat ze een vaste relatie hebben. Het zijn mannen die doelbewust op zoek gaan naar sekspartners die besmet willen raken – of anderen besmetten – met HIV.

Het bug chasing fenomeen bestaat al sinds de begindagen van de HIV-crisis. Hoewel veel aan de epidemie is veranderd sinds het virus voor het eerst opdook in 1981 in Los Angeles, is bug chasing zelf de afgelopen jaren online blijven bestaan – en misschien zelfs opgebloeid – nu het een nieuw publiek heeft gevonden op sociale-mediaplatforms als Twitter en Tumblr. Omdat de servicevoorwaarden van deze platforms relatief laks zijn wat betreft seksuele inhoud (op beide platforms is in meer of mindere mate naaktheid en pornografie toegestaan), zijn ze een online toevluchtsoord geworden voor chasers. Een zoektocht naar hashtags zoals #bugchaser en #neg4poz op Twitter brengt een actieve gemeenschap aan het licht, en gebruikers – sommige met duizenden volgers – posten regelmatig. Het is een vergelijkbaar populair onderwerp op Tumblr, waar Vocativ tientallen gebruikers vond die expliciete video’s en foto’s deelden waarop onbeschermde anale seks tussen mannen werd afgebeeld en aangemoedigd, in posts waarin hiv-overdracht werd gefetisjeerd.

Vocativ bereikte meer dan een dozijn van deze individuen via deze netwerken. Een van hen, Arab Poz Guy, is wat de gemeenschap noemt een geschenk gever: Hij infecteert willens en wetens andere mannen met HIV, met hun toestemming. Toen hij met ons sprak, zei hij dat hij het al meer dan tien jaar doet, onbeschermde seks hebben met bug chasers. “Ik heb altijd onbeschermde seks, maar het verlangen om de man te poz-en is sterker als de man het wil,” zegt hij, met behulp van “poz” als steno voor “positief,” zoals in het maken van iemand HIV-positief.

De seksuele opwinding van bug chasing – het element van echt risico en een onzekere uitkomst die gepaard gaat met een onbeschermde seksuele ontmoeting – was een primaire motivator voor de mannen met wie Vocativ sprak. “Een andere gebruiker verwees naar de overtuiging dat HIV een duidelijk onderdeel is van de homo-identiteit, en dus wordt het krijgen van het virus gezien als een middel om “binding” met die gemeenschap te krijgen. Weer anderen zagen het als een kwestie van vrijheid. Eén man noemde het “empowerment” en suggereerde dat hij door hiv te krijgen zorgeloos kon leven, omdat hij door het virus geen “wat als”-factor meer had in zijn seksleven. Een Tumblr-gebruiker, die beweerde dat hij door de grote omvang van zijn penis geen condooms kon dragen, sloot zich daarbij aan: “Ik wist dat ik geen condooms kon gebruiken. Ik dacht dat het niet de moeite waard was om me zorgen te maken, dus vroeg ik of hij keer op keer in me wilde klaarkomen totdat ik het kreeg, zodat ik me geen zorgen meer hoefde te maken.”

Arab Poz Guy zei dat Twitter en Tumblr een nieuw thuis zijn geworden voor de bug chasing gemeenschap, maar hij merkte op dat het al jaren een online subcultuur is, die van de ene dot com naar de andere verhuisde als sites sloten en betere kwamen. “Tien jaar geleden was het sociale netwerk niet zo sterk als nu. De grootste hangout was via bepaalde sites, zoals BNSkins, die gesloten werd. Toen was er een camming programma,” schrijft hij, verwijzend naar een webcam site genaamd ICUII. “Het is nog steeds beschikbaar, maar het is niet meer zoals het vroeger was. Twitter en andere sociale media zoals Facebook Tumblr hebben het makkelijker gemaakt.”

Een cadeaugever, een 55-jarige die het pseudoniem Larry Hewes gebruikt en actief is op Twitter en Tumblr, was het ermee eens dat de nieuwe platforms een vacuüm opvullen dat is achtergelaten door oudere websites die offline zijn gehaald. “De grootste was een site genaamd Poz Convert, omdat het enige punt was om chasers en elkaar te laten vinden. Het begon technische problemen te krijgen, en was vaak down in maart, en ging definitief offline op 1 april.” Nu nemen bug chasers contact met hem op via Twitter en Tumblr. “Ik krijg iets meer nieuwe contacten via Twitter dan Tumblr,” legde hij uit, “hoewel die via Tumblr toenemen.”

Hewes, die zegt dat hij in januari ontdekte dat hij HIV-positief was en zich geen antiretrovirale medicijnen kan veroorloven, zegt dat hij na zijn diagnose begon te bloggen op Tumblr. Hij post vaak, soms meerdere keren per dag, deelt pornografie en beantwoordt vragen van bug chasers. Hij helpt ook om seks te regelen met cadeaugevers en geeft bug chasers advies over hoe ze hun kansen kunnen vergroten om positief te worden tijdens een barebackseks-sessie (één tip: laat bloedingen opwekken). Hewes maakt en ontvangt ook directe aanbiedingen voor het benaderen van en van bug chasers die op zoek zijn om besmet te raken.

Het fenomeen van bug chasing – en de media-aandacht ervoor – dateert al van ver voor het internet. Een van de eerste artikelen over bug chasing buiten de LGBT-media verscheen in een nummer van Newsweek in september 1997. De AIDS-epidemie was nog lang niet voorbij, maar was eindelijk aan het afnemen: AIDS-gerelateerde sterfgevallen daalden van meer dan 50.000 in 1995 tot minder dan 19.000 in 1998, volgens cijfers van de CDC. Het artikel, getiteld “A Deadly Dance”, wees erop dat het aantal AIDS-gerelateerde sterfgevallen met 23 procent was gedaald ten opzichte van een jaar eerder, dankzij antiretrovirale medicijnen en andere preventie-inspanningen.

In het verhaal, van de hand van Marc Peyser, stond dat “een kleine maar zichtbare groep HIV-negatieve mannen er daadwerkelijk op uit is om besmet te raken.” Het artikel beweerde dat sommige homo’s “geprobeerd hebben om HIV te veranderen van een doodsklok in een instrument voor empowerment,” en citeerde een activist die zei: “Als je HIV-positief bent… is er een gevoel van gemeenschap.” Een documentaire uit 2003, genaamd “The Gift”, rapporteerde ook dat tenminste sommige “bug chasers” HIV wilden vanwege het “gevoel erbij te horen” dat ze dachten dat het hen zou geven.

Het idee van HIV als een soort toegangssleutel tot een uitgesproken homogemeenschap – een gevoel dat naar voren kwam in de documentaire en werd herhaald door mannen met wie we online spraken – is een veelvoorkomend idee in de zoektocht naar een verklaring voor de schijnbaar ondoorgrondelijke beweegredenen van deze gemeenschap. Een ander is het risico zelf.

“Voor sommigen in deze kleine groep is er iets verleidelijks aan het aangaan van taboe seks of seks waarvan ons wordt verteld dat het ongezond voor ons is,” vertelde Kalyani Sanchez, directeur van HIV-preventie en gezondheidsvoorlichting bij Gay Men’s Health Crisis in New York, aan Vocativ.

Joe Kort Ph.D, een gecertificeerd seksuoloog, bood een andere kijk, suggererend dat een zelfdestructief gedrag als bug chasing een gevolg kan zijn van jeugdtrauma’s. Hij vertelde Vocativ dat, vooral in een bepaald tijdperk, “het opgroeien als homo en het moeten onderdrukken van iemands identiteit een posttraumatische stressstoornis veroorzaken. Iedereen die een trauma of misbruik uit de kindertijd ervaart, gaat uiteindelijk over tot zelfbeschadigend gedrag.”

Thomas Loveless, een professor aan de Rutgers University in New Jersey, interviewde een groep van 18 homoseksuele mannen die op zoek waren gegaan naar hiv voor een paper uit 2013, “Gay Men and the Intentional Pursuit of HIV.” Loveless erkende dat de steekproef klein was, en dat veel van de mannen uit dezelfde sociale kring kwamen, aangezien verschillende via mond-tot-mondreclame waren gevonden. Maar hij identificeert toch verschillende gemeenschappelijke kenmerken. Velen waren mannen die eerder in hun leven trauma’s hadden opgelopen: armoede, jeugdtrauma’s of misbruik. Verslaving en worsteling met middelenmisbruik kwamen ook relatief vaak voor. Ook werd de wens om een sterkere band met een HIV-positieve partner te krijgen genoemd. “HIV-discordantie was een barrière voor echte liefde en intimiteit,” aldus het artikel. “Alleen door de HIV-infectie van een minnaar op zich te nemen, konden ze de onvoorwaardelijke liefde en toewijding bewijzen die ze met elkaar deelden.”

Hoewel er een aanzienlijke hoeveelheid online bug-chasing praat is, is het moeilijk te zeggen hoeveel mannen hun verlangens daadwerkelijk opvolgen en in het echte leven realiseren. Een Twitter-gebruiker, Richard, zei dat hij de ziekte “meerdere malen” heeft geschonken, maar gaf toe: “Ik krijg zo veel jongens die me benaderen om gepozzed te worden, maar voor de meesten is het meer een fantasie en een ruk in plaats van het lef te hebben om ermee door te gaan.”

Antiretrovirale medicatie heeft sommige homoseksuele mannen misschien in staat gesteld om op zoek te gaan naar HIV, maar bug chasing vliegt regelrecht in het gezicht van de nieuwste vooruitgang in HIV-gerelateerde gezondheidszorg, PrEP. Het medicijn kan de kans dat een hiv-negatieve persoon hiv oploopt tot 99 procent verminderen als het correct wordt ingenomen. Volgens één schatting gebruikten in oktober 2015 minstens 25.000 mensen in de VS het medicijn.

Ondanks betere medicijnen is het aantal nieuwe hiv-diagnoses sinds het midden van de jaren negentig niet veel veranderd. En mannen die met andere mannen naar bed gaan, krijgen nog steeds meer HIV dan andere groepen. In 2014 raakten 29.418 mannen die seks hebben met mannen besmet met hiv, meldde de CDC, bijna drie keer zoveel als het aantal heteroseksuelen dat de ziekte opliep.

Het geven van een verklaring voor de infectiecijfers, de GMHC’s Sanchez herhaalde een sentiment uit de jaren 1990. “De realiteit is dat voor de meeste mensen HIV niet langer een doodvonnis is, dus iedereen beoordeelt risico’s anders,” zei ze, “dat is waarom we meer mensen hebben gezien die niet constant condooms gebruiken.”

Bug chasers zijn een relatief kleine groep binnen de grotere homogemeenschap, en velen van hen praten liever niet met de media of academici over hun activiteiten, waardoor het moeilijk is om tot een consensus te komen over wat, als er iets is, hen zou kunnen afschrikken. Maar omdat verschillende insectenjagers en cadeaugevers hun verlangens openlijk met elkaar bespreken op sociale-mediaplatforms, zou dat wel eens kunnen gaan veranderen.

Hewes, een van de mannen die online met Vocativ sprak, zei dat hij hoopt op HIV-preventiemedicijnen, zodra hij een baan kan krijgen die hem helpt een ziektekostenverzekering te betalen. Maar eerst, zei hij, zou hij al zijn afspraken nakomen met achtervolgers die hij had afgesproken om in de nabije toekomst “cadeau” te doen.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.

Back to Top