Thursday Feb 03, 2022

How Teddy Roosevelt's Belief in a Racial Hierarchy Shaped His Policies

Theodore Roosevelt, bekend om zijn tomeloze energie en onbesuisde, avontuurlijke geest, bezat een van de grootste persoonlijkheden van alle Amerikaanse presidenten. Maar, zei hij eens, “Het is een eigenschap van sterke naturen dat hun tekortkomingen, net als hun deugden, in vet reliëf moeten afsteken.”

Dat kan zeker worden gezegd van de 26e president, wiens complexe nalatenschap niet alleen zijn prestaties omvat als een progressieve hervormer en natuurbeschermer die het grote bedrijfsleven reguleerde en het nationale parksysteem opzette. Hij geloofde ook heilig in het bestaan van een rassenhiërarchie, wat zijn houding bepaalde ten opzichte van rassenverhoudingen, landrechten, Amerikaans imperialisme en de opkomende – en verontrustende – wetenschap van de eugenetica.

“De kracht van ras in de geschiedenis nam een bijzonder belangrijke plaats in in Roosevelts brede intellectuele visie,” schreef Thomas G. Dyer in Theodore Roosevelt and the Idea of Race. Roosevelt geloofde fundamenteel dat de Amerikaanse grootsheid voortkwam uit de heerschappij door raciaal superieure blanke mannen van Europese afkomst.

LEES MEER: 7 weinig bekende nalatenschappen van Teddy Roosevelt

Roosevelt geloofde dat individuele zelfbeschikking mogelijk was

Booker T. Washington dineert met president Theodore Roosevelt.

Library of Congress/Corbis/VCG/Getty Images

Roosevelt hield vol dat blanken weliswaar bovenaan de sociale hiërarchie stonden, maar dat “inferieure” rassen vanuit hun lagere positie konden opklimmen. “Roosevelt geloofde dat individuen tijdens hun leven positieve eigenschappen konden aanleren en ging ervan uit dat raciale mobiliteit binnen de menselijke controle lag”, zegt Michael Patrick Cullinane, professor geschiedenis aan de Londense universiteit van Roehampton en auteur van Theodore Roosevelt’s Ghost: The History and Memory of an American Icon. Maar Roosevelt kwam niet zelf tot die ideeën. Volgens Cullinane was zijn rassenideologie gebaseerd op zijn lectuur van vooraanstaande evolutietheoretici als Jean-Baptiste Lamarck en Charles Darwin.

Roosevelt “bewonderde individuele prestaties boven alles,” schreef biograaf Edmund Morris – en daarom was hij de eerste president die een Afro-Amerikaan uitnodigde om in het Witte Huis te dineren toen hij enkele weken na zijn inauguratie het brood brak met Tuskegee Institution-oprichter Booker T. Washington. “Het enige wijze, eervolle en christelijke dat we kunnen doen is elke zwarte en elke blanke man strikt op zijn verdiensten als mens te behandelen, hem niet meer en niet minder te geven dan hij zichzelf waardig toont,” schreef Roosevelt over zijn ontmoeting.

Roosevelt verdedigde ook Minnie Cox, ’s lands eerste Afro-Amerikaanse vrouwelijke postmeester, nadat zij uit Indianola, Mississippi, was verdreven vanwege haar huidskleur. Hij benoemde zwarte Amerikanen in vooraanstaande posities, zoals zijn benoeming van Dr. William Crum tot douaneontvanger in Charleston, South Carolina, wat aanzienlijke politieke oppositie opriep en deze presidentiële reactie opleverde: “Ik kan niet toestaan het standpunt in te nemen dat de deur van hoop – de deur van kansen – moet worden gesloten voor elke man, hoe waardig ook, louter op grond van ras of kleur.”

LEES MEER: Hoe Woodrow Wilson probeerde de vooruitgang van zwart Amerika terug te draaien

Hij keek minder streng naar rassengroepen als geheel

Een schilderij waarop Teddy Roosevelt en zijn Rough Riders de San Juan Heights bestormen tijdens een belangrijke slag in de Spaans-Amerikaanse oorlog op 1 juli 1898 bij Santiago de Cuba, Cuba.

Ed Vebell/Getty Images

Ondanks deze woorden zag Roosevelt echter nauwelijks alle zwarte Amerikanen als gelijken. “Als ras en in de massa zijn ze totaal inferieur aan de blanken”, vertrouwde hij een vriend toe in een brief uit 1906. Tien jaar later zei hij tegen senator Henry Cabot Lodge dat “de grote meerderheid van de negers in het Zuiden totaal ongeschikt is voor het kiesrecht” en dat het geven van stemrecht aan hen “delen van het Zuiden zou kunnen terugbrengen tot het niveau van Haïti”.

Roosevelt geloofde ook dat zwarte mannen slechte soldaten waren. Hij kleineerde de inspanningen van de buffelsoldaten die samen met zijn mannen vochten bij San Juan Hill tijdens de Spaans-Amerikaanse oorlog, door ten onrechte te beweren dat ze onder vuur wegliepen. “Negertroepen waren werkschuw en zouden alleen zover gaan als ze geleid werden door blanke officieren,” schreef hij. In werkelijkheid dienden de buffelsoldaten met onderscheiding, en verscheidene mannen werden officieel erkend voor hun moed. Zesentwintig stierven op de hellingen van San Juan Hill.

Wat de Indianen betreft, Roosevelts aanzienlijke tijd die hij doorbracht als veeboer in het Dakota Territorium, verhardde zijn houding ten opzichte van hen alleen maar, jaren voordat hij president werd. “Ik ga niet zo ver dat ik denk dat de enige goede Indiaan de dode Indiaan is,” zei hij in 1886, “maar ik geloof dat negen van de tien dat zijn, en ik zou niet graag het geval van de tiende te nauwkeurig onderzoeken. De meest gemene cowboy heeft meer morele principes dan de gemiddelde Indiaan.”

Roosevelt beschouwde de inheemse Amerikanen als belemmeringen voor de blanke vestiging van de Verenigde Staten en geloofde dat blanke grensgangers een nieuw ras hadden gesmeed – het Amerikaanse ras – door “onophoudelijke strijd gevoerd tegen de wilde mens en de wilde natuur.”

LEES MEER: Waarom Buffalo Soldiers tot Amerika’s eerste Park Rangers behoorden

Roosevelts opvattingen over ras beïnvloedden zowel zijn binnenlands als buitenlands beleid

Een politieke cartoon die de Roosevelt-corollary bij de Monroe-doctrine afbeeldt, een buitenlands beleid dat Europese inmenging in de zaken op het westelijk halfrond moest voorkomen.

Bettmann Archive/Getty Images

Als president was hij voorstander van het verwijderen van veel Indianen uit hun voorouderlijke gebieden, waaronder ongeveer 86 miljoen hectare inheems land dat werd overgedragen aan het nationale bosbouwsysteem. Roosevelts belangrijkste successen op het gebied van milieubehoud en de oprichting van nationale parken gingen ten koste van de mensen die het land eeuwenlang hadden beheerd. Roosevelt steunde ook een assimilatiebeleid om de inheemse Amerikanen te integreren in de bredere Amerikaanse samenleving. Dit beleid droeg na verloop van tijd bij aan de decimering van de inheemse cultuur en gemeenschappen.

Roosevelts houding ten opzichte van ras had ook een directe invloed op zijn buitenlands beleid als president, zegt Cullinane: “Omdat hij geloofde dat blanke Angelsaksen het toppunt van sociale prestatie hadden bereikt, dacht hij dat zij in een positie waren om de andere volkeren van de wereld die er niet in waren geslaagd om zulke hoogten te bereiken, te onderwijzen. De Verenigde Staten zouden helpen bij het onderwijzen en verheffen van het westelijk halfrond.”

Dit wereldbeeld vormde de basis van Roosevelts uitgesproken steun voor het Amerikaanse imperialisme, en in het Witte Huis stond hij aan het hoofd van een zich uitbreidend overzees rijk dat gebieden omvatte die in de Spaans-Amerikaanse oorlog waren veroverd, waaronder Puerto Rico, Guam, Cuba en de Filippijnen. Zijn Roosevelt Corollary bij de Monroe Doctrine, ook wel bekend als zijn “big stick” buitenlands beleid, legde de basis voor een meer interventionistisch beleid in Latijns-Amerika. Hij breidde ook de Amerikaanse invloed in de regio uit door een opstand in Panama aan te wakkeren die resulteerde in de Amerikaanse aanleg van het Panamakanaal.

En zijn wens om rassenhiërarchieën te resetten bleef niet beperkt tot het westelijk halfrond. “Het is van onberekenbaar belang dat Amerika, Australië en Siberië overgaan uit de handen van hun rode, zwarte en gele inheemse eigenaars,” schreef Roosevelt in zijn boek The Winning of the West uit 1889, “en het erfgoed worden van de dominante wereldrassen.”

LEES MEER: Hoe kostscholen probeerden ‘de Indiaan te doden’ door assimilatie

Alleen burgers ‘van het juiste type’ moeten zich voortplanten

Roosevelts rassenfilosofie van blanke superioriteit sloot aan bij zijn steun aan de eugenetica-beweging, die selectief fokken voorstond om een ras van mensen met meer ‘gewenste’ eigenschappen te creëren, en sterilisatie van ‘minder gewenste’ mensen, zoals criminelen, mensen met een ontwikkelingsstoornis en voor sommigen, mensen van kleur. “De maatschappij mag niet toestaan dat gedegenereerden zich voortplanten’, schreef hij in 1913. “Op een dag zullen we beseffen dat de voornaamste plicht, de onontkoombare plicht van de goede burger van het juiste type is om zijn of haar bloed in de wereld achter te laten; en dat we er niets mee te maken hebben om het voortbestaan van burgers van het verkeerde type toe te staan.”

“Mensen moeten worden beoordeeld in relatie tot de tijd waarin zij leven,” zei Roosevelt in een toespraak in 1907 bij de inwijding van een monument voor de Pilgrims. In zijn tijd stond Roosevelt niet alleen in zijn pleidooi voor rassenhiërarchieën, Amerikaans imperialisme en eugenetica, die de basis werd van verplichte sterilisatiewetten die door meer dan 30 staten werden uitgevaardigd. De man die hem in de presidentscampagne van 1912 versloeg, Woodrow Wilson, deelde soortgelijke opvattingen over ras, en prominenten als Alexander Graham Bell, John D. Rockefeller en Winston Churchill steunden de eugenetica-beweging.

In de context van zijn tijd, “hield Roosevelt zich op zinvolle wijze bezig met het idee van ras. Hij las en publiceerde over toonaangevende evolutionaire gedachten,” zegt Cullinane. “Dat gezegd hebbende, waren er ook meer progressieve stemmen in Roosevelts tijd die hij afwees.”

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.

Back to Top