Thursday Feb 03, 2022

O que aconteceu com o único papagaio endêmico da América?

Faz hoje cem anos, o último suspiro foi dado pelo último representante vivo de toda uma raça de seres, uma perda que mal foi notada por aquelas mesmas pessoas que fizeram tudo acontecer

Periquito de Carolina (Conuropsis carolinensis), espécime do museu. (Crédito: Smithsonian Institution,… Museu Nacional de História Natural, Departamento de Zoologia Vertebrada, Divisão de Aves / CC BY-NC-SA 3.0)

Smithsonian Institution via uma licença Creative Commons

A beleza e o gênio de uma obra de arte podem ser reconcebidos, embora sua primeira expressão material seja destruída; uma harmonia desaparecida pode mais uma vez inspirar o compositor; mas quando o último indivíduo de uma raça de seres vivos não respira mais, outro céu e outra terra devem passar antes que tal um possa ser novamente.”

— Charles William “Will” Beebe (29 de julho de 1877 – 4 de junho de 1962)

Faz hoje cem anos, o último periquito de Carolina, Conuropsis carolinensis, um macho chamado Incas, morreu em cativeiro no Zoológico de Cincinnati. Embora ele parecesse ter morrido de causas naturais, havia rumores de que os Incas morreram de coração partido porque a sua companheira e companheira constante de mais de três décadas, Lady Jane, tinha morrido apenas alguns meses antes. Não houve sobreviventes, já que nenhum esforço sério havia sido feito para criar este papagaio colorido e personificável em cativeiro, nem para protegê-lo na natureza.

Ironicamente, Incas e Lady Jane haviam sido transferidos para o mesmo recinto que abrigou Martha, a última pomba de passagem, que morreu quatro anos antes. (Leia mais sobre Martha e pombos de passagem aqui, aqui, aqui, aqui e aqui.)

O periquito Carolina era um papagaio de cauda longa de tamanho médio, com plumagem maioritariamente verde, por vezes com um gesso azul distinto, pescoço e bochechas amarelas, cabeça vermelha ou cor-de-laranja, e bico pálido e cor-de-chifre. Era a única espécie de papagaio endêmico dos Estados Unidos continental, e se estendia mais ao norte do que qualquer outra espécie de papagaio contemporânea.

Estamos bastante certos de que havia duas subespécies (a subespécie ocidental, C. c. ludovicianus, era migratória, enquanto a subespécie oriental mais familiar, C. c. carolinensis, era sedentária) como diagnosticado pelos seus diferentes tamanhos de corpo e cores de plumagem. Estas duas subespécies foram separadas pelas Montanhas Apalaches, e sobrepostas em apenas uma área muito pequena (ref; Figura 1).

Carolina parakeets uma vez ocorreram em florestas de decíduas de terras baixas e bordas de florestas das porções sudeste e centro-sul dos Estados Unidos, e frequentemente foram encontradas em habitat de canebreak ou próximo a ele. Embora tenha quase desaparecido, o canebreak era um importante ecossistema pantanoso e ribeirinho dominado pela cana gigante (de rio), Arundinaria gigantea, que é a única espécie de bambu nativo da América do Norte. A cana de rio é hoje uma espécie ameaçada de extinção, assim como as aves, borboletas e outras espécies que dela dependem, mas esta planta já foi difundida pelos vales fluviais florestados do sudeste dos Estados Unidos, estendendo-se até o oeste até Oklahoma e Texas e até o norte até Maryland.

Quando os colonos europeus invadiram o que se tornaria os Estados Unidos, rapidamente destruíram a casa dos periquitos da Carolina – o habitat único de canebreaks e as extensas florestas de folha caduca do leste – para dar lugar a fazendas e cidades. Mas os papagaios adaptáveis não foram facilmente derrotados: eles expandiram seus hábitos e gostos para incluir frutas cultivadas, milho e outros grãos – uma prática que rapidamente lhes rendeu a inimizade permanente de agricultores indignados, que incessantemente os caçaram e mataram como pragas. Os periquitos altamente sociais e gregários de Carolina facilitaram ainda mais essa matança por atacado, reunindo-se em bandos de centenas em torno de seus camaradas feridos e moribundos.

“Todo o bando varreu repetidamente em torno de seus companheiros prostrados, e novamente se assentou em uma árvore baixa, a vinte metros do local onde eu estava”, escreveu Alexander Wilson, um chamado naturalista, sobre sua própria rebeldia em 1808, quando massacrou um grande bando desses periquitos. “A cada descarga sucessiva, embora os aguaceiros caíssem, o carinho dos sobreviventes parecia aumentar”

Felizmente, na sua pressa em extirpar a vida selvagem nativa e substituí-la por animais domésticos do galinheiro e plantas cultivadas, apenas alguns agricultores e naturalistas se deram conta de que os periquitos de Carolina eram benéficos para eles porque os papagaios gostavam particularmente de sementes de cocklebur. O Cocklebur, Xanthium strumarium, é uma planta muito difundida que contém um veneno glucosídico que é especialmente tóxico para o fígado. Os periquitos de Carolina foram a única espécie conhecida a comer esta planta ou as suas sementes sem sofrer quaisquer efeitos nocivos. Mas eles podem ter sido capazes de passar esses efeitos tóxicos para os animais que os mataram e comeram: Outro naturalista precoce, o pintor John James Audubon notou que os gatos domésticos morreram depois de comer periquitos de Carolina. (Audubon também notou que esses papagaios eram “alimentos toleráveis”, o que levanta a questão: como as pessoas podiam comer esses papagaios mas os gatos não podiam?)

Even enquanto os agricultores dizimavam esses papagaios como pestes, eles também eram mortos por diversão (por mais que o pombo-passageiro fosse) e assim seus corpos coloridos e penas podiam adornar os chapéus das mulheres de uma forma obscena. Colocando ainda mais pressão sobre as populações em diminuição desta espécie, os colonos europeus importaram suas abelhas domesticadas – mais uma espécie exótica invasora – que depois competiram com periquitos Carolina por seus próprios ninhos.

Livre e charmoso, os periquitos Carolina fizeram animais de estimação deliciosos, de acordo com Paul Bartsch, um zoólogo do Instituto Smithsonian que alimentou à mão um periquito Carolina. Mais do que um animal de estimação, este papagaio tornou-se um membro querido da sua família chamado “Doodles”. Doodles foi um presente do ornitólogo Robert Ridgway, que criou vários periquitos de Carolina em cativeiro.

Apesar da facilidade de criação desta espécie em cativeiro e bem ciente do rápido colapso das populações selvagens, nem os avicultores privados nem os zoológicos fizeram nenhum esforço sério para criar periquitos de Carolina em cativeiro e possivelmente para preservar a espécie para o futuro.

Talvez enojados pela enormidade do que tinham feito, ou talvez distraídos por caçarem e matarem animais de caça mais perigosos – seus companheiros humanos na Grande Guerra – os fazendeiros furiosos pareciam ter caído em si ou cansados de seu esporte de sangue depois que o periquito Carolina se restringiu ao que parecia ser um “bom habitat” no centro da Flórida. O papagaio raramente foi visto fora da Flórida depois de 1860, mas mesmo assim, estas aves não conseguiram escapar à perseguição humana – o último papagaio selvagem conhecido foi morto a tiro no Condado de Okeechobee, na Flórida, em 1904. O amado companheiro do Dr. Bartsch, Doodles, que foi reconhecido na época como um dos últimos representantes vivos de sua espécie, morreu em 1914, alguns anos antes dos Incas e da Lady Jane. Na década de 1920, a espécie foi considerada extinta após várias décadas passadas sem qualquer avistamento confirmado. Entretanto, como em qualquer extinção, circularam rumores sussurrados de que bandos desses papagaios haviam de alguma forma conseguido sobreviver nos mais profundos e escuros pântanos da Flórida, mas após cerca de 50 anos, até mesmo os rumores morreram.

O que finalmente empurrou o periquito Carolina para a extinção? Foi a destruição maciça do habitat? O tiroteio desenfreado? O aparentemente modesto comércio de animais de estimação?

“Em nosso julgamento, a doença é a ameaça que parece mais consistente com a informação disponível sobre o desaparecimento final da espécie no centro da Flórida, embora declínios anteriores na região provavelmente tivessem sido produzidos em parte por outros estresses como o tiroteio e a captura para o comércio de animais de estimação”, escreveu Noel Snyder e Keith Russell (ref.) Nem elaborado em seu relatório sobre qual doença específica de aves poderia ter sido.

Outros especialistas pensam que a doença combinada com a competição com abelhas fugitivas por ninhos ocos foram as causas finais para a extinção do periquito Carolina.

Independentemente do que foi o último prego no caixão do periquito da Carolina, a América do Norte perdeu a sua única espécie endémica de papagaio após a chegada dos colonos europeus, e esta perda foi provavelmente devida a uma combinação de factores, particularmente a destruição do habitat por grosso e a perseguição implacável.

Fontes:

Kevin R. Burgio, Colin J. Carlson, e Morgan W. Tingley (2017). Ecologia de Lázaro: Recuperando a distribuição e padrões migratórios do extinto periquito da Carolina, Ecologia e Evolução, 7:5467-5475 | doi:10.1002/ece3.3135

Paul Bartsch (1906). A Pet Carolina Paroquet, Atlantic Naturalist

GrrlScientist (2012). Periquito Extinto de Carolina dá vislumbrar a evolução dos papagaios americanos, The Guardian.

O que aconteceu ao único papagaio endêmico da América? | @GrrlScientist

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