Thursday Feb 03, 2022

Europese invasie: DNA onthult de oorsprong van de moderne Europeanen

Europa is beroemd om zijn vlechtwerk, met verschillende culturele en taalgroepen die in verschillende regio’s zijn geclusterd. Maar hoe zijn ze daar allemaal gekomen? En hoe zijn ze met elkaar verwant?

Een manier om deze vragen te beantwoorden is het opgraven van overblijfselen uit het verleden. Europa heeft een rijk archeologisch archief, variërend van perioden ver vóór de beroemde metaaltijdperken (d.w.z. koper, brons en ijzer) tot de recente avonturen van de Romeinen, Vandalen, Hunnen en Vikingen.

Onderscheidende soorten aardewerk en culturele gebruiken in verband met begrafenissen en nederzettingen zijn gebruikt om de oude volkeren in afzonderlijke “archeologische culturen” in te delen. Het is echter niet duidelijk of er een genetische basis is voor deze groepsgrenzen of dat zij slechts cultureel zijn.

Een ander bewijs voor de verwantschap tussen de verschillende groepen wordt geleverd door hun talen. Er is de bekende Indo-Europese taalboom – variërend van Hindi tot Russisch tot Spaans. Maar het is ook vrij onduidelijk hoe de talen zich hebben verspreid naar hun huidige gebieden.

Nu hebben we een andere laag van informatie om ons te helpen de geschiedenis van de Europese volkeren te onthullen: DNA sequentiebepaling.

Samen met onze collega’s hebben wij de genoomsequencing-technologie gebruikt om de grote hoeveelheid oude skeletten te analyseren die in heel Europa zijn teruggevonden, variërend van de oorspronkelijke jager-verzamelaarbewoners tot de eerste boeren die rond 8.000 jaar geleden opdoken, en tot de vroege bronstijd 3.500 jaar geleden.

De genetische resultaten schetsen een fascinerend beeld, en werden gepubliceerd in een recente serie artikelen in Nature en Science.

Derde golf

Wat we hebben gevonden is dat, naast de oorspronkelijke Europese jager-verzamelaars en een zware dosis boeren uit het Nabije Oosten, we nu een derde belangrijke populatie kunnen toevoegen: steppe-pastoralisten. Deze nomaden schijnen Midden-Europa te zijn “binnengevallen” in een tot dan toe onbekende golf tijdens de vroege Bronstijd (ongeveer 4.500 jaar geleden).

Bij deze gebeurtenis werden twee zeer belangrijke nieuwe technologieën in West-Europa geïntroduceerd: gedomesticeerde paarden en het wiel. Het onthult ook de mysterieuze bron voor de Indo-Europese talen.

De genetische resultaten hebben een aantal omstreden en al lang bestaande vragen in de Europese geschiedenis beantwoord. De eerste grote vraag was of de eerste boeren in Europa jager-verzamelaars waren die landbouwtechnieken hadden geleerd van buren in Zuidoost-Europa, of dat zij in plaats daarvan uit het Nabije Oosten kwamen, waar de landbouw was uitgevonden.

De genetische resultaten zijn duidelijk: de landbouw werd op grote schaal in Europa geïntroduceerd in een of twee snelle golven rond 8.000 jaar geleden door populaties uit het Nabije Oosten – in feite de allereerste geschoolde migranten.

Op het eerste gezicht leken de oorspronkelijke jager-verzamelaar populaties zich te hebben teruggetrokken naar de randen van Europa: naar Groot-Brittannië, Scandinavië en Finland. Maar uit de genetica blijkt dat ze binnen een paar duizend jaar waren teruggekeerd, en dat aanzienlijke hoeveelheden genomisch DNA van jager-verzamelaars 7000 tot 5000 jaar geleden in grote delen van Europa waren vermengd met dat van de boeren.

Misschien toch niet zo ver van hun voorouders verwijderd als ze lijken. Ard Hesselink/Flickr

Waaiend door Europa

Maar er was nog een groot onopgelost mysterie. Naast deze twee groepen toonden de genomische signalen duidelijk aan dat een derde – tot dan toe onvermoede – grote bijdrage was geleverd ergens vóór de IJzertijd, zo’n 2000 jaar geleden. Maar door wie?

We hebben eindelijk de mysterieuze boosdoener kunnen identificeren, met behulp van een slim nieuw systeem, uitgevonden door onze collega’s aan de Harvard University.

In plaats van het volledige genoom te sequencen van een zeer klein aantal goed bewaarde skeletten, analyseerden wij 400.000 kleine genetische markers dwars door het genoom. Dit maakte het mogelijk om snel grote aantallen skeletten uit heel Europa en Eurazië te onderzoeken.

Dit proces onthulde de oplossing van het mysterie. Ons onderzoek toonde aan dat skeletten van de Yamnaya cultuur uit de Russisch/Oekraïense graslanden ten noorden van de Zwarte Zee, begraven in grote grafheuvels bekend als kurgans, de genetische bron bleken te zijn die we misten.

Deze groep herders, met als huisdier gehouden paarden en door ossen getrokken karren op wielen, blijkt verantwoordelijk te zijn voor wel 75% van het genomische DNA dat 4.500 jaar geleden werd aangetroffen in Midden-Europese culturen, die bekend staan als de Corded Ware Cultuur. Dit moet een grote golf van mensen hebben vertegenwoordigd, samen met al hun culturele en technologische bagage.

Sprekende tongen

De ontdekking beantwoordde ook een ander belangrijk archeologisch raadsel: wie of wat was de bron van de Indo-Europese taalfamilie, die wijd verspreid is over Eurazië en de wereld, en Engels, Spaans, Frans, Grieks, Russisch en Hindoestaans omvat?

Archeologen hadden twee belangrijke hypothesen: de taalfamilie kwam ofwel met de binnenvallende landbouwgolf uit het Nabije Oosten meer dan 8.000 jaar geleden, ofwel met een of andere vorm van steppebevolking ergens veel later. Bewijs voor de eerste hypothese was de grootschalige culturele verandering die duidelijk was met de landbouw.

De tweede hypothese werd ondersteund door taalkundig bewijs van gemeenschappelijke woorden in de Indo-Europese talen voor zaken als voertuigen op wielen en transport die zouden passen bij de economie en de gereedschapskist van de steppehoeders.

Onze nieuwe genomische gegevens leveren eindelijk een rokend pistool – of een kar op wielen in dit geval – als het ontbrekende bewijs van een belangrijke culturele bijdrage van de steppe in de vroege Bronstijd. Hoewel we niet definitief kunnen bewijzen dat de Yamnaya de eersten waren die de Indo-Europese taal in Europa introduceerden, suggereert de omvang van de genetische inbreng dat zij op zijn minst belangrijke delen brachten, zo niet het hele ding.

Dus voor degenen onder ons met Europees erfgoed, de volgende keer dat je een ossenkar ziet, of een tam paard, denk dan “dat is mijn erfgoed”, samen met een flinke portie jager-verzamelaar en een stevige basis van vroege landbouwer.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.

Back to Top